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Cómo los maoríes intervinieron para salvar un árbol imponente vital para su identidad

En una antigua arboleda en el norte de Nueva Zelanda, la poderosa conífera conocida como el rey del bosque Tāne Mahuta está bajo la amenaza de un enemigo mortal.

Es el árbol kauri más grande conocido: 177 pies de alto y 53 pies de circunferencia. Nativo de Nueva Zelanda, el kauri es uno de los árboles más longevos del mundo, y Tāne Mahuta ha estado creciendo en el bosque de Waipoa durante aproximadamente 2000 años, más tiempo del que Nueva Zelanda ha estado habitada por humanos. Lleva el nombre del dios del bosque en la mitología maorí, de quien se dice que separó al padre celestial de la madre terrenal para crear un espacio para que floreciera la vida.

Pero Tāne Mahuta estaba a solo 200 pies de distancia de otro árbol kauri con una infección de raíz incurable. La muerte regresiva del kauri, causada por un organismo microscópico parecido a un hongo, ha alcanzado proporciones pandémicas y ha acercado a una especie ya amenazada a la extinción. Otros cinco árboles kauri también se infectaron en las cercanías.

Dada su edad y tamaño, muchos maoríes los ven como un ancestro lejano. Tāne Mahuta es especialmente especial para algunos debido a su conexión con la historia de la creación maorí. «La amenaza de los kauri para la muerte regresiva de las especies es una amenaza para la propia identidad maorí», dijo Taoho Patuawa, director científico de la tribu maorí local, Te Roroa.

Un árbol muere a causa de la enfermedad de Kauri en el bosque de Waipoua, Nueva Zelanda, el 22 de febrero de 2022. Tāne Mahuta, un árbol antiguo que lleva el nombre del dios del bosque en la mitología maorí, está amenazado por una enfermedad de propagación lenta que no tiene cura. (Foto/El New York Times)

Esa tribu y otras corren para proteger a los kauri restantes antes de que sea demasiado tarde. Después de más de una década de inacción del gobierno e investigación científica esporádica, los maoríes lideran los esfuerzos de conservación, con la esperanza de ganar tiempo para desarrollar tratamientos.

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El marchitamiento por fusarium de Kauri, descubierto en 2006, se transmite por el movimiento del suelo infestado, generalmente a través de la suciedad de los zapatos. Una vez cerca de un kauri, las esporas de la enfermedad pueden infectar sus raíces y hacer que se pudran. La enfermedad puede infectar otras plantas, pero es especialmente dañina para los kauri.

Cuando llega al torso, la lesión erupciona. Los kauri comenzaron a arrojar un chicle amarillo parecido al pus, tratando de cubrir sus cuerpos con una gruesa armadura. Pero fue demasiado tarde. Los patógenos erosionan los tejidos internos que transportan los nutrientes y el agua, esencialmente haciendo que el árbol muera de hambre. Cuando un kauri muere, también lo hace la mayoría de las plantas circundantes que dependen de él.

Las inyecciones de fosfito pueden retrasar la progresión de la enfermedad, pero no curarla.

En 2017, el entonces ministro de Silvicultura de Nueva Zelanda, Shane Jones, describió la respuesta del gobierno de entonces a la muerte de los árboles kauri como «un desastre total». Los expertos predicen que la especie, que alguna vez cubrió millones de acres en Nueva Zelanda, se extinguirá dentro de 30 años.

Un automóvil atraviesa el bosque de Waipoa en Nueva Zelanda el domingo 20 de febrero de 2022. El bosque de Waipoa tiene la población más grande de árboles kauri en Nueva Zelanda, pero los expertos temen que la especie pueda desaparecer en las próximas décadas debido a los kauri. (Foto/El New York Times)

Los investigadores maoríes, a menudo más conectados con las comunidades afectadas por la muerte regresiva del kauri, están llamando a la acción de manera desproporcionada. La socióloga ambiental Melanie Mark-Shadbolt dijo que el gobierno no estaba tomando en serio la muerte regresiva del kauri o las preocupaciones de los maoríes. Ella dijo que el sistema de conservación de la biodiversidad del gobierno «no está sirviendo a los maoríes en absoluto».

Nick Waipara, un científico especializado en la marchitez del kauri, dijo que el sistema competitivo de financiación de la ciencia había canalizado la financiación hacia las prioridades de los investigadores no maoríes.

Durante una década, el trabajo sobre la enfermedad ha sido «problemático, con fondos insuficientes, fragmentario y ad hoc», dijo.

Este retraso tiene consecuencias devastadoras. «Vi de primera mano que cuando estábamos monitoreando las parcelas a largo plazo, había lugares donde no encontramos ni una sola plántula viva durante varios años», dijo Waipara.

Snow Tane, gerente general de Te Roroa Development Group, dijo que alrededor de 2015 la tribu comenzó a darse cuenta de que la muerte regresiva del kauri no solo era una gran amenaza para los bosques de Nueva Zelanda, sino que estaba haciendo poco para ayudar.

«Podríamos haber esperado a que sucediera algo, o podríamos haberlo hecho nosotros mismos», dijo Tane.

Por eso, la tribu tiene embajadores kauri estacionados en la pista y cerca de la entrada del bosque para explicar la importancia de los árboles a los visitantes y asegurarse de que nadie se acerque demasiado a ellos. La tribu había trabajado previamente con el Departamento de Conservación de Nueva Zelanda para instalar un paseo marítimo cerca de Tāne Mahuta para evitar que los turistas esparzan tierra infectada cerca de sus raíces. La barandilla también se elevó en 2018 después de que las cámaras de vigilancia mostraran que decenas de personas seguían escapando del embajador y abandonando la vía para acercarse a su baúl.

El 22 de febrero de 2022, la tribu Te Roroa colocó un sendero cerrado para caminar en el bosque de Waipoua, Nueva Zelanda, para ayudar a prevenir la propagación del tizón kauri. (Foto/El New York Times)

Las elecciones para un gobierno de centroizquierda en 2017 también ayudaron. El nuevo Ministro de Biodiversidad, Damien O’Connor, ha presionado por una política gubernamental más fuerte contra la muerte regresiva del kauri. Según Waipara y Mark-Shadbolt, esto ha despertado un mayor interés en las soluciones kauri por parte de instituciones que financian la investigación científica.

Stuart Anderson, subdirector general de bioseguridad del ministerio, dijo que la agencia se comprometió a trabajar con los maoríes y señaló que los 8 millones de dólares neozelandeses (5,3 millones de dólares) que se gastarán este año en la marchitez del kauri irán directamente a los grupos maoríes.

Sin embargo, incluso estas medidas parecen ser insuficientes para combatir la enfermedad. Entonces, la tribu Te Roroa fue más allá, ejerciendo sus poderes como guardianes del Bosque Waipoua, cerrando por completo muchos de los senderos para caminar. Cuando el gobierno impuso un bloqueo de COVID-19 en 2020, Te Roroa aprovechó la oportunidad para imponer un rāhui o prohibición temporal de entrada a todo el bosque.

Estas restricciones han sido controvertidas. Waipara dijo que los administradores forestales y los científicos que conocía habían sido fuertemente amenazados por quienes se oponían a las restricciones o incluso negaban la existencia de la enfermedad.

Un árbol es muerto por un árbol kauri en el bosque de Waipoa, Nueva Zelanda, el 22 de febrero de 2022. (Foto/El New York Times)

Lo comparó con los esfuerzos para contener el COVID-19. «Algunas personas tienen problemas similares, estrés, amenazas, negación y un comportamiento bastante horrible», dijo.

Aún así, el seguimiento de Te Roroa muestra que las restricciones están funcionando. Según Patuawa, solo están lidiando con «algunos árboles infectados que están disminuyendo». Te Roroa está muy satisfecho de levantar su rāhui sobre el bosque de Waipoua a finales de 2020.

Eso podría cambiar si la muerte regresiva del árbol kauri se extiende más cerca de Tāne Mahuta y otros árboles kauri importantes, advirtió Patuawa.

«Nueva Zelanda necesita renunciar a nuestro sentido de derecho a ir a donde queramos», dijo. «Necesitamos ser más sensibles a estos hermosos lugares».

Pero, por ahora, los defensores esperan que la intervención liderada por los maoríes haya creado suficiente tiempo para que los científicos salven a los kauri. Incluso con Tāne Mahuta bajo amenaza, Waipara dijo: «Creo que está en buenas manos».

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