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Cuando los algoritmos de YouTube radicalizan a los usuarios, los datos no lo muestran

Los vimos todos Sucede: mira un video en YouTube y tus recomendaciones cambian, como si los algoritmos de Google pensaran que el tema del video es tu pasión. De repente, todos los videos recomendados, y probablemente muchos anuncios, están relacionados con el tema.

La mayoría de las veces los resultados son extraños. Pero ha habido un flujo constante de historias sobre cómo el proceso radicalizó a las personas y les envió agujeros de conejo cada vez más profundos hasta que toda su consideración está dominada por ideas marginales y teorías de conspiración.

Un nuevo estudio publicado el lunes examina si estas historias son una tendencia más importante o simplemente una colección de anécdotas. Si bien los datos no pueden descartar la existencia de radicalización en línea, definitivamente sugieren que no es la experiencia más común. En cambio, las ideas marginales simplemente parecen ser parte de una comunidad más grande que se refuerza a sí misma.

Big data

Por lo general, el desafío de realizar un estudio de este tipo es recopilar datos sobre los hábitos de las personas de ver videos sin que esas personas lo sepan, y potencialmente cambiar su comportamiento en consecuencia. Los investigadores solucionaron este problema al obtener datos de Nielsen que simplemente rastrea lo que la gente ve. Las personas permiten que Nielsen rastree sus hábitos y la empresa anonimiza los datos resultantes. Para este estudio, los investigadores obtuvieron datos de más de 300.000 espectadores que vieron más de 21 millones de videos en YouTube entre 2016 y finales de 2019.

La mayoría de estos videos no tenían nada que ver con la política, por lo que los autores utilizaron la literatura para identificar una gran colección de canales que investigaciones anteriores habían marcado según su orientación política, desde la extrema izquierda hasta el centro y la extrema derecha. A esa lista, los investigadores agregaron una categoría que llamaron «anti-despertar». Aunque no siempre es abiertamente político, una creciente colección de canales se centra en la «oposición a los movimientos progresistas por la justicia social». Si bien estos canales corresponden más a intereses de derecha, las ideas a menudo no son presentadas de esa manera por los moderadores de los videos.

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En general, los canales categorizados por los investigadores (poco menos de 1,000 de ellos) representaron solo el 3.3 por ciento de todas las vistas de videos durante este período. Y quienes lo miraron se apegaron a un solo tipo de contenido; Si comenzó a ver contenido de izquierda en 2016, es probable que aún lo vea cuando finalice el período de estudio de 2020. De hecho, según el tiempo invertido por video, es muy probable que haya visto más de este contenido en 2020, quizás como producto de las disputas de los años de Trump.

(La excepción a esto es el contenido extremista de izquierda, que se vio tan raramente que en la mayoría de los casos fue imposible identificar tendencias estadísticamente significativas).

Casi todos los tipos de contenido fuera de los márgenes también experimentaron aumentos durante este período, tanto en términos de audiencia total como del tiempo dedicado a ver videos en estos canales (con la excepción del contenido más a la izquierda y a la derecha). Este hallazgo sugiere que al menos algunas de las tendencias reflejan un uso cada vez mayor de YouTube como reemplazo de los medios de transmisión más tradicionales.

Tendencias

Dado que los espectadores generalmente solo han visto un solo tipo de contenido, es más fácil pensar en ellos como grupos diferentes. Los investigadores rastrearon la cantidad de personas que pertenecían a cada grupo, así como el tiempo que pasaron viendo videos durante el período de cuatro años.

Durante este tiempo, la izquierda de la corriente principal era aproximadamente del mismo tamaño que los otros grupos combinados; los centristas siguieron. La derecha dominante y la anti-vigilia comenzaron el período aproximadamente al mismo nivel que la extrema derecha. Pero todos mostraron diferentes tendencias. El número total de espectadores de extrema derecha se mantuvo igual, pero el tiempo que pasaron viendo videos aumentó. Por el contrario, el número total de espectadores de la derecha mayoritaria aumentó, pero el tiempo que pasaron viendo no fue muy diferente al de los espectadores de extrema derecha.

Los espectadores anti-despertar mostraron la tasa de crecimiento más alta de cualquier grupo. Al final del período, pasaban más tiempo viendo videos que los centristas, incluso si su población seguía siendo menor.

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