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¿La recesión nos está mirando hacia abajo? ¿Ya sobre nosotros? He aquí por qué es difícil de decir

Estados Unidos no está en recesión.

Probablemente.

La producción económica, medida por el producto interno bruto, cayó en el primer trimestre del año. Los datos del gobierno que se publican esta semana pueden mostrar que también cayó en el segundo trimestre. Tal caída de dos cuartos cumpliría con una definición común, aunque no oficial, de recesión.

La mayoría de los economistas todavía no creen que Estados Unidos cumpla con la definición formal, que se basa en un conjunto más amplio de indicadores, incluidas medidas de ingresos, gastos y crecimiento laboral. Pero no están tan seguros como hace unas semanas. El mercado de la vivienda se ha desacelerado considerablemente, los ingresos y los gastos luchan por seguir el ritmo de la inflación, y ha comenzado a aumentar una medida de despidos que se sigue de cerca.

“Hace un mes, estaba escribiendo que era muy poco probable que estuviéramos en una recesión”, dijo Jeffrey Frankel, economista de Harvard. “Si tuviera que escribir eso ahora, quitaría el ‘muy’”.

Frankel se desempeñó hasta 2019 en el Comité de citas del ciclo económico de la Oficina Nacional de Investigación Económica, el árbitro semioficial de cuándo comienzan y terminan las recesiones en los Estados Unidos. El comité trata de ser definitivo, lo que significa que normalmente espera hasta un año para declarar que ha comenzado una recesión, mucho después de que la mayoría de los economistas independientes hayan llegado a esa conclusión. En otras palabras, incluso si ya estamos en una recesión, es posible que no lo sepamos, o, al menos, no tengamos confirmación oficial de ello, hasta el próximo año.

Mientras tanto, los economistas coinciden en que los riesgos de una recesión están aumentando. La Reserva Federal está aumentando agresivamente las tasas para tratar de controlar la inflación, que ya ha contribuido a grandes caídas en el mercado de valores y una fuerte caída en la construcción y venta de viviendas. Es casi seguro que los costos de endeudamiento más altos conducirán a un gasto más lento por parte de los consumidores, una reducción de la inversión por parte de las empresas y, eventualmente, una contratación más lenta y más despidos, todas características de una recesión económica.

“¿Estamos en una recesión? No lo creemos todavía. ¿Estaremos en uno? Es un alto riesgo”, dijo Joel Prakken, economista jefe para Estados Unidos de S&P Global Market Intelligence.

Pero la economía estadounidense todavía tiene importantes fuentes de fortaleza. El desempleo es bajo, el crecimiento del empleo es sólido y los hogares, en conjunto, tienen mucho dinero ahorrado y relativamente poca deuda.

“La narrativa de que la economía se ha desacelerado bastante y está mostrando signos de deterioro debido a una inflación más alta y tasas de interés más altas, esa narrativa es sólida”, dijo Ellen Zentner, economista jefe para EE. UU. de Morgan Stanley. “Pero cuando miras factores como el empleo, donde todavía estamos creando de trescientos a cuatrocientos mil empleos por mes, con una tasa de desempleo que no ha comenzado a mostrar signos de aumentos sostenidos, y los colchones de exceso de ahorro, equilibrio familiar saludable sábanas: estas son cosas que hacen mucho para mantener a los EE. UU. Fuera de la recesión, o al menos para evitar la recesión por más tiempo”.

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¿Qué es una recesión?

Los estadounidenses se sienten terribles con la economía en este momento, peor, al menos según algunas medidas, que en el pico de los despidos relacionados con la pandemia en la primavera de 2020. Es fácil entender por qué: el costo creciente de los alimentos, el combustible y otros artículos esenciales se está erosionando. estándares de vida. Las ganancias por hora, ajustadas por inflación, están cayendo a su ritmo más rápido en décadas.

Pero para los economistas, “recesión” no es solo un término genérico para un período de tiempos difíciles. Las recesiones ocurren cuando la economía, en su conjunto, se está contrayendo.

“La economía puede sentirse mal por una variedad de razones diferentes”, dijo Tara Sinclair, economista de la Universidad George Washington. Una economía que está creciendo lentamente, especialmente si ese crecimiento débil se combina con un alto desempleo, una alta inflación o ambos, podría ser difícil para muchas familias pero aún así no cumpliría con la definición técnica de una recesión.

La Oficina Nacional de Investigación Económica define una recesión como «una disminución significativa en la actividad económica que se extiende por toda la economía y que dura más de unos pocos meses». Lo que eso significa es que la recesión no puede aislarse en uno o dos sectores, como la vivienda o la tecnología, y tiene que ser grave y prolongada, aunque hay cierto margen de maniobra. El colapso de la actividad económica en los primeros meses de la pandemia fue tan amplio y tan severo que el buró lo declaró en recesión a pesar de que duró solo dos meses.

Averiguar si una recesión está ocurriendo en tiempo real es difícil: los economistas a menudo no están de acuerdo. Pero por lo general es claro en retrospectiva, razón por la cual el comité de citas espera tanto tiempo para hacer sus pronunciamientos.

“Nunca ha habido controversia sobre si un movimiento en particular fue una recesión o no”, dijo Robert E. Hall, un economista de Stanford que ha dirigido el Business Cycle Dating Committee desde su creación en 1978.

Si el PIB vuelve a caer, ¿significa que ha comenzado una recesión?

Hall se burló de declarar formalmente el comienzo y el final de los ciclos económicos basándose únicamente en el PIB. Una fuerte desaceleración en un sector, como el de la vivienda, podría ser suficiente para causar una leve disminución en la producción general, pero no alcanzar la amplitud y profundidad necesarias para constituir una recesión. Por otro lado, el comité de datación dice que Estados Unidos experimentó una leve recesión en 2001 a pesar de que el PIB nunca se contrajo durante dos trimestres seguidos.

Hay otro problema: las cifras del PIB que se publicarán esta semana son preliminares y se revisarán varias veces a medida que se disponga de datos más completos. Incluso los datos del primer trimestre no son definitivos.

De hecho, algunos economistas creen que es probable que los datos del primer trimestre eventualmente se revisen para mostrar una ganancia modesta. Eso se debe a que otra medida de la producción económica, el ingreso interno bruto, creció en los primeros tres meses del año.

En teoría, el producto interno bruto y el ingreso interno bruto deberían ser idénticos porque miden lo mismo, desde lados opuestos del libro mayor económico: el gasto de una persona es el ingreso de otra. Pero debido a que el gobierno no puede medir la economía a la perfección, los dos indicadores pueden divergir, y recientemente han divergido mucho. En el primer trimestre, el producto interno bruto cayó a una tasa anual de 1,6%, mientras que el ingreso interno bruto creció a una tasa anual de 1,8%.

Boragan Aruoba, un economista de la Universidad de Maryland que estudió las dos medidas, dijo que confiaba más en los datos de ingresos porque el gobierno tiene mejores datos sobre ingresos que sobre gastos. Él cree que los datos de producción eventualmente se revisarán para estar más cerca de los datos de ingresos, lo que significa que la economía probablemente no se contrajo en absoluto en el primer trimestre.

Otra opción, recomendada por el Departamento de Comercio, es usar el promedio de las dos medidas en lugar de elegir una. Según esa medida, la economía creció levemente en el primer trimestre.

¿Cómo sabremos cuándo comienza una recesión?

El comité de datación enumera varios indicadores que suele observar al declarar recesiones, aunque se reserva el derecho de considerar otros. La mayoría muestra que la economía sigue creciendo, aunque más lentamente que el año pasado.

El gasto del consumidor, por ejemplo, creció a una sólida tasa anual del 1,8 % en el primer trimestre, ajustado por la inflación, y la mayoría de los pronosticadores creen que también creció en el segundo trimestre, aunque más lentamente. El crecimiento del empleo se ha mantenido sólido. Otras medidas, como la producción industrial y el ingreso ajustado por inflación, se han estancado en los últimos meses, pero no han caído significativamente.

Sin embargo, esos indicadores son retrospectivos. Para evaluar las condiciones en tiempo real, los pronosticadores generalmente observan otras medidas que históricamente han sido mejores para mostrar la dirección de la economía. Sin embargo, la pandemia lo ha hecho más difícil al alterar los patrones típicos de gasto e inversión.

“Es más difícil de lo normal leer la economía porque todavía estamos en un período muy extraño”, dijo Karen Dynan, economista de Harvard y exfuncionaria del Departamento del Tesoro durante la presidencia de Barack Obama. “Estamos viendo esta reorganización de la economía posterior a la COVID además de la pérdida de impulso, por lo que las señales no son claras”.

Por ejemplo, dijo Dynan, las ventas de automóviles solían ser una señal confiable de una economía en desaceleración, porque los automóviles eran una compra importante que los consumidores podían posponer si les preocupaba perder sus trabajos. Pero las interrupciones en la cadena de suministro han deprimido las ventas de automóviles durante la pandemia, lo que dificulta la interpretación de los datos. Si las ventas aumentan en los próximos meses, por ejemplo, ¿eso sugiere una mayor confianza del consumidor o simplemente una mejor disponibilidad de automóviles?

Aún así, los meteorólogos dijeron que había algunos números que estarían observando de cerca, el más importante, el mercado laboral. Las recesiones, casi por definición, dan como resultado la pérdida de puestos de trabajo y un aumento del desempleo. Y los aumentos en el desempleo, incluso los más pequeños, casi siempre indican una recesión.

La cantidad de vacantes vacantes ha caído un poco desde los máximos históricos a fines del año pasado, según datos del sitio de empleo Indeed. Las solicitudes de seguro de desempleo, un indicador de despidos, han aumentado un poco en las últimas semanas. Si esas tendencias continúan, parecerá más probable una recesión, dijo Aneta Markowska, economista financiera jefe de Jefferies, un banco de inversión.

Pero Markowska dijo que era igual de probable que si la inflación comenzara a enfriarse en la segunda mitad del año, los consumidores comenzarían a sentirse mejor acerca de la economía y las empresas seguirían contratando, permitiendo que la economía escape de una recesión, por ahora.

“Los consumidores todavía tienen mucho dinero en efectivo, todavía tienen trabajos, todavía disfrutan de un crecimiento salarial bastante bueno; la única razón por la que las cosas se sintieron mucho peor en la primera mitad del año fue la inflación”, dijo. “Es una especie de esta carrera: ¿el mercado laboral se quiebra antes de que la inflación comience a disminuir?”

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