Cultura

Space, el próximo salvaje oeste

Los desechos espaciales están creciendo rápidamente debido al creciente número de satélites que orbitan en órbita terrestre baja (LEO) que están diseñados para aumentar la cobertura global de Internet y proporcionar datos de observación de la Tierra. Los satélites LEO ahora se están lanzando en mega-constelaciones, enormes colecciones de satélites que se cuentan por miles. Estos satélites suelen tener una vida útil corta, no más de unos pocos años. Los satélites extintos luego contribuyen al creciente número de escombros. Las colisiones a velocidades periféricas pueden ser peligrosas, incluso fatales.

Bola presurizante artificial derivada de un cuerpo de misil que se estrelló en el sur de África. Imagen cortesía de NASA, Wikimedia Commons

Para evaluar mejor el alcance de lo que vendrá, consideremos el caso de Starlink, la megaconstelación que actualmente está lanzando en lotes por la compañía SpaceX del multimillonario Elon Musk. El tamaño planificado de esta constelación LEO es de 42.000 naves espaciales (un número basado en las presentaciones actuales del espectro de frecuencias ante la Comisión Federal de Comunicaciones de EE. UU.).

Otro problema con las megaconstelaciones como Starlink es que representan la toma de posesión de un recurso público común, el espacio, que tiene todas las características de una apropiación de tierras por parte de empresas privadas. Sin leyes espaciales con visión de futuro y ejecutables, la adquisición de LEO será un hecho consumado, ya que miles de satélites surcan los cielos sin supervisión gubernamental o leyes espaciales respetuosas con el medio ambiente. Además, estas redes, que comprenden miles de objetos brillantes, también interfieren con la astronomía terrestre.

La basura espacial puede ser cualquier cosa, desde satélites extintos hasta pequeños fragmentos de paneles solares y partes de cohetes. Aquí están las últimas cifras sobre desechos espaciales proporcionadas por la Oficina de Desechos Espaciales de la Agencia Espacial Europea en el Centro Europeo de Operaciones Espaciales, Darmstadt, Alemania.

En resumen, hay casi 34.000 objetos artificiales de más de 10 cm, 900.000 objetos en el rango de 1 a 10 cm y 128 millones de objetos en el rango de 1 mm a 1 cm. Un tráfico tan extremo de satélites y escombros podría conducir en última instancia a un desastre de una escala similar a la que estamos experimentando ahora con el efecto dominó del colapso climático antropogénico.

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El espacio, el recurso común de la humanidad, se está transformando rápidamente en el próximo Salvaje Oeste. En el siglo XXI, a diferencia del siglo XX, no habrá una carrera entre naciones, sino una carrera entre empresas privadas: explotar los recursos espaciales, extraer recursos espaciales y transportar turistas.

La explotación comercial unilateral y sin restricciones de los recursos espaciales es casi segura sin tratados internacionales vinculantes. Por ejemplo, en 2015, durante la administración Obama, el Congreso de los Estados Unidos aprobó una ley que otorgaba unilateralmente a las empresas estadounidenses el derecho a poseer y vender los recursos naturales que extraen de los cuerpos en el espacio, incluidos los asteroides. En 2017, el Parlamento de Luxemburgo votó a favor de una ley de minería de asteroides, similar a la estadounidense, que otorga a las empresas mineras de Luxemburgo el derecho a quedarse con su botín. En 2017, corporaciones comerciales, gobiernos y aficionados pusieron en órbita más de 400 satélites, más de cuatro veces el promedio anual de 2000-2010. En 2018, Elon Musk lanzó un roadster rojo al espacio. Algunos consideran que esto es un truco publicitario nerdbai, otros un acto obsceno de megalomanía. De cualquier manera, sienta un precedente preocupante para el descuido irreflexivo del espacio con efectos personales.

Un prototipo de los satélites de la Arctic Weather Mission. Imagen cortesía de la Agencia Espacial Europea, Wikimedia Commons

En marzo de 2019, el primer ministro de la India, Modi, ordenó la primera demostración de tecnología antisatélite (ASAT) de la India: tecnología de armas espaciales diseñada para apuntar a los satélites de los oponentes. Esto generó más preocupaciones sobre los escombros de la Estación Espacial Internacional tripulada en órbita. India se unió así a un club cuyos miembros anteriores eran los EE. UU., Rusia y China, y más por venir. Más tarde ese año, en octubre de 2019, la compañía de Richard Branson, Virgin Galactic, se hizo pública.

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Jeff Bezos y Elon Musk también planean lanzar turistas que paguen al espacio. SpaceX llevará al multimillonario japonés Yusaku Maezawa a la Estación Espacial Internacional en diciembre de 2021, y en junio de 2021, Bezos anunció sus planes de volar con otras tres personas en el primer vuelo tripulado del vehículo suborbital New Shepard, construido por su compañía Blue, en julio. 20. El anuncio de Bezos fue seguido por el anuncio de Branson de que vencería a Bezos por una semana. Esto exacerbará los problemas ambientales de LEO.

Este comportamiento – por parte de individuos, empresas y gobiernos – está en la tradición clásica de la filosofía de «quien se atreve gana» / «quien tiene el dinero se sale con la suya» del Salvaje Oeste. Los principios altruistas que tratan el espacio como un recurso común, como los que se encuentran en el Tratado del Espacio de 1967 y el Acuerdo de la Luna de 1979, son obsoletos.

La pregunta que debemos hacernos como humanidad es cómo logramos estar legalmente completamente desprevenidos para lidiar con este nivel de comportamiento irresponsable, apatía ambiental y prácticas comerciales poco éticas. Parte de la respuesta radica en las deficiencias del Tratado del Espacio Ultraterrestre de 1967, que constituye la base del derecho espacial internacional y del gobierno espacial. Este tratado fue un producto de su tiempo: tenía la intención de reducir las tensiones de la Guerra Fría y prevenir la nuclearización del espacio. La idea de privatizar el espacio aún no estaba a la vista en el momento de su creación.

Ahora es el momento no solo de actualizar el tratado espacial, sino de revisarlo por completo. Cualquier nuevo tratado tendrá que encontrar soluciones que aborden plenamente el efecto irrestricto actual de la codicia humana y las tendencias expansionistas de minar, monetizar y colonizar todo lo que se encuentre en el espacio. La política espacial del siglo XXI necesita leyes previsoras y aplicables, sabiduría tradicional, ética planetaria y datos fiables en tiempo real sobre los viajes espaciales si queremos garantizar la seguridad y sostenibilidad de los agentes espaciales, los objetos espaciales, los desechos espaciales y el espacio adverso. fenómenos meteorológicos ante el creciente número de operaciones espaciales.

Estamos en un estado de emergencia planetario, tanto dentro como fuera del planeta.

Este artículo apareció por primera vez en Soundings 78/2021.

La principal tarea del Comité de las Naciones Unidas sobre la Utilización del Espacio Ultraterrestre con Fines Pacíficos (COPOUS) es revisar y promover la cooperación internacional en la utilización del espacio ultraterrestre con fines pacíficos, así como considerar las cuestiones legales que surgen de la exploración del espacio ultraterrestre. Fue fundada hace casi sesenta años, en diciembre de 1959, y ha crecido a 95 países miembros a lo largo de los años. Sin embargo, con un número tan grande de países, es casi imposible llegar a un consenso sobre nuevas leyes que puedan abordar plenamente los desafíos que enfrentamos. Esto plantea la pregunta de cómo el mundo está lidiando con la degradación ambiental acelerada y la ocupación del espacio cercano a la Tierra.

Creo que el Foro de la COP debería, por tanto, ampliar su imaginación para incluir el entorno cercano a la Tierra de LEO en su concepto del clima de la Tierra con el fin de resaltar la amenaza medioambiental que plantea la aparición de megaconstelaciones. La conferencia podría brindar una oportunidad como colectivo para reconocer la creciente amenaza de los desechos artificiales en el espacio cercano a la Tierra y para hacer un llamado a las naciones del mundo para que unan fuerzas para adoptar una nueva declaración sobre LEO.

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