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¿Deberíamos cambiar el nombre del escarabajo hitleriano o el de la mariposa Mussolini? Los científicos están sorprendentemente divididos.

Adolf Hitler (izquierda) y Benito Mussolini (derecha) recorren Roma en un descapotable en mayo de 1938. Algunas especies descubiertas durante este período llevan su nombre. (Fuente de la imagen: Getty Images)

Los científicos piden que se cambie el nombre de los animales con nombres ofensivos, como los que llevan el nombre de dictadores fascistas como Adolf Hitler y Benito Mussolini, lo antes posible. Las demandas se producen después de que la organización responsable de nombrar las especies descartara a principios de este año descartar los controvertidos nombres para evitar confusiones entre los investigadores.

Todas las especies conocidas de animales, plantas y microorganismos, vivas y extintas, tienen un nombre científico de dos palabras, como la especie humana moderna Homo sapiens, que todo científico utiliza para referirse a esa especie. La primera palabra (p. ej., Homo) es el nombre del género y se refiere a todas las especies estrechamente relacionadas, y la segunda palabra (p. ej., Homo sapiens) se refiere a una sola especie. (Las especies también tienen nombres comunes, que son más fáciles de cambiar. Algunas especies tienen más de un nombre común; por ejemplo, orcas y orcas se refieren a la misma especie).

Los científicos que descubren nuevas especies o géneros suelen tener la responsabilidad de ponerles nombre. En los últimos años, esto ha dado lugar a que una gran cantidad de especies reciban nombres de celebridades como Taylor Swift, Leonardo DiCaprio y Sir David Attenborough, así como de figuras políticas como el presidente de Estados Unidos. Pero en el pasado, este proceso ha dado lugar a que algunas especies reciban nombres de figuras más controvertidas, como Hitler y Mussolini.

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Al menos dos especies llevan el nombre de Hitler: Rochlingia hitleri, un insecto volador extinto del período Carbonífero (hace 359 millones a 299 millones de años) descubierto por paleontólogos alemanes en 1934; y el escarabajo ciego esloveno, nombrado en 1937 por investigadores alemanes. Mussolini lleva el nombre de una especie de mariposa, Hypopta mussolinii, originaria de Libia, uno de los países ocupados por Italia durante el mandato de Mussolini. Otros nombres controvertidos incluyen especies que llevan nombres de traficantes de esclavos, colonialistas y, más recientemente, empresas de criptomonedas.

Además de ser insensibles y anticuados, estos nombres pueden causar problemas a los propios animales. Por ejemplo, según el Financial Times, Hitler está al borde de la extinción ya que los coleccionistas neonazis gastan miles de dólares en comprar sus especímenes.

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Una caricatura de dos escarabajos de Hitler discutiendo sus desafortunados nombres. (Crédito de la imagen: James Paley)

Muchos científicos creen ahora que es hora de reconocer estos errores del pasado y dejar atrás la controversia cambiando el nombre de la especie. Sin embargo, la organización encargada de poner nombre a las especies animales se opone firmemente a esta idea.

En enero, el Comité Internacional de Nomenclatura Zoológica (ICZN), la organización que aprueba y registra los nombres de todas las especies animales, publicó un artículo en el Zoological Journal of the Linnean Society en el que recomendaba “el uso continuo de nombres científicos. [originally] Regulación. «

ICZN cree que cambiar el nombre de la especie causará confusión entre los investigadores porque las especies afectadas tendrán dos nombres diferentes en la literatura científica. Esto va en contra del principal objetivo de la organización en materia de nombres de animales: la estabilidad. Los investigadores del ICZN también señalan que hay cientos de miles de especies animales que llevan nombres de personas o lugares, y cambiar el nombre de algunas especies podría suponer un desafío para muchas otras.

Escarabajo hitleriano. Estos ejemplares son apreciados por los neonazis por su homónimo. (Fuente de la imagen: Wikipedia)

Pero en una serie de nuevos editoriales publicados el 23 de agosto en el Zoological Journal of the Linnean Society, decenas de investigadores objetaron la decisión original de la ICZN.

“No podemos priorizar la estabilidad sobre la justicia social”, dijo a Science Marcos Raposo, taxónomo del Museo Nacional de la Universidad Federal de Río de Janeiro en Brasil y autor principal de uno de los nuevos artículos.

Los investigadores creen que la ciencia no debería ser inmune a cambios sociales más amplios para facilitar la vida de los investigadores. «Las ciencias biológicas son una parte integral de la sociedad», escribió un equipo de investigadores. «Por lo tanto, es importante comprender que la biología, incluido el campo relacionado de la nomenclatura zoológica, no debería funcionar en un vacío completamente independiente de las normas sociales».

Anjali Goswami, paleontóloga del Museo de Historia Natural de Londres y presidenta del Zoological Journal of the Linnean Society, dijo a la revista Science que incluso si ICZN quisiera evitar que se cambiara el nombre de las especies, los nombres más impactantes aún deberían cambiarse. Y añadió: «Al menos podemos empezar a hacer algunos progresos con los peores nombres ofensivos y luego pasar a mejores prácticas».

Una de las soluciones propuestas por los investigadores que apoyan el cambio de nombre es formar un comité especial de la ICZN dedicado a discutir la ética de los nombres cuestionables. Sin embargo, ICZN los considera ante todo taxónomos, no especialistas en ética.

No es la primera vez que surge controversia sobre el nombre de una especie. Los botánicos han iniciado un debate sobre una especie de planta con un nombre cuestionable, que llegó a un punto crítico en 2021, informa The Conversation. La cuestión se someterá a votación en el Congreso Botánico Internacional 2024 que se celebrará en Madrid el próximo mes de julio, y los resultados podrían ayudar a influir en la respuesta futura de ICZN.

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