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Preguntas y respuestas sobre la viruela del mono: ¿cómo se contrae y cuáles son los riesgos? Un experto explica

por Ed Feil, Universidad de baño

El último brote de viruela del simio, en el momento de escribir este artículo, ha llegado a 17 países con 110 casos confirmados y otros 205 casos sospechosos. Es una historia que avanza rápidamente, por lo que si necesita ponerse al día con lo último, aquí encontrará respuestas a algunas de las preguntas más urgentes.

¿Cómo se propaga la viruela del simio?

El primer paciente del brote actual había regresado al Reino Unido de un viaje a Nigeria, donde la viruela del simio es endémica. Sin embargo, los casos ahora se están extendiendo entre personas que no han viajado a África occidental o central, lo que sugiere que se está produciendo una transmisión local.

La viruela del simio generalmente se propaga por contacto cercano y gotitas respiratorias. Sin embargo, la transmisión sexual (a través del semen y/o fluido vaginal) se ha postulado como una vía posible adicional. La Organización Mundial de la Salud (OMS) dice: “Se necesitan estudios para comprender mejor este riesgo”.

La mayoría de los casos en el brote actual han sido en hombres jóvenes, pero el virus puede propagarse a cualquiera.

¿Cuales son los sintomas?

Los primeros síntomas son parecidos a los de la gripe, como fiebre, dolores de cabeza, dolor muscular e inflamación de los ganglios linfáticos.

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Una vez que pasa la fiebre, puede desarrollarse una erupción, que a menudo comienza en la cara y luego se extiende a otras partes del cuerpo, más comúnmente a las palmas de las manos y las plantas de los pies.

Evolución de las lesiones de viruela del simio. Gobierno del Reino Unido/Wikimedia

¿Qué tan mortal es la viruela del simio?

La viruela del mono es principalmente una enfermedad leve y autolimitada que dura de dos a tres semanas. Sin embargo, en algunos casos, puede causar la muerte. Según la OMS, la tasa de letalidad “en los últimos tiempos” ronda entre el 3% y el 6%. El virus de la viruela del simio de África occidental se considera más leve que el de África central.

La viruela del mono tiende a causar una enfermedad más grave en las personas inmunodeprimidas, como las que reciben quimioterapia, y en los niños. No ha habido muertes por viruela del simio en el brote mundial actual, pero, según el Daily Telegraph, un niño en el Reino Unido está en cuidados intensivos con la enfermedad.

¿Por qué se llama viruela del mono?

La viruela del mono se identificó por primera vez en monos de laboratorio (macacos) en Dinamarca en 1958, de ahí el nombre. Sin embargo, los monos no parecen ser los huéspedes naturales del virus. Se encuentra más comúnmente en ratas, ratones y ardillas. El primer caso en humanos se vio en la década de 1970 en la República Democrática del Congo.

¿La viruela del simio está relacionada con la viruela y la varicela?

La viruela del mono está relacionada con la viruela, ambos son ortopoxvirus, pero no está relacionada con la varicela. A pesar del nombre, la varicela es un virus del herpes, no un poxvirus. (No está del todo claro cómo «pollo» entró en el nombre. En su diccionario de 1755, Samuel Johnson supuso que se llama así porque «no es de gran peligro».) Sin embargo, las vesículas (pequeñas ampollas llenas de pus) ) causadas por la viruela del simio son similares en apariencia a las de la varicela.

¿Es probable que los casos sigan aumentando?

Es probable que los casos continúen aumentando significativamente durante las próximas dos o tres semanas, pero esta no es otra pandemia en ciernes. La viruela del mono no se propaga tan fácilmente como el virus SARS-CoV-2 en el aire que causa el COVID-19.

¿Ha evolucionado la viruela del simio para ser más virulenta?

Los virus de ARN, como el SARS-CoV-2, no tienen la capacidad de verificar su código genético en busca de errores cada vez que se replican, por lo que tienden a evolucionar más rápido. La viruela del mono es un virus de ADN que tiene la capacidad de comprobarse a sí mismo en busca de errores genéticos cada vez que se replica, por lo que tiende a mutar mucho más lentamente.

La primera secuencia del genoma del brote actual (de un paciente en Portugal) sugiere que el virus es muy similar a la cepa de viruela del mono que circulaba en 2018 y 2019 en el Reino Unido, Singapur e Israel. Por lo tanto, es poco probable que el brote actual sea el resultado de un virus mutado que se propaga mejor.

¿Cómo se diagnostica la viruela del simio?

En el Reino Unido, las muestras de hisopos tomadas del paciente se envían a un laboratorio especializado que maneja patógenos raros, donde se realiza una prueba de PCR para confirmar la viruela del simio. La Agencia de Seguridad Sanitaria del Reino Unido solo tiene un laboratorio de patógenos raros e importados.

¿Existe una vacuna para ello?

Las vacunas contra la viruela, que contienen el virus vaccinia creado en laboratorio, pueden proteger contra la viruela del simio. Sin embargo, la vacuna que se usó para erradicar la viruela puede tener efectos secundarios graves, matando a alrededor de una de cada millón de personas vacunadas.

La única vacuna aprobada específicamente para la viruela del simio, Imvanex, está fabricada por una empresa llamada Bavarian Nordic. Utiliza una forma de vaccinia que no se replica, lo que provoca menos efectos secundarios. Fue aprobado por la Administración de Drogas y Alimentos de los EE. UU. y la Agencia Europea de Medicamentos en 2019, pero solo para su uso en personas de 18 años o más.

El secretario de salud del Reino Unido, Sajid Javid, dijo que el gobierno del Reino Unido se abastecerá de vacunas que sean efectivas contra la viruela del simio. El Reino Unido tiene actualmente unas 5.000 dosis de vacuna contra la viruela, que tiene una eficacia de alrededor del 85 % contra la viruela del simio.

¿Hay medicamentos para tratarlo?

No existen medicamentos específicos para tratar la viruela del simio. Sin embargo, se ha demostrado que los antivirales como el cidofovir y el brincidofovir son efectivos contra los poxvirus en animales y también pueden ser efectivos contra las infecciones de viruela del simio en humanos.

Ed Feil, Profesor de Evolución Microbiana en el Centro Milner para la Evolución, Universidad de Bath

Este artículo se vuelve a publicar de The Conversation bajo una licencia Creative Commons. Lea el artículo original.

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