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La antigua súper tormenta solar que azotó la Tierra hace 14.000 años fue «la más grande jamás descubierta»

Impresión artística de una eyección masiva de masa coronal que impactó en la Tierra después de que el Sol la lanzara. (Fuente de la imagen: Getty Images)

Los anillos de los árboles recientemente descubiertos muestran que hace más de 14.000 años, la Tierra fue bombardeada por una enorme dosis de radiación cósmica, que los investigadores sospechan fue causada por una súper tormenta solar masiva como nunca antes habíamos visto.

En un nuevo estudio publicado el 9 de octubre en la revista Philosophical Transactions of the Royal Society A: Mathematical Physics and Engineering Sciences, los investigadores analizaron tocones de árboles subfósiles, o parcialmente fosilizados, cortados de los Alpes franceses. Los árboles antiguos se conservaron de los sedimentos del lecho de los ríos y tienen altos niveles de radiocarbono en sus anillos de crecimiento únicos, que datan de hace unos 14.300 años.

El radiocarbono, o carbono-14, es un isótopo de carbono con un neutrón adicional que se produce cuando los rayos cósmicos chocan con átomos de nitrógeno en la atmósfera. Los altos niveles de carbono radiactivo en los anillos de crecimiento sugieren que se produjo un pico de rayos cósmicos durante ese tiempo. El momento de los picos en estos anillos coincide con el descubrimiento de núcleos de hielo recientemente desenterrados en Groenlandia que muestran altos niveles del elemento berilio del mismo período. El berilio se produce más comúnmente cuando los rayos cósmicos inciden en los núcleos de otros elementos.

Los investigadores creen que el pico de radiación provino de una tormenta solar masiva, probablemente provocada por nubes de plasma magnetizado que se mueven rápidamente y eyecciones de masa coronal (CME), que fueron lanzadas al espacio por erupciones solares gigantes. El aspecto que tendría esta tormenta masiva está más allá de nuestra comprensión actual.

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De ser cierto, esto convertiría a la tormenta solar en «la más grande jamás descubierta», escribieron los investigadores en una declaración enviada por correo electrónico. Y añadieron: «Una tormenta solar similar hoy sería catastrófica para la sociedad tecnológica moderna».

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Sección transversal del anillo de crecimiento de un tocón de árbol subfósil. Los picos de radiación no son visibles a simple vista. (Crédito de la imagen: Cecile Miramont)

Los investigadores llaman a esta antigua tormenta solar el evento Miyake, una tormenta solar masiva que nunca ha sido observada directamente pero que ha dejado evidencia en el registro fósil. Hasta ahora, se han encontrado pruebas geológicas o de anillos de árboles de al menos seis, pero posiblemente hasta ocho, eventos de Miyake en todo el mundo, el más reciente de los cuales ocurrió hace unos 1.030 años.

La tormenta solar más grande observada directamente fue el Evento Carrington, que surgió de una mancha solar gigante en la superficie del Sol en 1859. Esta tormenta no pudo producir los niveles de radiación visibles en los anillos de los árboles, pero sí produjo una tormenta solar grande y brillante. Los astrónomos en la Tierra pudieron ver la llamarada durante unos cinco minutos, con la energía equivalente a unos 10 mil millones de bombas nucleares de 1 megatón.

Se cree que el incidente de Miyake es «varios órdenes de magnitud» mayor que el incidente de Carrington, escribieron los investigadores. Según un informe anterior de «OkNoticias», los científicos creen que el reciente incidente de Miyake fue aproximadamente 80 veces más poderoso que el incidente de Carrington. Pero la superllamarada recién descubierta podría volver a ser dos veces más poderosa, escribieron los investigadores.

Dos tocones de árboles subfósiles en un río poco profundo en los Alpes franceses. (Crédito de la imagen: Cecile Miramont)

Si una tormenta solar similarmente poderosa golpeara la Tierra hoy, sería catastrófica.

«Supertormentas de este tipo podrían dañar permanentemente los transformadores de nuestra red, provocando apagones generalizados que podrían durar meses», afirmó en un comunicado el coautor del estudio Tim Heaton, experto en radiocarbono de la Universidad de Leeds, en el Reino Unido. También podría dañar permanentemente los transformadores de nuestra red. «Podría causar daños permanentes a los satélites de los que dependemos para la navegación y las telecomunicaciones, dejándolos inutilizables».

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Es posible que el incidente de Miyake también haya jugado un papel importante en nuestra evolución. Investigaciones anteriores han sugerido que los rayos cósmicos arrojados por superllamaradas pueden haber desencadenado el nacimiento de vida en la Tierra.

No sabemos cómo son las actividades de Issey Miyake, o si podremos saber si hay alguna antes de que sea demasiado tarde. Se han observado superllamaradas similares en erupción de estrellas distantes, pero esto proporciona información limitada sobre nuestro sol.

El nuevo descubrimiento subraya que «todavía queda mucho por aprender sobre el comportamiento del Sol y los peligros que plantea para la sociedad de la Tierra», escribieron los investigadores.

Actualmente, el Sol se está acercando al pico de su ciclo solar de aproximadamente 11 años, conocido como máximo solar, cuando eventos solares como erupciones solares y eyecciones de masa coronal se volverán más comunes. No hay indicios de que esto aumente la probabilidad de que se produzca otra superllamarada en el Sol. Sin embargo, los investigadores predicen que el evento Miyake ocurre aproximadamente cada 1.000 años, por lo que no pasará mucho tiempo antes de que seamos testigos de otro.

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