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Reciclaje para los aspirantes: ¿Qué tan malo es poner algo que no puedes reciclar en la papelera de reciclaje?

Tirar botellas a la basura en lugar de al contenedor de reciclaje no es bueno para el medio ambiente. Pero el reciclaje excesivo puede ser un problema más insidioso. Cuando arrojamos indiscriminadamente desechos a los contenedores de reciclaje, una práctica conocida como reciclaje ideal o «deseo de reciclaje», es probable que la mezcla termine siendo redirigida al vertedero o en las máquinas en las instalaciones de procesamiento pegadas.

«Como cualquier tipo de contaminación por reciclaje, el reciclaje ideal es un gran problema», Jordan P. Howell (se abre en una nueva pestaña)profesor de negocios sostenibles en la Universidad de Rowan y autor de Garbage in the Garden State (se abre en una nueva pestaña)«(Rutgers University Press, 2023), dijo a WordsSideKick.com en un correo electrónico. «La contaminación de cualquier tipo reduce la calidad general de los artículos que salen de una instalación de reciclaje. Los compradores pueden rechazar un lote de material si la calidad es demasiado mala. «

En algunos casos, los bucles de deseos parecen estar impulsados ​​por un ecologismo demasiado entusiasta (si bien fuera de lugar). Dos estudios de campo realizados en 2020 (se abre en una nueva pestaña) Sugerir etiquetas ecológicas en las latas de reciclaje podría hacer que los transeúntes se sientan culpables por reciclar artículos que no pueden reciclar.

Pero la causa más común es más probable que sea una completa confusión. ¿Nuestra ciudad todavía acepta botellas? ¿Dónde guardo mi agenda telefónica anterior? Cambiar los tipos de artículos aceptados por los programas locales de reciclaje puede conducir fácilmente a conceptos erróneos sobre lo que se puede reciclar y lo que es basura. “La gente puede tirar las cosas que recolectó anteriormente a la basura, pero luego el mercado y las políticas cambian y esos materiales ya no son aceptables”, dijo Howell.

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Esta confusión es evidente en la encuesta realizada por Janet Yang (se abre en una nueva pestaña), profesor de comunicación en la Universidad de Buffalo. Yang le dijo a WordsSideKick.com en un correo electrónico que más del 20 por ciento de los encuestados admitieron que no estaban seguros de si el plástico, el metal, el vidrio y el papel pertenecían al reciclaje doméstico. Más del 30 % de los encuestados no sabe cómo desechar bolsas de plástico, vasos de agua, vasos de café desechables y bolsas de plástico para bebidas. La mitad pensó que el símbolo «100% reciclado» en algunos productos significaba que el producto era reciclable (no lo era, el símbolo significaba que estaba hecho de materiales reciclados); «Las etiquetas aplican el mismo razonamiento erróneo, lo que en realidad significa que un artículo se produce de manera sostenible , lo que puede o no significar que es reciclable.

«Estados Unidos genera el 12 por ciento de los desechos sólidos municipales del mundo, pero Estados Unidos tiene solo el 4 por ciento de la población mundial», dijo Yang. «Deberíamos alentar a los estadounidenses a reciclar mejor y reciclar más».

Aspirar a reciclar es rampante: un informe (se abre en una nueva pestaña) Se estima que la tasa de contaminación del reciclaje (colocar el artículo incorrecto en un bote de reciclaje) en los EE. UU. es del 17 % por peso. Estos altos niveles de contaminación representan una gran amenaza para la sostenibilidad general, al mismo tiempo que aumentan los costos.

Las máquinas de procesamiento en las instalaciones de reciclaje están obstruidas con material que no se puede reciclar. (Crédito de la imagen: lobo alado a través de Getty Images)

«Los materiales que no se pueden reciclar pueden obstruir las máquinas de procesamiento en las instalaciones de procesamiento de reciclaje, lo que puede causar grandes retrasos», dijo Yang. «Esto significa una mayor carga financiera debido a los sistemas de clasificación averiados y más mano de obra requerida para repararlos. También hace más daño que bien al medio ambiente, ya que a veces los contaminantes pueden destruir lotes enteros de productos y se desechan».

Los riesgos solo han aumentado desde 2018, cuando China, el mayor importador de materiales reciclables de EE. UU., implementó una política para acabar con los contaminantes e impuso restricciones estrictas.Un estudio universitario en la Universidad de Buffalo (se abre en una nueva pestaña) Se estima que desde que China comenzó a rechazar envíos de reciclaje contaminados de los Estados Unidos en 2022, la cantidad de plástico en los vertederos ha aumentado en un 23 %.

Aspirar a reciclar rompe tantos engranajes clave en la maquinaria de la sustentabilidad que las autoridades locales a veces encuentran soluciones creativas al problema.El condado de Alachua, Florida, ocasionalmente deja notas en botes de reciclaje residenciales con altos niveles de contaminación, y una iniciativa en Manchester, Reino Unido, recompensa los botes con bajos niveles de contaminación, con etiquetas canjeables por recompensas. (se abre en una nueva pestaña) Las donaciones se pueden hacer a cualquier escuela local.

En las ciudades sin iniciativas del palo o la zanahoria, un enfoque podría ser centrarse en los artículos más reciclables. «El reciclaje es un beneficio cuando los materiales se recolectan y se reutilizan con éxito, lo que suele suceder con el aluminio, otros metales y el cartón», dijo Howell. «Pero en realidad, incluso cuando se recolecta adecuadamente, una gran cantidad de plástico no es tan útil. El mercado simplemente no existe».

Pero la mejor manera de luchar contra la contaminación del reciclaje es, en primer lugar, eliminar la necesidad de reciclar mucho. «Piense en reducir, negarse a usar utensilios de plástico al pedir comida para llevar, o reutilizar, agarrar su propia taza de café o usar una bolsa de supermercado reutilizable», dijo Yang. «Haga del reciclaje su último recurso».

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