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¿Pueden realmente los animales oler el miedo en los humanos?

Durante mucho tiempo se ha debatido si los animales pueden oler el miedo en los humanos. Desafortunadamente, responder esta antigua pregunta no es tan simple como llevar a Fluffy o Fido a un lado y preguntarles cómo se sienten.

Entonces, ¿qué dice la investigación? ¿Pueden los animales realmente oler el miedo? Para llegar a la raíz del problema, los investigadores han descartado en gran medida a los humanos, ya que se sabe que animales como los perros responden a nuestras expresiones y posturas corporales. En cambio, los investigadores se centraron en cómo los animales, incluidos caballos y perros, respondían a diversos olores emitidos por los humanos mientras veían vídeos felices y aterradores.

En un estudio sobre caballos de 2023 publicado en la revista Scientific Reports, los investigadores hicieron que los participantes vieran clips de comedia un día y una película de terror al siguiente.

Después de que los participantes vieron cada video, los investigadores recolectaron muestras de sudor de las axilas de los espectadores usando algodones y les pidieron que informaran la cantidad de alegría o miedo que sentían mientras veían cada video. Luego, los investigadores dieron dos muestras de hisopo de la misma persona a un caballo designado para ver si podía diferenciar entre los olores que los humanos producen cuando están felices y cuando sienten dolor.

«Al principio no estábamos seguros de si los caballos podían diferenciar olores», dijo a LiveScience el autor principal del estudio, Plotine Jardat, estudiante de doctorado en la Universidad de Tours en Francia.

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Sin embargo, los caballos reaccionan de manera diferente según el acolchado de algodón que se les proporciona.

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«Cuando los caballos olieron la muestra de alegría, sólo usaron la fosa nasal izquierda», dijo Jadat. «Esto muestra qué parte del cerebro utilizan para analizar los olores. En todos los mamíferos, ambos hemisferios cerebrales tienen funciones diferentes y, en un contexto emocional, los caballos parecen considerar positivos los olores en las muestras de alegría».

Pero cuando a los caballos se les dieron muestras sacadas directamente de películas de terror, los animales respondieron de manera muy diferente, no sólo tardando más en oler las muestras sino también «usando ambas fosas nasales», dijo Jadat.

Sin embargo, Jadat se apresura a señalar que esto no significa necesariamente que el caballo sepa qué es el miedo. «No es como cuando los caballos huelen a otro animal y les viene a la mente la palabra 'miedo'», dijo. «Pero ahora sabemos [horses] Puede diferenciar olores en diferentes estados emocionales del ser humano. «

Esto plantea la pregunta: ¿Qué compuestos específicos se producen en el sudor humano que provocan cambios en el comportamiento de los caballos?

Los investigadores sugirieron que las señales químicas, que son sustancias químicas producidas por un animal que pueden influir en el comportamiento de otro animal, pueden estar detrás de la reacción del caballo. En los seres humanos, hay varios compuestos presentes en el sudor, como la epinefrina o la androstenadienona (una proteína similar a las feromonas) que pueden provocar cambios de olor en momentos de miedo. Los compuestos también pueden transmitir «información emocional» de una especie a otra, escribieron los investigadores en el estudio.

En investigaciones futuras, los científicos planean investigar si oler olores aterradores desencadena una respuesta de miedo en los caballos y qué impacto podría tener esto en el estado de ánimo de los animales, sometiendo a los caballos a una serie de pruebas después de oler las muestras.

«Queríamos ver si el miedo cambiaría su respuesta a la prueba», dijo Jadat.

Mientras tanto, en un estudio de 2018 en la revista Animal Cognition, los científicos pidieron a perros labradores que olfatearan muestras tomadas de las axilas de los participantes masculinos después de ver videoclips felices o aterradores. Los investigadores colocaron la muestra en una caja abierta y colocaron la caja en una habitación cerrada con dos personas: un extraño y el dueño del perro.

Al igual que en el estudio con caballos, los investigadores descubrieron que los perros reaccionaban de manera diferente dependiendo de si olían un olor humano temeroso o feliz.

«Cuando los perros huelen el olor de personas felices, aumentan sus interacciones con extraños en la habitación», dijo el autor principal del estudio, Biagio Danilo, profesor de zoología en la Universidad de Nápoles Federico II en Italia (Biagio D'Aniello). Ciencia viva.

Pero cuando olfatearon muestras de humanos temerosos, los perros reaccionaron de manera completamente diferente.

«Cuando huelen el miedo, acuden a su dueño o caminan hasta la puerta e intentan salir de la habitación».

Los investigadores del estudio con caballos llegaron a una conclusión similar a la de los científicos: las reacciones de los perros probablemente se debieron a señales químicas, lo que sugiere que estaba en funcionamiento una «comunicación emocional entre especies», escribieron los autores en su estudio.

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