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Cómo ver la brillante galaxia de Andrómeda brillar esta semana

Esta semana, cuando la brillante luna abandone nuestro cielo nocturno, tendrás la oportunidad de ver el objeto más distante visible a simple vista: la galaxia de Andrómeda. Este notable objeto de cielo profundo pasará casi directamente sobre nosotros entre las 7:30 y las 8 pm hora local. Aquí encontrará todo lo que necesita saber sobre nuestro vecino celestial.

donde ver

Para encontrar la galaxia de Andrómeda, comience por encontrar el Gran Cuadrilátero de Pegaso, un punto de referencia en el cielo otoñal. Luego, enfoca tus binoculares en Alfraz, la estrella brillante en la esquina superior izquierda del cuadrado. (¿No tienes binoculares? Aquí tienes los mejores binoculares para observar las estrellas). Luego muévase directamente hacia el este (izquierda) para que aparezca la estrella Mirach (en la constelación de Andrómeda). Desde allí, muévete lentamente hacia una estrella bastante brillante sobre Mirach, luego continúa ascendiendo en la misma dirección hasta que encuentres lo que parece una «pequeña nube».

Esa será tu parada porque encontrarás la Galaxia de Andrómeda.

Si no estás familiarizado con estas estrellas o con la constelación de Pegaso, siempre puedes usar una aplicación de observación de estrellas para ayudarte a encontrar la galaxia de Andrómeda, pero Guarda tu teléfono Una vez que lo encuentres, deja que tus ojos se adapten al oscuro cielo nocturno para asegurarte de absorber la mayor cantidad de luz posible de esta lejana ciudad de estrellas. Para poder verlo, necesita buena visión y una noche oscura y clara, sin iluminación de la calle o de la casa cercana.

A simple vista parece no ser más que una luz incierta y misteriosa. Nubes difusas y alargadas que pueden tener dos o tres veces el ancho aparente de la Luna.

«pequeña nube

La galaxia de Andrómeda se eleva entre las constelaciones otoñales del hemisferio norte, bajo la luz de la luna en el Parque Provincial Dinosaur en Alberta. (Crédito de la foto: Alan Dyer/VW Pics/Universal Images Group a través de Getty Images)

Se especula que la galaxia de Andrómeda fue descubierta por primera vez por el astrónomo persa Abd-al-Rahman Al-Sufi, quien la incluyó en su Libro de las Estrellas en el año 964 d.C. Descrita como una «pequeña nube», es posible que también fuera conocida por los astrónomos persas. en lo que hoy es Irán, que data del año 905 d.C., o incluso antes. Richard Hinckley Allen, experto en nomenclatura estelar, informó que también apareció en un mapa estelar holandés del año 1500.

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Generalmente se atribuye al rival de Galileo, Simón Marius, la primera observación telescópica del objeto en diciembre de 1612. Describió la nebulosa como una luz infinita «como una vela que pasa por la ventana de la esquina de una linterna».

una gran ciudad estelar

Incluso hoy en día, los binoculares y los telescopios todavía muestran que esta «nube» no es más que una mancha suave y de forma ovalada, con su centro iluminándose gradualmente hasta formar un núcleo similar a una estrella. Si bien ciertamente parecerá más grande y brillante de lo que parece a simple vista, hay pocos indicios de la grandeza del objeto, como suele aparecer en las fotografías de larga exposición de los observatorios. Tiene forma ovalada porque desde nuestro punto de vista la vemos no lejos del borde, pero en realidad es una colección aplanada y casi redonda de nebulosas espirales.

La luz de esa «pequeña nube» es en realidad la acumulación total de luz de aproximadamente un billón (1.000.000.000.000) de estrellas. En el famoso catálogo de estrellas de Charles Messier, aparece como Messier («M») 31: objetos borrosos que se parecen a los cometas pero que luego se demostró que eran galaxias, nebulosas y cúmulos de estrellas.

Este es el objeto más lejano que se puede ver a simple vista. Se estima que M31 tiene casi 200.000 años luz de diámetro, o una vez y media el ancho de nuestra Vía Láctea. Su núcleo brillante es una mancha borrosa visible a simple vista.

Al igual que nuestra propia galaxia, M31 tiene varias galaxias satélites compañeras. Dos de ellos: M32 y M110 pueden verse con bajo aumento en telescopios pequeños y medianos, en el mismo campo de visión que M31. Hay otros dos compañeros más pequeños (NGC 147 y 185) que son mucho más débiles y están ubicados más lejos, cerca de los límites de la cercana constelación de Casiopea.

Starlight ha recorrido un largo camino

En una noche de principios de verano de 2022, la constelación de Andrómeda y la famosa galaxia de Andrómeda (Messier 31) se elevan sobre el Parque Provincial de los Dinosaurios en Alberta. (Crédito de la foto: Alan Dyer/VW Pics/Universal Images Group a través de Getty Images)

Cuando observes la galaxia de Andrómeda esta noche, harás algo que nadie más en el mundo excepto un observador de estrellas puede hacer; en realidad, mirarás hacia el pasado distante.

Hay una buena razón por la que esta luz parece tan tenue a simple vista. Cuando la veas esta noche, considera que esta luz ha viajado aproximadamente 2.500.000 años para llegar a ti, viajando a una enorme velocidad de 671 millones de millas (1,08 mil millones de kilómetros) por hora durante ese tiempo. La luz que ves tiene aproximadamente 25.000 siglos de antigüedad y comienza su viaje alrededor del amanecer de la conciencia humana. La luz que ves ahora es al menos 480 veces más antigua que las pirámides; la distancia que recorrió es tan inimaginable que incluso escribir las millas parece carecer de sentido.

Cuando comenzó su viaje de casi 15 billones (15.000.000.000.000.000.000) de millas hacia la Tierra, los mastodontes y los gatos con dientes de sable vagaban por gran parte de América del Norte antes de la Edad del Hielo, y los humanos prehistóricos luchaban por sobrevivir en lo que hoy es el desfiladero de Olduvai en África Oriental.

Y este es realmente solo nuestro vecino. Utilizando grandes telescopios astronómicos, hemos observado galaxias a más de mil millones de años luz de distancia, ¡más de 400 veces más lejos que la galaxia de Andrómeda!

Consideremos entonces las galaxias que actualmente está sondeando el telescopio espacial James Webb. La luz dejó algo de esto hace más de 13 mil millones de años, apenas unos cientos de millones de años después del Big Bang.

Colisiones cósmicas del pasado… y del futuro

Investigaciones recientes sugieren que la galaxia de Andrómeda fue interrumpida por otra gran galaxia espiral hace unos seis mil millones de años. Miles de millones de años después, el invasor rodeó la galaxia de Andrómeda y finalmente chocó contra su núcleo y provocó que se expandiera. Se cree que la galaxia satélite de Andrómeda, M32, una galaxia elíptica pequeña y densa, es el núcleo de una galaxia renegada que chocó con Andrómeda. Es posible que originalmente fuera una galaxia espiral, con sus brazos despojados por la gravedad de la galaxia de Andrómeda.

Curiosamente, la galaxia de Andrómeda se está acercando a nuestra Vía Láctea a una velocidad de 186,411 millas por segundo (300 km/s), y ahora se espera que ocurra una colisión galáctica entre las dos dentro de unos 4,5 mil millones de años. Según los cálculos actuales, en una fusión de este tipo, existe un 50% de posibilidades de que nuestro sistema solar sea arrastrado tres veces más lejos del núcleo de la Vía Láctea de lo que está hoy. También existe un 12% de posibilidades de que el sistema solar haya sido expulsado de la galaxia recién fusionada en algún momento durante la colisión.

Este es un tema controvertido cuando se trata de la vida en la Tierra. En aproximadamente entre 500 y 1500 millones de años, la luminosidad del Sol aumentará entre un 35% y un 40%, lo que podría desencadenar un efecto invernadero galopante en nuestro planeta. Como resultado, la superficie de la Tierra se ha calentado demasiado para que exista agua líquida, y cuando las dos galaxias choquen, toda la vida en la Tierra terminará.

Joe Rao se desempeña como instructor y conferencista invitado en el Planetario Hayden en Nueva York. Escribió sobre astronomía para la revista Natural History, Farmer's Almanac y otras publicaciones.

Publicado originalmente en Space.com.

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