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Odesa es desafiante. También es el objetivo final de Putin.

El Museo de Bellas Artes de Odesa, un palacio con columnas de principios del siglo XIX, está casi vacío. A principios de la guerra de Rusia contra Ucrania, su personal retiró más de 12.000 obras para su custodia. Quedó un gran retrato que representaba a Catalina la Grande, la emperatriz rusa y fundadora de Odesa, como una diosa justa y victoriosa.

Vista desde abajo en la pintura de Dmitry Levitzky, la emperatriz es una figura imponente con un vestido pálido con cola dorada. Los barcos detrás de ella simbolizan la victoria de Rusia sobre los turcos otomanos en 1792. “Es un libro de texto sobre la propaganda imperial rusa”, dijo Gera Grudev, curadora. “La pintura es demasiado grande para moverla y, además, dejarla muestra a los ocupantes rusos que no nos importa”.

La decisión de dejar que el retrato de Catalina cuelgue aislado en la primera sala del museo cerrado refleja una bravura astuta de Odesan: una emperatriz se fue a contemplar cómo la brutalidad de Vladimir Putin, el presidente ruso que se asemeja a un zar de los últimos días, ha alienado la población mayoritariamente de habla rusa de este puerto del Mar Negro, establecido por ella en 1794 como el codiciado conducto de Moscú desde la estepa hasta el Mediterráneo.

Odesa, puerto de grano para el mundo, ciudad de mezcla creativa, metrópolis llena de cicatrices inmersa en la historia judía, es el gran premio de la guerra y una obsesión personal para Putin. En un discurso tres días antes de ordenar la invasión rusa, Putin señaló a Odesa con particular veneno, dejando clara su intención de capturar allí a los “criminales” y “llevarlos ante la justicia”.

Putin creía al comienzo de la guerra que podía decapitar al gobierno ucraniano y tomar Kyiv, solo para descubrir que Ucrania era una nación lista para luchar por la nación que él descartó. A medida que el foco de la lucha se traslada al sur de Ucrania, Putin sabe que del destino de Odesa depende el acceso de Ucrania al mar y, hasta cierto punto, el acceso mundial a los alimentos. Sin esta ciudad, Ucrania se marchita a un estado trasero sin salida al mar.

“Odesa es la clave, en mi opinión”, dijo François Delattre, secretario general del Ministerio de Relaciones Exteriores de Francia. “Militarmente, es el objetivo de mayor valor. Si lo controlas, controlas el Mar Negro”.

Casi seis meses después de la guerra, Odesa resiste, no intacta, pero sin dobleces. En sus amplias avenidas arboladas, con olor a flor de tilo, donde se deslizan los gatos callejeros y una luz dorada baña los edificios gris verdosos, ocres y celestes, ha vuelto una apariencia de vida cotidiana. Los restaurantes y el histórico Teatro de la Ópera, fundado en 1810, han reabierto. La gente toma café en la elegante calle Derybasivska. La indiferencia es una expresión del orgullo odesano.

Odesa es el quid de la guerra no solo porque tiene la llave del Mar Negro, sino también porque en él se juega la batalla entre la identidad rusa y la ucraniana: un pasado imperial y un futuro democrático, un sistema cerrado y conectado con el mundo. sale con particular intensidad. Esta es la ciudad, de feroz independencia y obstinada inclusión, que simboliza todo lo que Putin quiere aniquilar en Ucrania.

ecos de terror

En el siglo XIX, este era el Eldorado ruso, una ciudad políglota y estridente en formación, poblada por griegos, italianos, tártaros, rusos, turcos y polacos. Debido a que eran más libres aquí que en cualquier otro lugar de la Zona de Asentamiento de Rusia, el área del imperio donde generalmente estaban confinados, los judíos acudían en masa desde los shtetls de Europa del Este a este próspero puerto. En 1900, alrededor de 138 000 de los 403 000 habitantes de Odesa eran judíos.

En el Museo de Bellas Artes de Odesa, del que se sacaron más de 12.000 obras para su custodia, una escultura, Venus, de Maria Kulikovska, hecha de jabón balístico y demasiado frágil para quitarla fácilmente, en Odesa, Ucrania, el 25 de junio de 2022. (Laetitia Vancon/The New York Times)

El mundo obsceno de contrabandistas, mafiosos, extorsionistas y charlatanes, concentrado en el distrito de Moldovanka, está inmortalizado en el clásico «Historias de Odessa» de Isaac Babel. Babel, nacido en Odesa en 1894, ejecutado por Stalin con cargos inventados en 1940, capturó en su antihéroe Benya Krik, el «Rey» Robin Hood del inframundo, una esencia perdurable del espíritu anárquico pero generoso de Odesa.

“Benya Krik, se salió con la suya, porque tenía pasión, y la pasión gobierna el mundo”, observa Babel.

Es esta pasión desenfrenada de Odesan que Putin busca sofocar reviviendo, en forma retorcida, el espíritu de lo que Rusia llama la Gran Guerra Patria de 1941 a 1945. Luego, en 1944, las tropas del Ejército Rojo liberaron la ciudad del control nazi; ahora las tropas rusas buscan imponer en Odesa una autocracia represiva como parte de la campaña para “desnazificar” una Ucrania democrática.

Esta retorcida pesadilla toma una forma particular en Odesa, porque su lingua franca sigue siendo el ruso y sus simpatías rusas persistieron mucho después de la independencia de Ucrania en 1991. Un centro de la «Nueva Rusia» forjado en el siglo XVIII a partir de tierras conquistadas que bordean el Mar Negro, la ciudad ahora se encuentra en una guerra de desenredo del control tenaz de Rusia.

En el ensayo de 5.000 palabras escrito el año pasado que reveló la profundidad de su obsesión con Ucrania, Putin escribió que Rusia y Ucrania formaban el “mismo espacio histórico y espiritual” y que “Rusia fue despojada, de hecho” por la independencia de Ucrania. Ucrania, en resumen, era una nación ficticia. Su respuesta quedó clara el 24 de febrero: la absorción por la fuerza de Ucrania en Rusia.

Una pareja disfruta de una piscina climatizada con vista al puerto en Odesa, Ucrania, el 25 de junio de 2022. (Laetitia Vancon/The New York Times)

Está en la naturaleza de los actos enloquecidos provocar la antítesis de su efecto deseado. Como ilustra Odesa, quizás más que cualquier otra ciudad ucraniana, Putin ha difundido y redoblado la conciencia nacional ucraniana.

“Ha habido un cambio tectónico”, dijo Serhiy Dibrov, investigador de la historia reciente de Odesan. “La gente cruzó la línea para creer plenamente en Ucrania”. Aún así, dijo, una minoría sustancial de Odesans conserva cierta simpatía por Rusia.

¿Una nueva ‘desjudaización’?

Para Putin, la independencia de Ucrania fue, en última instancia, imperdonable. Su “desnazificación” ha supuesto la “desjudaización” de una ciudad con profundas raíces judías.

“Mi abuelo se fue de Nuremberg a Palestina para sobrevivir a los nazis”, dijo el rabino Avraham Wolff. “¡Ahora traigo niños judíos a Alemania para salvarlos de Rusia! ¿Puedes creerlo?»

Wolff, entonces de 22 años, llegó a Odesa desde Israel a principios de la década de 1990 para revivir el judaísmo en una Ucrania postsoviética independiente. Como rabino principal de la ciudad y del sur de Ucrania, supervisó la construcción de jardines de infancia, escuelas, orfanatos y una universidad judíos, hasta que comenzó el desmoronamiento de su trabajo este año.

Personas haciendo fila para recibir ayuda alimentaria en Mykolaiv, Ucrania, una ciudad al este de Odesa que también se encuentra en el Mar Negro, el 20 de junio de 2022. (Laetitia Vancon/The New York Times)

En los últimos cinco meses, más de 20.000 judíos, o al menos la mitad de la comunidad, se han ido, muchos de ellos a Alemania, Austria, Rumania y Moldavia. El Museo del Holocausto está cerrado. El Museo Judío está cerrado. Los autobuses llevaron a 120 niños de un orfanato a un hotel en Berlín, junto con 180 madres e hijos cuyos maridos y padres habían ido al frente. Las mujeres y los niños están bajo el cuidado directo de Wolff.

“No sabemos si los judíos que se fueron regresarán”, dijo Wolff. “Sospecho que si la guerra continúa hasta el 1 de septiembre y los niños comienzan la escuela donde sea que estén, nunca regresarán”.

Roman Shvartsman, de 85 años, es un sobreviviente del Holocausto de Odesan. Perdió su infancia, vivió el antisemitismo de los años soviéticos y esperaba una vejez tranquila. Ahora teme por sus nietos.

En sus ojos azul claro, uno enrojecido por una reciente operación de cataratas, estaba todo el mundo terrible de Babel y toda la esperanza desafiante de la humanidad. “Putin dice abiertamente que Ucrania no existe y que quiere aniquilar a 40 millones de ucranianos. ¿Cuánto más claro necesita Occidente que sea?

Ucrania, descubierto

Hace ocho años, el 2 de mayo de 2014, la ciudad se dividió, con peleas callejeras entre simpatizantes rusos armados y partidarios de la democracia a favor de Maidan. “Fue una batalla entre aquellos que todavía querían vivir en una Unión Soviética inexistente, o en una Ucrania europea moderna y existente”, dijo Dibrov, el investigador, que trabajó en un documental sobre la violencia.

En una ciudad de comerciantes más que de luchadores, la batalla fue una violación de los principios conciliadores de Odesa. Planteó una pregunta fundamental: ¿Estás listo para luchar por Ucrania o por Rusia? En palabras de Dibrov, «Fue el momento en que la gente se dio cuenta de lo peligrosa que podía ser Rusia».

Después de que los manifestantes prorrusos iniciaran la violencia al matar a dos activistas pro-Maidan, perdieron a cuatro de los suyos antes de refugiarse en el edificio del sindicato. Estalló un incendio, cuyo origen exacto no está claro, matando a 42 odesanos pro-Moscú.

Es un episodio que Putin nunca ha olvidado.

“Una cosa está clara”, dijo Dibrov. “Era el primer día de guerra en Odesa”.

Homo sovieticus

Andriy Checheta, de 57 años, vive en Odesa y maneja todos los días, pasando por dorados campos de trigo hasta su granja de 5,000 acres donde cultiva girasoles, trigo, maíz y cebada. Nacido en Grozny de padre checheno y madre ucraniana, Checheta trabajó en toda la antigua Unión Soviética.

“Nada cambió para mí con el colapso de la Unión Soviética”, dijo. “Lo siento como mi espacio común tan intensamente como siempre”. Me miró fijamente. “¿Cómo se sentiría Estados Unidos si Texas se separa?”

Después del colapso de la Unión Soviética, se talaron árboles para obtener energía y el agua se contaminó. Las malas hierbas estaban por todas partes cuando Checheta compró un terreno por primera vez en 2002.

“¡Y ahora, nuevamente, tenemos una catástrofe para la agricultura en general!”. él dijo.

Debido a la guerra, toda la cosecha de trigo de Checheta está envuelta en contenedores en los campos. No ha podido moverlos.

A pesar del acuerdo de julio en el que algunos barcos cargados de grano zarparon de Odesa y otros puertos, Checheta dijo en una conversación telefónica posterior que “no podrá vender nada hasta noviembre y ese es un pronóstico optimista”.

¿A quién, le pregunté cuando lo conocí, culpa? “Cuando las parejas se separan, ambos son responsables”, dijo Checheta. “Occidente provocó inestabilidad”. Su opinión sobre Odesa: “Administrativamente es una ciudad ucraniana, históricamente no lo es”.

Encontré tales puntos de vista más de una vez: nostalgia por la Unión Soviética, escepticismo sobre el estado de Ucrania, ira contra Occidente por fomentar problemas. Aleksandr Prigarin, antropólogo de la Universidad Mechnikov en Odesa, me dijo que lo principal que le preocupaba proteger en este momento era “Pushkin, Dostoyevsky, Tolstoy, Tchaikovsky y Chekhov”.

Nadie en ninguno de los lados de los argumentos cree que el tiroteo se detendrá pronto. “Solo un completo idiota puede ser feliz con la guerra”, dijo Checheta, mirando sus campos. “Rusia y Ucrania deben negociar pronto o habrá un desastre total”.

Una tarde, en las afueras del este de Odesa, vi a dos soldados en el crepúsculo cavando trincheras en el rico suelo de Europa. Era una imagen atemporal, con su propia extraña belleza, del fracaso repetitivo del que el continente se creía librado.

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