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Volcán entra en erupción cerca del Pacífico Tonga en la costa oeste bajo alerta de tsunami

WELLINGTON, Nueva Zelanda (AP) — Un volcán submarino cerca de la nación de Tonga, en el Pacífico, entró en erupción de manera espectacular el sábado y provocó un enorme tsunami que golpeó la costa y envió a la gente a las tierras altas. Las advertencias de tsunami están vigentes para Hawái, Alaska y la costa del Pacífico de EE. UU.

Doug Madory, director de análisis de Internet de la firma de inteligencia cibernética Kentik, dijo que no había un informe inmediato sobre el alcance de las lesiones o los daños, ya que todas las conexiones de Internet a Tonga se interrumpieron alrededor de las 6:40 p.m. hora local.

Tonga obtiene Internet a través de un cable submarino desde Suva, Fiji, que puede estar dañado. Southern Cross Cable Network, la compañía que administra la conexión, no pudo ser contactada de inmediato para hacer comentarios.

El sitio web Tongan Business News informó que un convoy de policías y militares había evacuado al rey Tupou VI de su palacio cerca de la costa. Fue uno de los muchos residentes que viajaron a las Tierras Altas.

En Hawái, el Centro de Alerta de Tsunamis del Pacífico informó olas de medio metro (1,6 pies) en Naviliville en Kauai y de 80 centímetros (2,7 pies) en Hanalei. El Servicio Meteorológico Nacional dijo que había informes de barcos empujados hacia el muelle, pero el peligro estaba disminuyendo.

Al describir las condiciones en Hawái, el Tsunami Center dijo: «Estamos aliviados de que no se hayan reportado daños y solo ha habido inundaciones leves en toda la isla».

En Tonga, que alberga a unas 105.000 personas, los videos publicados en las redes sociales mostraban grandes olas rompiendo en la costa en áreas costeras, rodeando casas, iglesias y otros edificios. Las imágenes de satélite muestran una erupción masiva, con una columna de ceniza, vapor y gas que se eleva como hongos desde las aguas azules del Pacífico.

El ejército de Nueva Zelanda dijo que estaba monitoreando la situación y permaneció en espera, listo para ayudar si se le solicitaba.

El Servicio Meteorológico de Tonga dijo que se emitió una advertencia de tsunami para todo el archipiélago, con datos del Pacific Tsunami Center que muestran olas de 80 cm (2,7 pies) detectadas.

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Un usuario de Twitter llamado Dr. Faka’iloatonga Taumoefolau publicó un video que muestra las olas rompiendo en tierra.

«La erupción realmente se podía escuchar, sonaba violenta», escribió, y agregó en una publicación posterior: «Llovió cenizas y guijarros y la oscuridad envolvió el cielo».

La erupción del volcán Hunga Hapay de Hunga Tonga es la última de una serie de erupciones violentas.

La compañía de imágenes de la Tierra Planet Labs PBC ha estado observando la isla en los últimos días cuando un nuevo cráter comenzó a entrar en erupción a fines de diciembre.

Las imágenes de satélite tomadas por Planetary Labs muestran el impacto masivo del volcán en la región, formando una isla en expansión cerca de Tonga.

“La superficie de la isla parece haberse expandido en casi un 45 por ciento debido a la ceniza volcánica”, dijo Planet días antes del último evento.

Se aconsejó a los residentes de Hawái, Alaska y la costa del Pacífico de EE. UU. que se trasladaran de la costa a terrenos más altos después de que el volcán entrara en erupción el sábado, y que prestaran atención a los funcionarios locales de gestión de emergencias, dijo Dave Snider, coordinador nacional de alerta de tsunamis. Centro de Alerta de Tsunamis en Palmer, Alaska.

«No emitimos consejos para una costa tan larga como lo hicimos, no estoy seguro de cuándo fue la última vez, pero realmente no fue una experiencia cotidiana», dijo Snider.

Las olas rompiendo en tierra en Hawái acaban de cumplir con los criterios para una advertencia de tsunami más severa, dijo.

«Lo importante aquí es que la primera ola puede no ser la más grande. Podríamos ver este juego durante horas», agregó. «Parece que todo permanecerá por debajo de la línea de advertencia, pero es difícil de predecir porque se trata de una erupción volcánica y estamos listos para medir terremotos u ondas provocadas por terremotos».

La primera ola que golpeó los Estados Unidos continentales midió unos 30 centímetros (1 pie) en Nikolsky y Adak, Alaska. Se observaron olas de unos 20 centímetros (0,7 pies) en Monterey, California, dijo el Centro Nacional de Alerta de Tsunamis en un tuit.

Las playas y los muelles de todo el sur de California se han cerrado como medida de precaución. El Servicio Meteorológico Nacional tuiteó que «no hay grandes preocupaciones sobre las inundaciones.» Sin embargo, es posible que haya fuertes corrientes de resaca y las autoridades advirtieron a las personas que se mantengan alejadas del agua.

En la costa central de California, el Servicio Meteorológico Nacional reportó olas de tsunami de hasta 0,76 metros (2,5 pies) e inundaciones en un estacionamiento de playa en Port St. Louis. A unas 200 millas (320 kilómetros) a lo largo de la costa, las olas en Seal Beach en el sur de California son mucho más pequeñas, según Michael Pless, propietario de M&M Surf School.

«Las olas parecían planas», dijo Price. “Esperamos que vuelvan a abrir las playas dentro de unas horas”.

Las multitudes se reunieron en el puerto de Santa Cruz, California, el sábado temprano para ver cómo el agua subía y bajaba lentamente, forzando a los barcos en los muelles. En 2011, después del terremoto y tsunami en Japón, una serie de olas causaron $20 millones en daños al puerto.

Los residentes de Samoa Americana recibieron advertencias de tsunami de las emisoras locales y las campanas de las iglesias resonaron en todo el territorio. El sistema de alarma de sirena exterior está fuera de servicio. Los que vivían en la costa se mudaron rápidamente a terrenos más altos.

Cuando cayó la noche y no se reportaron daños, el centro de tsunamis en Hawái levantó la alerta.

Las autoridades de las naciones insulares cercanas de Fiji y Samoa también emitieron advertencias, diciéndoles a las personas que eviten las costas debido a las fuertes corrientes y las olas peligrosas. La Agencia Meteorológica de Japón dijo que puede haber una ligera expansión del agua de mar a lo largo de la costa, pero no se esperan daños.

Las autoridades advirtieron que la erupción podría desencadenar una marejada ciclónica a más de 2.300 kilómetros (1.400 millas) de Tonga, Nueva Zelanda.

El meteorólogo privado de Nueva Zelanda, Weather, Watch, tuiteó que incluso en la región sur del país, la gente informó haber escuchado el estampido sónico de la erupción. Otros informaron daños en muchos barcos después de que un tsunami golpeó un embarcadero en Whangarei, en la región de Northland.

Anteriormente, el sitio de noticias de Matangitonga informó que los científicos habían observado explosiones masivas, relámpagos y relámpagos cerca del volcán después de que comenzara a entrar en erupción el viernes temprano. Las imágenes satelitales mostraron una columna de 5 kilómetros (3 millas) de ancho que se elevaba unos 20 kilómetros (12 millas) en el aire.

El volcán Hungaha Apai de Hunga Tonga está a unos 64 kilómetros (40 millas) al norte de la capital, Nuku’alofa. Una serie de erupciones volcánicas en la región a fines de 2014 y principios de 2015 crearon una nueva isla e interrumpieron los viajes aéreos internacionales a las islas del Pacífico durante varios días.

Hans Schweiger, geofísico investigador del Observatorio de Volcanes de Alaska, dijo que no había una diferencia significativa entre los volcanes terrestres y submarinos, que tienden a crecer a medida que entran en erupción, a menudo abriéndose paso en algún punto de la superficie.

Sin embargo, para los volcanes submarinos, el agua aumenta la explosividad de la erupción cuando golpea la lava, agregó Schwaiger.

Los pequeños terremotos locales en el volcán generalmente aumentan antes de la explosión, dijo Schwager, pero dependiendo de la distancia a la tierra, es posible que los residentes a lo largo de la costa no lo sientan.

En 2019, se cortó el mismo cable de fibra óptica y Tonga perdió casi dos semanas de acceso a internet. El jefe de la empresa de cable local dijo en ese momento que un gran barco pudo haber cortado el cable arrastrando su ancla. La gente ni siquiera podrá hacer llamadas internacionales hasta que se restablezca el acceso satelital limitado.

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