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Cómo Stepin Fetchit se convirtió en la primera estrella de cine negra en Hollywood

Stepin Fetchit, una personalidad creada por el vodevilista Lincoln Perry en la década de 1920, hizo rico a Perry, pero también enfureció a muchos estadounidenses negros por su uso de estereotipos raciales.

Archivo Getty / John Kisch Publicidad todavía del comediante y actor de cine estadounidense Stepin Fetchit, c. 1929.

Stepin Fetchit, la personalidad del innovador actor negro Lincoln Perry, era un personaje de una época muy diferente, abiertamente racista, en la historia de Estados Unidos. Sin embargo, puede resultar sorprendente que muchos de sus contemporáneos también lo maldijeran. Pero el actor que lo interpretó era tan diferente de su personaje como te puedas imaginar.

Y aunque Perry fue la primera superestrella negra real en Hollywood, y el primero en ganar un millón de dólares por sus papeles, su personaje lo persiguió para siempre y finalmente murió sin un centavo. Esta es la trágica historia real de Stepin Fetchit y el actor que lo interpretó.

Antes de Stepin Fetchit, estaba Lincoln Perry

Lincoln Theodore Monroe Andrew Perry nació en Key West, Florida de padres antillanos de ascendencia jamaicana y bahameña. Su padre, Joseph Monroe, era tabaquero y su madre, Dora, sastre.

Pero eso es todo lo que se sabe con certeza sobre los antecedentes de Perry, incluso el año en que nació ha sido cuestionado a lo largo de los años. Sin embargo, se sabe que la madre de Perry quería que él fuera dentista, pero incluso cuando era niño sabía que quería ser intérprete.

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“Mi hijo siempre se golpeaba los pies. Él se sentaba a comer y sus pies golpeaban, golpeaban, golpeaban debajo de la mesa ”, le dijo a un periódico.

Cuando era adolescente, Perry se escapó de su familia adoptiva y se convirtió en cantante y bailarín de claqué y participó en los espectáculos de juglares y médicos que estaban de moda en Estados Unidos. Y fue a partir de estas primeras apariciones que a Stepin Fetchit se le ocurrió la idea.

Stepin Fetchit se inició en el vodevil

Anuncio de demostración de juglar

Biblioteca del CongresoUn anuncio típico de un espectáculo de juglares, c. 1910.

En la década de 1920, el vodevil estaba de moda en Hollywood. El programa de variedades estadounidense se originó a finales del siglo XIX.

Los espectáculos de juglares eran la parte más oscura de los programas de variedades estadounidenses. Los espectáculos de juglares del siglo XIX presentaban a actores negros, y actores notoriamente blancos de cara negra, y retrataban a los afroamericanos como delincuentes perezosos, tontos y sin educación.

Los programas de juglares han sido la fuente de muchos tropos racistas perdurables, como la «Mamá», la «Esclava y el Dandy» y la «Mujer Mulata», que aún dificultan muchas conversaciones obsoletas para el público moderno.

Este fue el mundo en el que Perry entró en la década de 1920 cuando finalmente aterrizó en Hollywood y comenzó a trabajar en el circuito de vodevil. Un cazatalentos de 20th Century Fox vio su programa una noche y planeó una prueba de pantalla para jóvenes aspirantes. Y aquí es donde nació y nació el personaje de «Stepin Fetchit», cuyo acto salió directamente de los espectáculos de juglares.

Perry una vez afirmó que se le ocurrió el nombre como una contracción de «paso y consígalo», aunque más tarde afirmaría que obtuvo el nombre de un caballo de carreras. También a veces afirmó que «Stepin Fetchit» era originalmente un dúo, con Perry «Step» y su misterioso (algunos dicen que inexistente) socio siendo «Fetchit». Cuando su socio dejó el acto, Perry adoptó ambos nombres como propios.

Aún así, Stepin Fetchit estaba listo para la pantalla grande.

Cómo «El hombre más vago del mundo» Stepin hizo que Fetchit hiciera una fortuna

En el viejo Kentucky todavía

Wikimedia CommonsTodavía de la película muda En el viejo kentucky, en el que Lincoln Perry, también conocido como Stepin Fetchit, hizo su debut en la pantalla.

En 1927 Stepin Fetchit debutó en la gran pantalla en el cine mudo. En el viejo kentucky. Su trama inicialmente desconcertó al director, inseguro de qué hacer con ella, y eligió a Perry como el estereotipado y «vago» alivio cómico negro. Esa decisión dio sus frutos y, finalmente, Perry consiguió un contrato de cinco años con el estudio de cine.

Si Perry intentara triunfar en Hollywood hoy, probablemente tendría una carrera a la par con la de los actores negros exitosos de hoy como el ganador del Oscar Daniel Kaluuya, el actor / empresario Michael B. Jordan y el legendario Denzel Washington. Quizás también protagonizaría una variedad de películas de ciencia ficción como John Boyega, o en obras históricas como Rege-Jean Page y Damson Idris.

Sin embargo, era la década de 1920, por lo que Perry se redujo al papel de Stephin Fetchit, quien se hacía llamar «El hombre más vago del mundo».

Pero no le pasaba nada: entre 1927 y 1939, en el apogeo de su popularidad, Perry interpretó a Fetchit en más de 40 películas. Cuando se retiró de la actuación en 1976, poco después de sufrir un derrame cerebral, tenía más de 60 créditos cinematográficos a sus espaldas.

Su arduo trabajo valió la pena y se convirtió en el primer actor negro en ganar $ 1 millón en películas y el primer actor negro en recibir reconocimiento completo en pantalla. Pero algunos podrían decir que este éxito tuvo un precio muy alto.

Cómo Stepin Fetchit perdió su fortuna

Perry casi abandonó la actuación en 1940 cuando hizo campaña sin éxito para que sus colegas blancos recibieran la misma paga y paga. Cuando volvió a actuar en 1945, estaba casi sin un centavo y finalmente se declaró en bancarrota en 1947.

Perry se convirtió en un paria en 1953 cuando los estadounidenses negros comenzaron a ver su interpretación de Stepin Fetchit como un impulsor de estereotipos dañinos. En la década de 1960, inspirado por el floreciente movimiento de derechos civiles, Perry se hizo amigo de Malcolm X y Muhammad Ali, y bajo su supervisión se convirtió en miembro de la Nación del Islam. Pero el espíritu de Stepin Fetchit pronto se extendió a otras áreas de su vida privada.

La primera esposa de Perry, Dorothy Stevenson, con quien compartió un hijo, Jemajo, solicitó el divorcio en 1930 después de alegar violencia doméstica. Esta afirmación fue luego repetida por el hermano de su segunda esposa, Winifred Johnson, con quien compartió un hijo llamado Donald. A medida que Donald creció, se enredó en el movimiento Black Power, que lo puso en la mira del programa de defensa COINTELPRO del FBI, y tuvo un final violento.

Lincoln Perry, el hombre que dio vida a Stepin Fetchit, murió el 19 de noviembre de 1985. Tenía 93 años. Y aunque recibió una misa católica adecuada y un funeral, murió sin un centavo.

¿Fue Stepin Fetchit un estereotipo dañino o una sátira inteligente?

Hay dos escuelas de pensamiento modernas en torno al legado de Stepin Fetchit. El primero sugiere que el personaje era un estereotipo terrible, uno que debería ser relegado a los anales de la historia, y la notable inteligencia y el comportamiento culto de Perry hacen que la actuación sea aún más molesta.

David Pilgrim, profesor de sociología en la Universidad Estatal de Ferris en Big Rapids, Michigan, llegó incluso a describir el personaje de Stepin Fetchit como «mapaches de película prototípicos» y «la encarnación del negro idiota».

Pero otra lectura más moderna del carácter es más benevolente. De hecho, el historiador de cine Mel Watkins sugiere que el personaje de Stepin Fetchit hizo hábilmente lo que se conoce como «Ole Massa», que es un truco que se deriva de la esclavitud.

«Rompe las herramientas, rompe el azadón, haz lo que puedas para posponer el trabajo por hacer», dijo, y agregó que el resultado final serían «masas» blancas – o esclavistas – tan frustradas con las travesuras que terminan haciendo. el trabajo en sí … que era el punto clave.

Cualquiera que sea la interpretación de Stepin Fetchit que uno quisiera creer, no se puede negar que su influencia todavía se puede sentir en Hollywood hoy.


Ahora que ha aprendido sobre la trágica historia real de Stepin Fetchit, obtenga más información sobre los experimentos racistas de Eugene Saenger con los negros, totalmente financiados por el gobierno. Luego, aprenda sobre Anna Mae Wong, la primera superestrella asiático-estadounidense de Hollywood que tuvo éxito incluso frente al racismo anti-asiático.

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