Economía

¿Quién quiere un transporte de pasajeros eficiente?

Estados Unidos gasta alrededor del 18% en atención médica y muchos expertos creen que una parte significativa de ese gasto se desperdicia. Tiendo a estar de acuerdo con este punto de vista y atribuyo el desperdicio a los subsidios gubernamentales masivos combinados con severas restricciones a la competencia en salud, las cuales tienden a hacer subir los precios.

Pero este problema no es fácil de solucionar. Si recortamos el gasto en atención médica al 10% del PIB, los proveedores de atención médica perderían el 8% de los ingresos del PIB, que es una cifra realmente grande. Un nuevo intento de reducir el gasto en atención médica ha sido el «impuesto Cadillac» sobre seguros costosos. Este impuesto fue abolido recientemente con un fuerte apoyo de ambos partidos políticos. No es popular retener el 8% del PIB de un grupo de personas.

Matt Yglesias tiene una nueva publicación interesante sobre los problemas que enfrenta Amtrak. La nueva Ley de Infraestructura proporciona $ 30 mil millones para mejorar el transporte ferroviario de pasajeros en el Corredor Noreste. En países como Europa, eso sería dinero más que suficiente para construir una bonita línea de alta velocidad desde DC a Boston, que es actualmente la única parte de los EE. UU. Donde los trenes de alta velocidad tienen sentido económico.

Si bien Yglesias está contento con el impulso de gastar más en infraestructura, teme que Amtrak termine desperdiciando el dinero dado que es una organización extremadamente mal administrada:

Amtrak. . . dirigido por personas que no tienen ganas de tomar trenes.

En marzo, Grabar entrevistó al nuevo CEO de Amtrak, William Flynn, y le preguntó sobre el costo del proyecto Gateway, “que es casi $ 5 mil millones por milla, y eso es muchas veces el costo de proyectos similares en otros países. Este es un problema recurrente, como estoy seguro de que saben, con proyectos en áreas de tres estados donde los costos están muy por fuera de las mejores prácticas internacionales. ¿Que esta pasando ahí?»

Flynn simplemente no tiene respuesta para eso. No dice: «Mira, hay una buena razón y aquí está». Y tampoco dice que sea un gran problema y está trabajando para solucionarlo. Tampoco dice que lo encuentre desconcertante y que le preocupe. Simplemente repite que cree que el proyecto es importante.

Yglesias sugiere que Biden traiga a un experto extranjero para administrar Amtrak, ya que el liderazgo actual está claramente por encima de sus cabezas. Cita el ejemplo del sistema de metro de Nueva York, donde los funcionarios de la ciudad trajeron a un experto externo y el servicio mejoró enormemente.

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Desafortunadamente, las ganancias fueron de corta duración:

Esto luego creó dos problemas.

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Una es que cuando traes a un forastero experimentado, comienza a arreglar algunas cosas y gana credibilidad. Pero también comienza a identificar cosas que no puede arreglar por alguna razón y dice cosas como «No puedo arreglar esto debido a la regla X o la persona Y o cualquier otra cosa que estemos haciendo». Los administradores de por vida de los sistemas disfuncionales aprenden a vivir simplemente con estos puntos de disfunción, pero los de afuera tienen una mirada fresca y dicen: «Así no es como funcionaría un sistema de clase mundial».

En este punto empiezas a hacerte enemigos y los políticos te apoyan o no.

Y en Nueva York no lo hicieron, aparentemente en parte porque Andrew Cuomo estaba molesto porque Byford estaba recibiendo tantos elogios.

Por lo tanto, Yglesias es algo pesimista sobre las perspectivas de Amtrak:

Lo que obtengo de esto es que un intento de hacer bien Amtrak probablemente fracasaría porque los funcionarios electos relevantes probablemente no quieran hacerlo realmente bien. Pero si tu hizo quieren hacerlo bien, entonces podrían contratar a un administrador de trenes de pasajeros con experiencia de un sistema europeo altamente funcional y encargarle que limpie la casa. Sería arriesgado, pero también ambicioso. Esto no solo significaría que el gobierno de Biden está interesado en gastar mucho dinero en transporte de larga distancia, sino que en realidad quiere crear un excelente transporte de pasajeros en los Estados Unidos.

Soy incluso más pesimista que Yglesias. Dudo que Biden tenga éxito incluso si intentara arreglar el transporte ferroviario de pasajeros. Recuerde lo que dijo Truman cuando Eisenhower estaba a punto de asumir el cargo:

Se sentará aquí y dirá: ‘¡Haz esto! ¡Haz eso!’ Y no pasará nada. Pobre Ike, no se parecerá en nada al ejército. Lo encontrará muy frustrante.

Por supuesto, Eisenhower inició el programa de autopistas interestatales. Pero esta América se fue hace mucho tiempo.

Si fuera por mí, no pondría a un forastero al mando de Amtrak; Los cultivaría proyecto entero a los extranjeros. La gente de administración e ingeniería vendría de Europa Occidental y Asia Oriental, mientras que la gente poco calificada vendría del Sur de Asia. Preferiría un proyecto que no utilice trabajadores estadounidenses, ya que ni nuestros trabajadores ni nuestra administración tienen una ventaja comparativa en la construcción de rieles para pasajeros. Pero, por supuesto, eso no sucederá.

Luego le pediría al Congreso que apruebe una ley que establezca que el proyecto del tren de alta velocidad sería 100% inmune a todas las leyes y regulaciones ambientales y que las demandas ambientales contra el congelamiento no serían admisibles. Eso tampoco sucederá. La gente puede decir que prefiere los trenes bala, pero ¿realmente prefieren las cosas que se necesitarían para que el proyecto despegue?

La principal causa de ineficiencia son los incentivos mal alineados. Dado que Amtrak no tiene ningún incentivo para ser eficiente, no lo serán. Las empresas privadas tienen buenas razones para ser eficientes: temen perder la competencia.

Para ser justos, hay que decir que no es fácil construir una red ferroviaria privada competitiva. Varios países desarrollados han involucrado al sector privado en el transporte de pasajeros por ferrocarril mucho más que los EE. UU., Pero si bien los resultados son generalmente mejores que aquí, existen problemas de costos en casi todas partes.

Curiosamente, los ferrocarriles de carga de EE. UU. Son de operación privada y (junto con Canadá) son los mejores del mundo. Por tanto, no es que los estadounidenses no puedan utilizar los ferrocarriles; no podemos Tren de pasajeros.

Mi opinión general es que nunca será posible arreglar instalaciones gubernamentales como escuelas públicas o Medicare, y que la única solución real es la privatización. Necesita un sistema en el que los proveedores tengan una razón para ser eficientes, y Amtrak ahora tiene y probablemente nunca tendrá una razón para ser eficiente. Si quieres buenas escuelas, necesitas competencia.

Tenemos una ley de infraestructura, pero sigo siendo muy escéptico sobre si realmente obtendremos infraestructura.

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