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Jerrie Cobb, el piloto pionero marginado por el sexismo de la NASA

En 1960, Jerrie Cobb y otras 12 mujeres pasaron las 75 extenuantes pruebas para los astronautas de la NASA, pero aún se les negó un lugar en el programa debido a su género.

NASAAunque Jerrie Cobb terminó en el dos por ciento superior de la formación de astronautas de la NASA, la agencia se negó a permitir que asistieran mujeres como ella.

A principios de la década de 1960, la carrera espacial se calentó. Para vencer a los soviéticos en la luna, la NASA comenzó a entrenar astronautas. Pero cuando el piloto Jerrie Cobb le pidió a la agencia espacial que aceptara aprendices de astronautas como ella, se cerró.

La prensa se comió la historia de Jerrie Cobb. Un periódico la describió como «una hermosa señorita de 29 años que probablemente usaría tacones altos en su primer vuelo espacial si tuviera la oportunidad». Otro imprimió su peso y medidas y dijo: «El cadete espacial mide 1,70 metros de altura, pesa 121 libras y mide 36-26-34».

Pero Cobb no se disuadió de exigir un lugar para las mujeres en el programa espacial. Pero sus esfuerzos no tuvieron éxito ya que la NASA simplemente se negó a seleccionar mujeres como ellas.

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Tres años después, Cobb y sus colegas tuvieron que ver cómo la Unión Soviética enviaba a la primera mujer al espacio. Esta es la historia de cómo el sexismo desenfrenado mantuvo a un piloto innovador fuera de la historia espacial.

Las habilidades de pilotaje de Jerrie Cobb están atrayendo la atención de la NASA

Cobb nació en Oklahoma en 1931 y se convirtió en piloto a la edad de 16 años. Nació como atleta y jugó sóftbol para el equipo local de City Queens. Cobb usó sus ganancias de softbol para comprar un avión.

En la década de 1950, las mujeres piloto eran raras. Como piloto de la empresa, Cobb estableció varios récords, incluido un récord de altura. También fue la primera mujer en volar en el Salón Aeronáutico de París.

Jerrie Cobb en la cabina

Agencia de Información de EE. UU. / PhotoQuest / Getty ImagesJerrie Cobb pasó gran parte de su vida en la cabina de un avión, completando el doble de horas de vuelo que el astronauta John Glenn.

La prestigiosa carrera de Jerrie Cobb la llamó la atención de los médicos de la NASA. Randy Lovelace, quien desarrolló las pruebas físicas para los astronautas del Proyecto Mercury, los siete astronautas originales de la NASA, también quería probar la resistencia de las mujeres en el espacio.

Debido a que las mujeres necesitaban menos oxígeno que los hombres y por lo general tenían menos masa, Lovelace presionó por un programa de ejercicios para mujeres astronautas.

En la NASA, algunos hombres estuvieron de acuerdo. Pensaron que si las mujeres podían hacer frente al estrés de los viajes espaciales, las mujeres podrían trabajar como telefonistas y secretarias en bases lunares.

Pero Cobb no estaba interesada en trabajar como secretaria, a pesar de que quería ser astronauta. Ella había llegado a ver las pruebas de aptitud física como la mejor manera de demostrar que la NASA debería entrenar a mujeres astronautas.

Cobb pasa las pruebas de astronauta con gran éxito

Retrato de William Lovelace

Servicio Médico de la Fuerza Aérea de EE. UU. / Wikimedia CommonsDr. El teniente coronel William Randolph Lovelace II en una foto de 1943.

El 29 de agosto de 1960, La vida La revista publicó un artículo titulado «Una dama demuestra que es apta para viajes espaciales».

La obra presentó a Jerrie Cobb a la nación como un «piloto espacial en ciernes» y los elogió como alguien que «se quejaba menos que los hombres de Mercury». Como referencia, los «Mercury Men» fueron los siete astronautas estadounidenses originales.

Pero la NASA aún se negó a financiar el programa de pruebas para mujeres, por lo que Lovelace realizó sus pruebas de forma privada. Mientras tanto, Cobb no fue la única mujer en tomar la prueba de astronauta, con un total de 19 mujeres que participaron. Y los aprendices de la «Lady Astronaut», como ella la llamaba, pasaron por las mismas pruebas de aptitud física que los astronautas de la NASA.

Las pruebas comenzaron evaluando la aptitud física. En una prueba, las mujeres tuvieron que tragar un metro de manguera de goma. Otras pruebas analizaron su capacidad y resistencia pulmonar.

Luego, el entrenamiento cambió a exámenes psicológicos. Wally Funk, uno de los aprendices, pasó más de 10 horas en un tanque aislado. Esto fue mucho más agotador que la prueba de la NASA, en la que los estudiantes astronautas se quedaron solos en una habitación durante tres horas.

En la última vuelta, Jerrie Cobb se subió a un simulador de vuelo espacial, que lo giraba 30 veces en tres ejes por minuto. Alan Shephard, el primer estadounidense en el espacio, había saltado durante su primera prueba en el simulador, mientras Cobb giraba en él durante 45 minutos.

Primer plano de Jerrie Cobb

Imágenes de Bettmann / GettyUna foto de Jerrie Cobb de agosto de 1960 identifica a la «Lady Space Cadet» por su tamaño, peso y medidas.

Jerrie Cobb realizó un total de 75 pruebas y terminó entre el dos por ciento superior de los aprendices, y superó a varios de los astronautas masculinos de Mercury. Aprobó el 68 por ciento de las “Lady Astronautas”, mientras que sólo el 56 por ciento de los aprendices masculinos aprobaron. Las mujeres se conocieron como Mercurio 13.

Cuando Lovelace publicó los resultados, declaró: «Ya podemos decir que ciertas cualidades de las mujeres piloto espaciales son preferibles a las de sus homólogos masculinos».

Lovelace agregó: «No hay duda de que las mujeres eventualmente participarán en viajes espaciales».

Tenía razón, pero las primeras mujeres en el espacio no volarían para la NASA.

Detrás de la resistencia de la NASA a las astronautas

Pruebas de vuelo de Jerrie Cobb

NASACobb en la instalación de inercia de prueba espacial de varios ejes.

Antes de las «Lady Astronauts», ninguna mujer había calificado para el entrenamiento de astronautas de acuerdo con los estándares de la NASA. Una de las razones de esto fue que los aprendices tenían que ser pilotos de jet y graduados de una escuela de pilotos militares, y las mujeres antes de la década de 1960 rara vez cumplían con estos requisitos porque los militares habían prohibido a las mujeres volar aviones.

Jerrie Cobb se resistió a esta regla discriminatoria. Pasó un año completo examinando a casi 800 mujeres piloto para identificar posibles aspirantes a astronautas, y descubrió que muchas de las mujeres tenían significativamente más tiempo de vuelo que los hombres astronautas.

Mientras que los siete astronautas masculinos originales completaron cada uno un promedio de menos de 3.000 horas de vuelo, el propio Cobb aportó más de 10.000 horas.

Pero la NASA no tenía ningún interés en incluir mujeres en su programa de astronautas, ni tampoco los astronautas masculinos.

Premio para Jerrie Cobb

Archivos del Museo del Aire y el Espacio de San Diego / Wikimedia CommonsJerrie Cobb recibe un premio piloto.

John Glenn, el primer estadounidense en orbitar la tierra, testificó en una audiencia del Congreso en 1962 sobre la admisión de mujeres al programa espacial: “Es solo un hecho … construir y probar. El hecho de que las mujeres no sean activas en esta área es un hecho de nuestro orden social «.

Jerrie Cobb, que había pasado las mismas pruebas y tenía el doble de horas de vuelo que Glenn, refutó su argumento. «Había mujeres en el Mayflower y en los primeros trenes de vagones hacia el oeste que trabajaron con los hombres para allanar nuevos caminos hacia nuevas perspectivas», dijo Cobb a su vez. Preguntamos por esta posibilidad en el trabajo pionero en el espacio ”.

Pero Cobb tampoco encontró una audiencia de mente abierta en el Congreso.

Sin embargo, la NASA vio un papel potencial para las mujeres en el espacio. Un informe de la NASA de 1971 declaró: «La cuestión de la liberación sexual directa en una misión espacial a largo plazo debe considerarse … mejorar la moral del equipo».

El legado de Jerrie Cobb y el Mercury 13

Mercurio 13 1995

NASALos miembros de Mercury 13 se reunieron en 1995 para ver a Eileen Collins despegar como la primera mujer comandante en una misión de transbordador.

En 1963, Jerrie Cobb y el Mercury 13 vieron a los soviéticos enviar a la primera mujer, Valentina Tereshkova, al espacio. En esta área de las carreras espaciales, los hombres estadounidenses simplemente optaron por no competir.

Profundamente decepcionada, Cobb abandonó su sueño de convertirse en astronauta y, en cambio, dedicó el resto de su vida a volar suministros y medicinas a áreas remotas del Amazonas.

La NASA tardó otros 20 años en enviar a la primera mujer estadounidense al espacio. En 1978, el primer año en que la NASA aceptó mujeres en su programa, Sally Ride rompió esa barrera.

En 1995, Eileen Collins se convirtió en la primera mujer en comandar un transbordador espacial, y la NASA invitó a los miembros de Mercury 13 a ver el lanzamiento como invitados personales de Collins. Entre ellos se encontraba Jerrie Cobb, quien murió el 18 de marzo de 2019 a la edad de 88 años.

Aunque Cobb y el Mercury 13 nunca fueron al espacio, derribaron una barrera que finalmente cayó, dando a las mujeres un lugar en las estrellas.


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