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Jeff Bezos, Blue Origin, preparado para el lanzamiento espacial en Texas

CAPE CANAVERAL, Florida – Hace casi una década, la compañía espacial de Jeff Bezos, Blue Origin, se vio envuelta en una batalla por el uso de una plataforma de lanzamiento histórica de la NASA en el Centro Espacial Kennedy.

Bezos quería que Pad 39A, el anfitrión del Apolo 11 y una docena de misiones de transbordadores espaciales, se abriera a múltiples compañías y sus cohetes desde que la NASA cerró el programa de transbordadores. Después de ofertas y protestas, la agencia finalmente seleccionó SpaceX de Elon Musk para alquilar la plataforma más famosa de Florida.

Durante la batalla por 39A, Musk dijo en una entrevista de 2013 que SpaceX consideraría compartir la plataforma si Blue Origin pudiera producir un vehículo calificado para humanos dentro de cinco años. Como sabes, contó la historia Noticias espaciales: «Para ser honesto, creo que es más probable que descubramos unicornios bailando en el canal de llamas».

Bezos no recibió la libreta. Pero desde entonces, su compañía ha vuelto su mirada unas pocas millas al sur y aseguró otra instalación y gastó más de $ 1 mil millones en convertir el Complejo de Lanzamiento 36 a sus especificaciones exactas para el próximo misil New Glenn. La instalación privada de Blue Origin en Texas ha lanzado el cohete New Shepard más de una docena de veces desde 2015 sin mayores problemas.

Y ahora el propio Bezos está listo para tocar el espacio y brindar el máximo apoyo al vehículo New Shepard enfocado en el turismo de su compañía al ser el primero en volarlo. El lanzamiento del NS-16 a las 8 a.m. contará con la presencia de su hermano Mark, defensor de las mujeres en el espacio desde hace mucho tiempo, Wally Funk, y Oliver Daemen, ganador de una subasta por el cuarto asiento de la cápsula. La tripulación cubre dos registros relacionados con la edad: tanto el mayor (Funk, 82) como el más joven (Daemen, 18) que vuela al espacio.

En última instancia, la competencia por el Pad 39A fue uno de varios momentos decisivos que allanaron el camino para que Bezos, de 57 años, aumentara constantemente su inversión de tiempo y dinero, este último aún proveniente de los ingresos de Amazon. Desde pruebas de motores hasta contratos y cursos de reclutamiento, la compañía ha recorrido más de 20 años hasta este punto, y el lanzamiento del martes será el momento más famoso y definitorio hasta ahora.

Echar un vistazo:Mucha libertad de movimiento y las ventanas más grandes en el espacio en el nuevo cohete Shepard de Jeff Bezos

Una imagen promocional del interior de New Shepard.  La atención se centra en el sistema de arranque y escape que se utiliza en caso de emergencia.

El viaje de Jeff Bezos y Blue Origin

El interés de Bezos en el espacio, al menos como lo declaró oficialmente el Miami Herald, se remonta a su adolescencia como estudiante en Miami Palmetto Senior High School.

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En su discurso de clausura de 1982, el orador de despedida dijo que imaginaba un futuro en el que las actividades dañinas como la industria pesada serían trasladadas fuera del planeta y la humanidad se quedaría con un hogar similar a un parque nacional. Puede parecer descabellado en ese entonces, pero tal vez no tanto; después de todo, Bezos era un niño durante las misiones Apolo a la luna y su discurso se produjo menos de un año después del lanzamiento del primer transbordador espacial.

Seis años después de fundar Amazon en 2000, Bezos puso en práctica su pasión por el espacio al fundar Blue Origin cerca de Seattle, Washington. El primer escudo de armas de la compañía presentaba dos tortugas que alcanzaban las estrellas y un texto que decía «Gradualmente ferocidad«un homenaje en latín a» la tortuga y la liebre «, que traducido significa» paso a paso, cruel «.

«Viajará a una tierra de maravillas», dijo Bezos durante una clase de posgrado de la Universidad de Princeton en 2010 sobre los avances en tecnología desde el espacio hasta la atención médica. «Julio Verne, Mark Twain, Galileo, Newton; cualquiera que tuviera curiosidad de esa época habría querido estar vivo ahora».

Uno de sus primeros hitos públicos en el espacio fue en 2013 cuando ayudó personalmente a salvar dos motores Rocketdyne F-1 de la era Apolo del fondo del Océano Atlántico. Más tarde se confirmó que habían volado en la misión Apolo 11 en 1969 y actualmente se encuentran en exhibición en el Museo de Vuelo de Seattle en Washington.

Turismo espacial:Jeff Bezos y su hermano Mark tomarán el primer vuelo humano de Blue Origin al espacio el 20 de julio

Blue tenía vehículos de prueba tempranos, pero New Shepard ha estado en desarrollo por más tiempo. El cohete y la cápsula de 60 pies, que se lanza desde el oeste de Texas, está diseñado principalmente para el turismo espacial gracias a los sistemas de vuelo automatizados, las grandes ventanas y un interior moderno. Después del despegue, el propulsor regresa al aterrizaje vertical, mientras que la cápsula flota brevemente en el espacio y luego aterriza con la ayuda de paracaídas cerca del lugar de lanzamiento.

Hoy Blue tiene cuatro prioridades: New Shepard para el turismo espacial; el cohete pesado New Glenn para grandes cargas útiles y objetivos a largo plazo; Producción de su motor de cohete BE-4, que impulsará el New Glenn y Vulcan Centaur de United Launch Alliance; y esfuerzos avanzados como la reciente presentación de un concepto de aterrizaje humano al programa lunar Artemis de la NASA. La propuesta de módulo de aterrizaje multimillonario, como la pelea Pad 39A de 2013, está siendo revisada actualmente por la Oficina de Responsabilidad del Gobierno después de que Blue Origin protestó contra la selección exclusiva de la oferta por parte de SpaceX.

Pero el Blue Origin 2013 y el Blue Origin actual no son del todo comparables. Durante ese tiempo, la compañía ha crecido de aproximadamente 300 empleados a miles en varios estados y campus. Todavía se está ampliando un enorme campus de la fábrica cerca del Centro Espacial Kennedy para la construcción del cohete New Glenn, que ahora despegará de Cabo Cañaveral a fines de 2022 como muy pronto.

A pesar de ser la persona más rica del mundo, Bezos suele tener una imagen pública de bajo perfil. Su desembarco no solo para volar la primera misión tripulada de su compañía, sino también para llevarse a su hermano y a otras dos personas con él, mientras el mundo observa, es una afirmación de su pasión por los viajes espaciales.

«La mayor parte de la atención que recibe Jeff Bezos se debe a lo que ha logrado y logrado, no porque lo esté buscando activamente», dijo Dale Ketcham, vicepresidente de relaciones gubernamentales y externas de Space Florida. «Quiere ir al espacio. Construyó un cohete, ¿por qué no?»

Bezos generalmente ha sido abierto sobre su apoyo al espacio y a Blue vendiendo miles de millones de dólares en acciones de Amazon, una práctica que ha reivindicado varias veces. Que se produzca durante un pico en su fortuna, ahora ronda los 177.000 millones de dólares según Forbes, es una bendición para su sueño.

«Ha llegado al punto en que su primer sistema de vuelo calificado para humanos está pasando a volar por humanos», dijo Alan Stern, un científico, piloto y autor seleccionado para realizar una investigación sobre un próximo vuelo de Virgin Galactic SpaceShipTwo. «Creo que este es un clímax increíble para él».

«Y espero que vean mucho más a Jeff Bezos en el espacio ahora que está relevado de responsabilidades muy pesadas en Amazon», dijo Stern, refiriéndose al reciente cambio de Bezos de CEO de Amazon a presidente ejecutivo.

Con el reciente vuelo del empresario Richard Branson en el vehículo de Virgin Galactic, la carrera multimillonaria en el espacio se calienta mientras Bezos se prepara para su tren el martes. Hasta la fecha, Musk no ha dicho cuándo volará uno de sus vehículos.

«Esto recuerda mucho a la época de hace 90 a 100 años con los primeros barones de la industria de la aviación», dijo Stern. «Es muy interesante que los viajes espaciales se estén convirtiendo en lo que parece un viaje aéreo temprano».

Los tres multimillonarios del espacio tienen que prepararse para algo: un informe publicado la semana pasada por la Space Foundation, una defensora del espacio sin fines de lucro, dijo que la economía espacial global aumentó a $ 447 mil millones en 2020, marcando su quinto año consecutivo de crecimiento. Eso es un 50% más que hace diez años.

Según la fundación, el espacio comercial creció un 6,6% y representa aproximadamente el 80% de la economía espacial total. Los mayores contribuyentes son EE. UU., China y Europa.

La tripulación de Blue Origin

De los cuatro asientos disponibles para el vuelo del martes, Bezos y su hermano menor ocuparán dos. Eso deja dos más para Wally Funk y Oliver Daemen.

Mark Bezos, de 53 años, al igual que su hermano mayor, es un fanático de la industria aeroespacial desde hace mucho tiempo. Es empresario y bombero voluntario del Departamento de Bomberos de Scarsdale en Scarsdale, Nueva York. Jeff Bezos dijo que considera a su hermano como su amigo más antiguo y cercano.

A la edad de 82 años, Funk se convierte en la persona de mayor edad en llegar al espacio durante el vuelo de 11 minutos. La aviadora es famosa por su papel en el «Mercury 13», un grupo de mujeres que completaron un entrenamiento de astronautas no oficial financiado con fondos privados en la década de 1960, pero que no fueron seleccionadas para volar en misiones de la NASA.

Wally Funk, visto en esta foto sin fecha de Blue Origin, es uno de los Mercury 13, un grupo que se entrenó como astronauta pero no voló.

«Me dijeron que lo hice mejor y terminé el trabajo más rápido que nadie», dijo Funk después de que Bezos le ofreciera el lugar. «Me puse en contacto con la NASA cuatro veces y les dije que quería ser astronauta, pero que nadie me aceptaría. Nunca pensé que ascendería».

Rich Cooper, vicepresidente de comunicaciones estratégicas de la Space Foundation, dijo: «No hay mejor final para una historia de Hollywood que alguien que pudo y debería haber volado en la era de Mercury».

«Finalmente está teniendo la oportunidad de ver la tierra y conseguir el tiro inicial que se merece», dijo.

El cuarto lugar fue para Oliver Daemen, un estudiante holandés de 18 años, que obtuvo el segundo lugar en una subasta por el lugar. El ganador del primer lugar, que ofertó la friolera de $ 28 millones, optó por permanecer en el anonimato y volar en una futura misión New Shepard.

Oliver Daemen es un holandés de 18 años que volará al primer vuelo tripulado de Blue Origin desde el oeste de Texas el martes 20 de julio de 2021.

El padre de Daemen, Joes, es el fundador del fondo de cobertura holandés Somerset Capital Partners.

«Este niño está estudiando física», dijo Cooper. «¿Crees que se desviará de la física después del vuelo? Quién sabe dónde estará este joven dentro de cinco o diez años, pero te puedo garantizar que querrá volver al espacio».

Funk y Daemen cubren un período desde la Generación más Grande hasta la Generación Z, dijo Cooper, y «ambos hablarán con muchas comunidades diferentes que pueden no haber estado pensando regularmente en el espacio o no haber estado involucradas en el espacio».

«Tanto Bezos como Branson conducen a conversaciones más amplias con personas que preguntan: ‘¿Harías uno de estos vuelos?'»

Siga a Emre Kelly en Gorjeo: @EmreKelly.

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