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Conoce a Ceres, el planeta enano con sorpresas gigantes

Fuente: Universe Today

Conoce al planeta enano, Ceres. Su categorización tiene menos que ver con los pequeños amigos de Blancanieves y más con su impacto gravitacional en los cuerpos celestes circundantes. Esto significa que Ceres tiene la masa de un planeta, pero no se ha vuelto gravitacionalmente dominante. Ceres es el objeto más grande del cinturón de asteroides, que se encuentra entre las órbitas de Marte y Júpiter.

Esta representación muestra los tamaños de los tres planetas enanos originales, Eris, Ceres y Plutón.  También transmite satélites asociados a escala.  Fuente: Windows2Universe

Esta representación muestra los tamaños de los tres planetas enanos originales, Eris, Ceres y Plutón. También transmite satélites asociados a escala. Fuente: Windows2Universe

El planeta enano fue descubierto por primera vez hace más de 200 años por Giuseppe Piazzi en Palermo, Sicilia, quien primero pensó que era un cometa. Al igual que Lady Gaga, Ceres ha pasado por varias encarnaciones, de cometa a planeta y finalmente a planeta enano en 2006. Sin embargo, tiene buena compañía en la lista de planetas enanos, ya que Plutón fue degradado el mismo año.

Representación del planeta enano de Ceres

Concepto artístico de la nave espacial Dawn con Vesta a la izquierda y Ceres a la derecha. No dibujado a escala. Fuente: Wikipedia

La sonda espacial Dawn de la NASA entró en la órbita de Ceres el 6 de marzo de 2015, después de 14 meses orbitando el protoplaneta Vesta, el segundo objeto más grande del cinturón de asteroides. La misión de Dawn es investigar ambos objetos y recopilar información para analizar el papel del agua y el tamaño en la determinación de la evolución planetaria.

Ceres está formado por un núcleo rocoso cubierto por un manto helado. El manto tiene un espesor de 100 kilómetros y contiene 200 millones de kilómetros cúbicos de agua, más que la cantidad de agua dulce en la Tierra. De manera comparable, Ceres también tiene mucho más líquido que sus vecinos, que son más parecidos a los páramos de asteroides. También es probable que tenga una atmósfera y escarcha de agua en su superficie. Esta presencia de hielo ha llevado a algunos a creer que podría existir vida en el planeta.

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Amanecer del planeta enano de Ceres

El punto más brillante de Ceres tiene un punto compañero que parece estar en la misma cuenca. Fuente: Espacio

Solo se agregó combustible al fuego cuando Dawn transmitió nuevas imágenes que mostraban dos luces brillantes en la superficie de Ceres. Los fanáticos de la ciencia plantean la hipótesis de que estos podrían ser cualquier cosa, desde volcanes de hielo hasta ciudades alienígenas gigantes, mientras que la mayoría de los científicos reales parecen pensar que los puntos brillantes son indicativos de hielo o sales. Se sabe que el hielo brilla intensamente en el espacio cuando la luz del Sol se refleja en su superficie. A medida que Dawn se acerca a su altura orbital final de 235 millas de altura y hay más información disponible, imaginamos que varios aspirantes a ciudades alienígenas estarán un poco desconsolados.

Pero las luces brillantes no son las únicas cosas extrañas de este planeta enano. La investigación ha demostrado que Ceres emite vapor de agua hacia el sistema solar, parte del cual parece provenir del cráter brillante. Hasta el momento, este planeta enano es el único objeto en el cinturón de asteroides que arroja vapor de agua, que se produce cuando el hielo se calienta y se transforma en gas. Así también funcionan los cometas. No es de extrañar que este planeta parezca estar sufriendo una crisis de identidad.

Ceres planeta enano que rodea el vapor

Fuente: Softpedia

Dawn se encuentra actualmente en el lado oscuro de Ceres, por lo que tendremos que esperar un mes entero antes de obtener más fotos nuevas, pero la nave espacial continuará recopilando datos hasta julio. Cuando se transmitan esas nuevas imágenes, estamos seguros de que generarán más preguntas, pero también nos darán una mejor comprensión de nuestro sistema solar.

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