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Cuando me desperté, el tren nocturno se detuvo. El pánico se apoderó de mi estado semiconsciente de inmediato. ¿Dónde acabamos de decir? ¿Cuánto tiempo hemos estado en la estación? ¿Cómo me bajo del autobús? La música que ya no es relajante sigue resonando en mis oídos. No hay tiempo para empacar libros, teléfonos celulares, estuches para anteojos. Paquete con bolsos, abrigos, mochilas. Como si estuviera drogado, caminé lentamente hacia la salida más cercana a través de un vagón recalentado lleno de viajeros sentados, mirando en silencio, muchos sin máscaras.

Realmente nunca he traído esta pesadilla común a la vida antes. El hombre que estaba junto a la puerta se quedó inmóvil para presenciar mi escape aparentemente milagroso, presionando el botón iluminado justo a tiempo. Fue un alivio tirarme a mí y todas mis cosas del tren a una pila en la plataforma. Esta conexión desconocida deja de absorber cualquier vergüenza sin comentar.

Cuando se me pidió que completara un formulario de prueba y rastreo del NHS dentro de dos semanas, detallé el viaje como un posible momento y lugar de infección por COVID. Mi tren fue cancelado y el último tren pequeño de campo traviesa de London Paddington a Bristol tenía el doble de pasajeros que el estándar.

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Publiqué mi prueba PCR del día 2 el día después del 21 de diciembre. Cuando comencé a mostrar mis primeros síntomas similares a los de un resfriado en la víspera de Navidad, había mantenido un perfil bajo durante cuatro días. Los resultados de la primera prueba de entrada de £ 40 nunca llegaron.

Han comenzado a circular historias de que la demanda de pruebas de flujo lateral supera la oferta. Cuando abrió, Chemist se utilizó como un centro de distribución público de LFT, pero estaba agotado y no se recibieron más envíos. ¿Seguramente el gobierno no está tomando precauciones contra su propio aumento proyectado en las infecciones de Omicron?

Una escena de El castillo de Kafka.Foto de cangrejo de río, CC BY-SA 3.0, vía Wikimedia Commons

En lugar de admitir una mala gestión, el sitio web del gobierno se actualiza regularmente en caso de que haya más pruebas gratuitas disponibles. El precio de los envases comerciales comenzó a aumentar día a día. El consejo oficial de probar antes de reunirse durante la temporada navideña comienza a parecer superficial. Como precaución, mi madre canceló los planes de compartir la Navidad con sus vecinos.

Mi dolor de garganta, estornudos, congestión nasal y cansancio no mejoraron el Boxing Day y tuvimos que llamar a otra vecina, una enfermera recién jubilada, para ver si tenía LFT extra. Cuando el fuerte golpe magenta en la «T» llegó de inmediato, le expliqué a mi madre, que nunca había usado un LFT, que no teníamos que esperar 20 minutos para obtener los resultados.

Afortunadamente, ella dio negativo. Sabiendo que no podemos estar aislados unos de otros, mi mayor temor es transmitirle el COVID. Si bien todos hemos sido vacunados dos veces y reforzados, me preocupa su vulnerabilidad a los 70 años con problemas de salud subyacentes. ¿Por qué debería arriesgarme a volver a casa para Navidad?

Las pruebas de PCR, que se pueden solicitar a través del sitio web del gobierno, se pueden realizar en un centro de pruebas a 20 millas de distancia. Sin un automóvil, no hay forma segura de llegar allí. Llamé a la línea de ayuda para ver si había una solución más localizada. Una voz comprensiva solo puede llevarme a través del mismo formulario en línea, pero sugiere la posibilidad de una fecha cercana a partir del 27 de diciembre.

Si bien no tenía fiebre ni tos en ese momento, ni perdí el sentido del gusto ni del olfato (síntomas de las pruebas de PCR calificadas prescritas por el gobierno del Reino Unido), fingí estar de acuerdo, leí sobre los síntomas de Omicron y pedí un paquete de NHS a casa. pruebas, Tres de ellos son proporcionados por cada familia. Esas pruebas tampoco llegaron nunca.

El director del programa de vivienda donde vivía mi madre nos dio cuatro LFT de sus reservas personales. Luego logré pedir una caja de siete a nombre de mi madre, solo disponible para personas sin síntomas. El pedido llegó en dos días, aliviando temporalmente la creciente frustración.

Luego, se dispuso de una prueba de PCR local sin cita previa, como se esperaba. Pero lo que normalmente era una distancia corta para mí se convirtió en una prueba agotadora. Tomé una ruta lenta y entrecruzada para evitar a los transeúntes y finalmente llegué. Ver la figura lánguida del guardia de seguridad en la puerta del estacionamiento fuera de la ciudad, con la máscara colgando debajo de la nariz como un vaquero, me dijo que estaba tratando con un contratista contratado.

A estas alturas, estaba muy claro para mí que los problemas que encontré fueron el resultado de la subcontratación de servicios de salud pública a intereses comerciales. Por supuesto, otros países están haciendo lo mismo, pero no con ineficiencias tan caóticas e inexplicables. Austria, donde vivo, tiene un sistema de pruebas bien organizado, especialmente en Viena.

Me dijeron que podría esperar 72 horas para obtener los resultados. Pero nunca recibí un correo electrónico o un mensaje de texto sobre esta prueba. Al llamar a la línea de ayuda, todo lo que obtengo es una larga lista de opciones automáticas que solo conducen al silencio.

Cuando mi madre dio positivo el 30 de diciembre, ordenamos una prueba de PCR en casa a su nombre. Llegaron cuatro días después, otro resultado positivo tres días después, y un día después ambos teníamos nuestro primer antígeno negativo.

Ninguno de los anteriores intenta describir la ansiedad causada por el gobierno que subestima el problema y empuja tiempos de recuperación poco realistas. Afortunadamente, ambos estábamos casi hospitalizados. No puedo imaginar lo que recordaré si estuviéramos atrapados en las consecuencias de la disminución de los recursos de salud y el empeoramiento de la escasez de personal del NHS.

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Una escena de El castillo de Kafka.Foto de cangrejo de río, CC BY-SA 3.0, vía Wikimedia Commons

Desafortunadamente, mi pesadilla con los exámenes del Reino Unido no terminó ahí. Debido a limitaciones de tiempo en la disponibilidad de pruebas PCR en Gloucestershire y la validez de los resultados, decidí dar el paso en Londres. Como todos los elementos de mis viajes (dos pruebas de antígeno negativas, boletos de última hora y una PCR privada) eran interdependientes, fui inmediatamente vulnerable al mercado de COVID.

Aunque investigué clínicas que ofrecían resultados de PCR «aptos para volar» el mismo día, lo cual es molesto en sí mismo ya que viajo en tren, tuve problemas para encontrar una cita disponible. Me quedé con una conexión a Internet extremadamente lenta y revisé una desconcertante variedad de negocios con precios que oscilaban entre £ 60 y £ 260. Desesperado, decidí comprar un turno de tarde por £125 y obtuve resultados para la medianoche.

La clínica oculta poco que está instalada temporalmente en una habitación trasera alquilada en la planta baja, subdividida al azar en mostradores de recepción, sofás de sala de espera y salas de prueba. Antes de realizar la prueba, quería verificar dos veces el tiempo de respuesta, que es fundamental para un comienzo exitoso. De repente, siete horas se convirtieron en veinticuatro horas.

Estoy atascado entre haber pagado £ 100 (no reembolsables) y obtener el resultado el mismo día por un precio más alto. Me han dicho que es posible que los resultados vuelvan pronto, pero no hay garantía. Por ahora, me he acostumbrado al sistema de juego y decidí apostar.

De la noche a la mañana, si los resultados no se materializan, intentaré irme. Una clínica ofrece una prueba de antígeno de 15 minutos por £ 29, a la que puede acceder Eurostar en Bélgica. Si la LFT es negativa, puedo esperar mi tiempo antes de continuar a Austria. Reservé el examen en el viaje en autobús de regreso a la ciudad. Cuando llegué, la clínica era casi una réplica de la anterior, incluso el llamativo tatuaje en el antebrazo del joven médico.

El pánico de tener que bajarme del auto cuando llegué se reflejó en mi largo esfuerzo por salir del país. Esperé los resultados de LFT en St Pancras una hora antes de la salida, me basé en los negativos oficiales pero no generé mis boletos en caso de que aún necesite reprogramarlos y no llené el formulario de localización de pasajeros para Bélgica, dependiendo de los detalles del tren. Un final tenso para una pesadilla despierta.

Rápidamente me di cuenta de que ninguna de mis pruebas negativas oficiales sería revisada. Su único valor es la garantía que he estado deseando durante semanas. Solo más tarde encontré tiempo para reflexionar sobre los horrores de negociar con un sistema de salud comprometido cuando estaba enfermo y verme obligado a hablar con el servicio de atención al cliente en lugar de ser tratado por los servicios de salud pública.

Desde entonces, NHS Test and Trace nos ha estado llamando a mí y a mi madre durante días y días. Contesto lo que espero sea la última llamada. ¿Tengo alguna pregunta sobre este proceso? Mucho, pero tuvieron que esperar hasta que me recuperé de este calvario procesal y agotamiento casi total.

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