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India fortalece su posición en Sri Lanka frente a su rival China –

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En la década de 1980, India tomaba las decisiones en Sri Lanka, sacando provecho de su papel mediador e intervencionista en el conflicto étnico que asolaba la isla. Pero la relevancia de Nueva Delhi disminuyó después de que la lucha armada de la minoría tamil fuera aplastada por las fuerzas de Sri Lanka en mayo de 2009. La era de la posguerra en Sri Lanka estuvo marcada por un programa intensivo de reconstrucción y desarrollo. Si bien India no supo aprovechar la oportunidad de desplegar su fuerza económica y mantener su punto de apoyo en Sri Lanka, una China agresiva llenó el vacío con prontitud.

Dado su enrevesado proceso de toma de decisiones, el deslucido liderazgo de la época y su pesada burocracia, India no era rival para la recién ambiciosa China de Xi Jinping, armada con la bien dotada y expansionista Iniciativa de la Franja y la Ruta (BRI).

Xi respondió rápidamente al llamado del presidente de Sri Lanka, Mahinda Rajapaksa, de fondos masivos y asistencia técnica para el desarrollo de infraestructura mientras India vacilaba.

Según un estudio de Chatham House dirigido por el Dr. Ganeshan Wignaraja, el valor acumulado de la inversión china en infraestructura en Sri Lanka entre 2006 y julio de 2019 alcanzó los 12 100 millones de dólares. El economista Umesh Moramudali calculó que, considerando tanto la deuda pública como la garantizada públicamente (PPG), China representó el 19,9 por ciento de la deuda externa de Sri Lanka en 2021.

Sin embargo, desde que se profundizó la crisis económica debido a una severa escasez de divisas en enero de 2022, los roles de una década han sido reservados.

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India ha extendido líneas de crédito por un total de $ 4 mil millones para alimentos, combustible, fertilizantes y medicamentos, según la declaración del primer ministro Ranil Wickremesinghe en el parlamento el 22 de junio. Según un comunicado de prensa reciente de la Alta Comisión india, India ha donado hasta ahora $ 5 mil millones a Sri Lanka como asistencia para el desarrollo con más de $ 600 millones como subvenciones.

En contraste, Beijing ha sido un espectador mientras Sri Lanka cae en problemas de deuda. Del pago de $ 26 mil millones en el que Sri Lanka incumplió este año, a China se le deben $ 7 mil millones.

A diferencia de India, que se apresuró a ayudar al obtener garantías sobre algunos proyectos económicos y relacionados con la seguridad, China impuso condiciones difíciles. Beijing quería que Colombo pusiera su casa económica en orden primero; aceptar el refinanciamiento de la deuda en lugar de buscar la reprogramación del pago; finalizar el Tratado de Libre Comercio entre China y Sri Lanka, pendiente desde hace mucho tiempo; y sobre todo, distanciarse de India, Occidente y el FMI.

China le ha estado diciendo repetidamente a Sri Lanka que fomente la inversión extranjera directa (IED) en lugar de pedir prestado. Y lo que es más importante, los chinos, desde el presidente Xi Jinping hasta los portavoces del Ministerio de Relaciones Exteriores, han estado pidiendo a Sri Lanka que sea «independiente» (de India y Occidente, presumiblemente).

Pero dada la terrible situación y el miedo arraigado a la IED, Sri Lanka no ha aceptado ninguna de estas condiciones. En cambio, se ha vuelto hacia la India, Occidente y el FMI. Wickremesinghe todavía espera formar un consorcio India-China-Oeste para diseñar un plan de recuperación para Sri Lanka. Pero es poco probable que India y China formen parte del mismo equipo, dados sus intereses contrapuestos en Sri Lanka.

Últimamente, China ha estado haciendo algunos esfuerzos débiles para congraciarse con Sri Lanka a través de pequeños paquetes de ayuda. Pero su oferta de 76 millones de dólares es insignificante en comparación con los 4.000 millones de dólares de la India.

Bajo la política “Primero el vecindario” del primer ministro Narendra Modi y su proyecto Seguridad y crecimiento para todos en la región (SAGAR), la India continúa enviando cargamentos de artículos de primera necesidad a Sri Lanka. Para obtener el respaldo de los partidos políticos indios, el Ministro de Asuntos Exteriores S. Jaishankar se reunió con muchos de ellos y aseguró su apoyo. Como seguimiento, Nueva Delhi envió una delegación de altos funcionarios de alto nivel encabezada por el secretario de Relaciones Exteriores Vinay Kwatra a Colombo el 23 de junio para discutir los planes de recuperación con el presidente Gotabaya Rajapaksa y Wickremesinghe.

Significativamente, las dos partes discutieron la promoción de la «asociación de inversión de Indo-Lanka» en varios campos, como infraestructura, conectividad y energía renovable. Por lo tanto, la asistencia de la India es tanto filantrópica como transaccional.

En marzo, se firmó un memorando de entendimiento sobre la creación de Trincomalee Power Company en el este de Sri Lanka. El magnate indio de la energía y los puertos, Gautam Adani, consiguió un proyecto de energía renovable de 500 millones de dólares en el norte de Sri Lanka. Anteriormente, Adani había embolsado el proyecto de $ 700 millones para construir la Terminal de Contenedores Oeste en el puerto de Colombo.

En mayo se firmaron memorandos de entendimiento sobre la creación de un Centro de Coordinación de Salvamento Marítimo; implementación de proyectos de energía híbrida en tres islas frente a Jaffna; y el desarrollo de puertos pesqueros en Sri Lanka.

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India parece estar recuperando el tiempo perdido. Los indios ahora no pueden quejarse de que Sri Lanka favorece a China en la asignación de proyectos. Sin embargo, todavía hay un trasfondo de hostilidad en la isla hacia India y temores sobre la hegemonía india. El influyente líder nacionalista Wimal Weerawansa ha expresado los temores de una «venta» y la diputada opositora SM Marikkar se preguntó si los funcionarios indios habían venido a adquirir la isla de Kachhativu a cambio de ayuda.

La actitud de los habitantes de Sri Lanka hacia la India en los próximos meses dependerá del paquete de rescate del FMI. Esto se debe a que India confía en el rescate del FMI para ayudarlo a administrar Sri Lanka. Además, el respaldo financiero de Occidente para los esfuerzos de la India en Sri Lanka depende del éxito de la misión del FMI. Wickremesinghe espera obtener el rescate del FMI en julio.

Pero la cuestión del papel de China aún persiste. ¿Seguirá China siendo un espectador, observando cómo India y Occidente la desplazan en Sri Lanka? Los observadores piensan que tal escenario es inconcebible dados los desarrollos en la región del Indo-Pacífico. Pero todavía no hay ninguna pista sobre lo que China tiene bajo la manga.

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