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Cómo Ucrania está ganando impulso contra Rusia y ocupando un pivote clave

En una guerra de meses en la que dos ejércitos lucharon ferozmente en un frente mayormente estacionario que se extendía 1,500 millas, el asombroso avance de Ucrania en el noreste del país transformó el conflicto en cuestión de días.

El sábado, los soldados ucranianos recuperaron la ciudad de Izium, que durante mucho tiempo ha sido clave para las operaciones militares en el este de Rusia, y continuaron izando banderas azules y amarillas en docenas de pueblos y aldeas que Rusia ocupó días antes.

El impulso hacia el norte coincidió con otra campaña ucraniana en el sur del país. Allí, miles de soldados rusos al oeste del Dniéper parecían cada vez más aislados e incapaces de reabastecerse, mientras las tropas ucranianas atravesaban gradualmente las defensas de primera línea y bombardeaban objetivos rusos en el frente.

Si bien la rápida ofensiva desde el norte pareció tomar por sorpresa a las tropas rusas, los ucranianos habían estado sentando las bases durante semanas.

Esta es la importancia de retomar la Batalla de Izium, cómo los ucranianos sentaron las bases para su ofensiva y por qué los eventos de esta semana podrían desempeñar un papel clave en la guerra.

Un soldado ucraniano monta guardia en el frente cerca de Izium en mayo. (Finbarr O’Reilly para The New York Times)

Rusia asedia y captura un centro clave

El 28 de febrero, el primer lote de cohetes rusos impactó en la pequeña ciudad de Izium, en el noreste de Ucrania, como parte de una invasión múltiple que Moscú cree que conducirá al rápido colapso del gobierno en la capital, Kyiv.

La ciudad de 40.000 habitantes pronto fue sitiada, con Rusia bajo sitio durante tres semanas en marzo. Algunos residentes huyeron, otros se refugiaron en refugios y se bombardearon casas, tiendas y apartamentos hasta que entraron las tropas rusas.

A fines de marzo, cuando el resto salió del sótano, Rusia estaba bajo control.

En los meses que siguieron, Rusia utilizó Izium como base de operaciones y centro de mando, confiando en su centro de carreteras y ferrocarriles para el suministro de tropas. La ciudad se ha convertido en un punto de partida militar para Rusia en apoyo de sus esfuerzos por ocupar la región de Donbas en el este de Ucrania, que fue el objetivo principal del Kremlin en la primavera después de un ataque fallido en Kyiv.

El flujo de suministros a través de Izium ayudó a sostener el enorme gasto de municiones de Rusia en la campaña. En algún momento de junio, Ucrania casi se quedó sin municiones y Rusia estaba matando hasta 200 soldados ucranianos por día, según funcionarios ucranianos.

Ucrania perdió su posición en el este cuando Rusia usó Izium para apoyar su captura de dos ciudades sitiadas a fines de junio y principios de julio, y Ucrania se retiró a posiciones defensivas más fuertes. Con este movimiento y la llegada de armas y municiones occidentales, Ucrania estabilizó sus defensas en el este. Rusia dejó de progresar y Ucrania comenzó a prepararse para una nueva fase de la guerra.

Las imágenes de satélite muestran aviones dañados en la base aérea de Saki en Crimea en agosto. (Tecnologías Maxar vía AFP – Getty Images/The New York Times)

Un verano de poderes cambiantes y ataques destructivos

A fines de julio, los depósitos de municiones rusos detrás de las líneas del frente comenzaron a explotar cuando los sistemas de misiles de precisión de largo alcance comenzaron a llegar a Ucrania. Los funcionarios ucranianos, en declaraciones y en las redes sociales, darán a conocer uno por uno lo que afirman que ha sido destruido. Si bien es imposible verificar todas sus afirmaciones, hay evidencia en video de numerosos ataques.

Pero a diferencia de la primavera, cuando un convoy de vehículos militares rusos quedó varado al norte de Kyiv, una clara indicación de los problemas logísticos de Rusia, es difícil saber el costo de los ataques aéreos a fines del verano.

En entrevistas con líderes políticos y militares ucranianos a lo largo de agosto, todos repitieron un punto en común: espera.

Mikhailo Podoljak, asesor del presidente ucraniano, dijo que incluso si las tropas ucranianas atacan cinco almacenes por noche, Rusia todavía tiene muchos suministros y tomará tiempo crear las condiciones para una ofensiva.

Además de usar armas de largo alcance más nuevas de Occidente, Ucrania también ha desplegado fuerzas especiales, a veces en cooperación con partisanos, para interrumpir las actividades rusas detrás de las líneas enemigas, una campaña que tiene como objetivo no solo los centros de suministro, los depósitos de municiones y los centros de mando, sino también los ucranianos cooperan con las autoridades rusas.

A principios de agosto, Ucrania atacó un aeropuerto en Crimea, la primera ola de ataques contra el territorio que Rusia ocupó en 2014, no solo apuntando a un bastión ruso, sino también preparándose para lo que se conoce como el próximo movimiento: la contraofensiva del Sur.

Soldados ucranianos viajan en vehículos blindados en Kharkiv el viernes. (Juan Barreto/AFP-Getty Images/The New York Times)

Comienza la ofensiva del sur

A lo largo de agosto, Ucrania señaló que estaba lista para avanzar hacia el sur a través de ataques de alto perfil. Todos los puentes que cruzan el Dniéper, que divide a Ucrania de sur a norte, han sido atacados una y otra vez para aislar a grupos de rusos.

Rusia se apresura a reforzar su guarnición en el lado occidental del río en la región sur de Kherson, y los analistas estiman que a mediados de agosto habían desplegado entre 15.000 y 25.000 soldados. Según fotos satelitales, cavaron concreto de acequias de riego y reforzaron tres líneas de defensa.

Ucrania lanzó el ataque a fines de agosto y dijo que sus fuerzas habían violado con éxito la primera línea de defensa de Rusia en múltiples lugares.

Pero con representantes ucranianos y rusos haciendo afirmaciones contrapuestas, y el ejército de Ucrania imponiendo nuevas y radicales restricciones al acceso de los periodistas al frente, incluida una solicitud para que los blogueros militares pro-Kyiv no revelen detalles de los movimientos de tropas.

La postura de esta ofensiva no está clara. Rusia tiene meses para fortalecer y fortificar la región, pero muchas de sus fuerzas pueden estar buscando suministros en este momento. Las tropas ucranianas describen numerosas bajas y difíciles combates en la región. Pero esas fuerzas también reportaron mayores pérdidas rusas.

Soldados ucranianos viajan en vehículos blindados en Kharkiv el viernes. (Juan Barreto/AFP-Getty Images/The New York Times)

Oportunidades para Ucrania en el norte

A principios de esta semana, comenzaron a llegar los primeros informes de la ciudad de Kharkiv. Las tropas ucranianas se están moviendo, pero no está claro exactamente hacia dónde.

La ciudad nororiental, la segunda ciudad más poblada de Ucrania antes de la guerra, ha sido bombardeada por tropas rusas desde las primeras horas de la invasión. El bombardeo en realidad nunca disminuyó, y los funcionarios continuaron informando sobre bajas civiles, incluso cuando las tropas ucranianas expulsaron a las tropas rusas desde las afueras de la ciudad hasta la frontera, a solo 25 millas de distancia. La lucha ha continuado desde la primavera, pero no ha resultado en cambios importantes en el territorio.

El bastión de Rusia en Izium es crucial para apoyar muchas fases de la campaña rusa, e incluso si las fuerzas rusas están atascadas o avanzan lentamente, no parece ser una debilidad.

Pero a principios de septiembre, las fuerzas ucranianas alrededor de Kharkov avanzaron hacia el sureste, atacando posiciones rusas débilmente defendidas, en parte debido a los continuos problemas de mano de obra de Rusia, pero también probablemente debido al redespliegue masivo del Kremlin a la fuerza del sur de Ucrania.

Día tras día, las tropas ucranianas avanzaban cada vez más por detrás de las rusas, sitiaban Izium y recuperaban pueblos y aldeas en el camino. Las tropas rusas se retiraron en masa, y los blogueros pro-Kremlin se sorprendieron y consternaron por el repentino colapso de las fortificaciones. El viernes, el Ministerio de Defensa ruso dijo que estaba fortaleciendo la región de Kharkiv. El sábado, confirmó que había retirado tropas para «reagruparse».

Si bien la declaración buscaba describir la retirada como un movimiento planificado, el equipo militar esparcido por el área sugería que se habían retirado apresuradamente para evitar ser rodeados.

El sábado por la noche, Izium se había convertido en uno de los centros que Rusia había abandonado, lo que elevó la moral de Ucrania, le dio a Ucrania su propio centro de operaciones en el este y privó a Rusia de un centro vital para mantener en funcionamiento su maquinaria de guerra.

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