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En un hogar de ancianos japonés, algunos trabajadores son bebés

Los arrullos, las risitas y el golpeteo de los diminutos pies se mezclan con el sonido de los andadores y las sillas de ruedas en un hogar de ancianos en el sur de Japón. En esta nación cada vez más canosa, una casa ha estado reclutando una clase inusual de trabajadores para animar los días de sus residentes.

Estos son “bebés trabajadores”, como los llama el director del hogar de ancianos: 32 niños hasta ahora, todos menores de 4 años, que pasan tiempo con sus residentes, que en su mayoría tienen 80 años. Los residentes entablan conversaciones con los jóvenes ayudantes. Los bebés, acompañados de sus padres o tutores (generalmente madres), ofrecen abrazos a los residentes.

¿La recompensa de los visitantes? Pañales, fórmula para bebés, sesiones de fotos gratuitas para bebés y cupones para un café cercano.

La instalación, el Hogar de Ancianos Ichoan, se encuentra en Kitakyushu, una ciudad de 940.000 habitantes en la prefectura de Fukuoka que está envejeciendo y encogiéndose como el resto de Japón. A medida que las familias se han vuelto más pequeñas y las personas mayores más aisladas, el programa de trabajadores para bebés del hogar de ancianos ha ayudado a las personas a conectarse entre generaciones.

“No puedo ver a mis nietos muy a menudo, por lo que los trabajadores de bebés son un gran placer”, dijo Kyoko Nakano, de 85 años, que ha vivido en el hogar de ancianos durante más de un año.

Si bien le gusta tejer y mirar televisión, dijo que deja todo para pasar tiempo con los bebés y los niños pequeños cuando llegan.

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“Son tan lindos y hacen que todo el lugar sea más brillante”, dijo Nakano. “La energía joven es diferente”.

A medida que la población de Japón ha envejecido, el uso de hogares de ancianos ha crecido rápidamente. El número de esos hogares se duplicó con creces, a 1,8 millones, entre 2005 y 2020, según el gobierno japonés. La vida puede ser solitaria y aburrida allí, pero en el hogar de ancianos de Ichoan, los residentes dijeron que los bebés trajeron energía y luz.

Los estudios han relacionado la interacción social con menos soledad, deterioro mental retrasado, presión arterial más baja y menor riesgo de enfermedad y muerte entre las personas mayores. También se ha demostrado que socializar entre generaciones atrae a las personas mayores, haciéndolas sonreír y hablar más. Para los niños, se ha demostrado que estas interacciones intergeneracionales mejoran el desarrollo social y personal.

El concepto de permitir que los residentes de hogares de ancianos interactúen con los niños no es nuevo. En Seattle, los residentes de Providence Mount St. Vincent han compartido sus instalaciones con un programa de cuidado infantil desde recién nacidos hasta niños de 5 años desde 1991.

Entre los 120 residentes de Ichoan, el mayor tiene 101, dijo Kimie Gondo, de 58 años, directora del hogar de ancianos. El bebé trabajador más joven, a los 2 meses de edad, apenas puede sostener la cabeza, dijo.

Gondo dijo que se inspiró para comenzar el programa el año pasado cuando llevó a su nieta recién nacida al trabajo y vio cómo los residentes sonreían y jugaban con ella.

“Pensé que era egoísta que solo mi nieta disfrutara de este momento especial”, dijo, “así que decidimos abrirlo a cualquier bebé que quisiera venir a hacer el mismo trabajo”.

Las expectativas son bajas para los pequeños visitantes, ya que pueden ser difíciles de acorralar. Se les pide a los niños pequeños que den un paseo por el hogar de ancianos e interactúen con los residentes, y los padres ayudan a los bebés a circular.

“Nada es obligatorio”, dijo Gondo. “Los bebés deciden cuándo vienen y cuánto tiempo quieren quedarse”.

Los padres de Ichoan, cuyos hijos en su mayoría son demasiado pequeños para la escuela o la guardería, dijeron que el hogar de ancianos les dio a sus hijos una rara oportunidad de socializar de manera segura en un momento en que los riesgos de Covid han mantenido a muchas familias encerradas. Dijeron que confían en que el hogar de ancianos haya tomado las precauciones adecuadas contra la transmisión del virus para proteger a sus residentes vulnerables.

Una madre, Mika Shintani, de 31 años, dijo que inscribió a su hija porque quería que se encontrara con personas más allá de su familia inmediata. También dijo que se sentía más cómoda llevándola al hogar de ancianos que a un parque oa la casa de un amigo.

“Mi hija pasaba la mayor parte de sus días solo interactuando conmigo”, dijo, “así que pensé que ver otras caras sería bueno para ella”.

Gondo dijo que aún no había visto a un padre acompañando a un bebé en Ichoan. Los hombres en Japón dedican menos horas a las tareas domésticas y al cuidado de los niños que en cualquiera de las naciones más ricas, según la Organización para la Cooperación y el Desarrollo Económicos.

El primer día de su hija, dijo Shintani, tenía 5 meses y lloró cuando llegó a las instalaciones en su cochecito. Pero rápidamente se encariñó con los residentes y comenzó a reír y jugar con las mujeres allí, por lo que comenzaron a ir cada dos semanas.

Los beneficios del programa no son solo los tangibles, como los pañales y la fórmula, dijo: «Los días que mi hija trabaja duro, ¡no tengo que cocinar el almuerzo!»

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