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Por qué la criónica no es posible en nuestra búsqueda de la inmortalidad

Es una escena sacada directamente de la ciencia ficción: una persona está completamente congelada en su lecho de muerte y luego se esconde para una futura resurrección. ¿Pero es esto posible? En un extracto de Por qué morimos: la nueva ciencia del envejecimiento y la búsqueda de la inmortalidad (Harper Collins, 2024), el biólogo ganador del Premio Nobel Venki Ramakrishnan examina a largo plazo la búsqueda de la criopreservación que lleva décadas, en la que se congela a las personas. muerte y descongelamiento en el futuro, y los escollos de la industria que la idea ha planteado.

Los egipcios momificaban a sus faraones para que pudieran aparecer en forma física en algún momento en el futuro para viajar al más allá. Ahora que han pasado miles de años desde la época de los faraones y la biología moderna se ha estado desarrollando durante más de un siglo, ciertamente no haríamos algo tan supersticioso. Pero, de hecho, existe un equivalente moderno.

Los biólogos han querido durante mucho tiempo poder congelar especímenes para su posterior almacenamiento y uso. No es tan sencillo ya que todos los seres vivos están compuestos principalmente de agua. Cuando esta agua se congela y se expande, puede romper células y tejidos. Esta es parte de la razón por la cual si congelas fresas frescas y las descongelas, terminarás con una papilla espesa y poco apetecible.

La criopreservación es un campo completo de la biología que se ocupa de congelar muestras para que sigan siendo viables después de descongelarlas. Desarrolla técnicas útiles, como por ejemplo cómo almacenar células madre y otras muestras importantes en nitrógeno líquido. Ha descubierto cómo congelar de forma segura el semen de donantes de esperma y embriones humanos para futuros tratamientos de FIV.

Los embriones de animales a menudo se congelan para preservar cepas específicas, y los gusanos favoritos de los biólogos se pueden congelar y revivir en sus etapas larvarias. La criopreservación es eficaz para muchos tipos de células y tejidos. Generalmente se hace usando aditivos como glicerol, que se enfría a temperaturas muy bajas sin convertir el agua en hielo, como agregar anticongelante a la muestra. En este caso, el agua forma un estado similar al vidrio en lugar de hielo, y el proceso debería llamarse vitrificación en lugar de congelación (la palabra vidrio proviene de la raíz latina para vidrio), pero incluso los científicos lo llaman así arbitrariamente. congelación.

Ingrese a la criónica, donde la persona entera se congela inmediatamente después de la muerte y luego se descongela una vez que se encuentra una cura. Esta idea existe desde hace mucho tiempo, pero ganó fuerza gracias al trabajo de Robert Ettinger. Robert Eddinger es un profesor universitario de física y matemáticas de Michigan que también escribe ciencia ficción. La visión de Eddinger es que en el futuro los científicos podrán resucitar estos cadáveres congelados, no sólo curándolos de sus dolencias sino haciéndolos jóvenes nuevamente.

En 1976, fundó el Instituto Cryonics cerca de Detroit y convenció a más de 100 personas a pagar 28.000 dólares cada una para conservar sus cuerpos en nitrógeno líquido en grandes contenedores. Una de las primeras personas en ser congelada fue su propia madre, Rhea, quien murió en 1977. Sus dos esposas también fueron preservadas allí; no está claro cuán felices estaban de ser preservadas una al lado de la otra o de su suegra. leyes en los próximos años o décadas.

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La Fundación Alcor Life Extension en Arizona ha conservado más de 200 cuerpos y cabezas con la esperanza de resucitarlos en el futuro. (Crédito de la foto: Jeff Topping/Getty Images)

Continuando con esta tradición de cercanía familiar, se unió a ellos cuando Eddinger falleció en 2011 a la edad de 92 años. En la actualidad existen varias instalaciones criónicas de este tipo. Otra popular es Alcor Life Extension Foundation, con sede en Scottsdale, Arizona, que cobra alrededor de 200.000 dólares por el almacenamiento de todo el cuerpo. ¿Cómo funcionan estas instalaciones? Básicamente, después de la muerte, la sangre se drena y se reemplaza con anticongelante, y luego el cuerpo se almacena en nitrógeno líquido. Teóricamente es indefinido.

También hay transhumanistas que quieren trascender nuestros cuerpos por completo. Pero no quieren que la humanidad tal como la conocemos termine antes de que encontremos una manera de preservar nuestras mentes y conciencia indefinidamente en otras formas. En su opinión, la inteligencia y la razón pueden ser exclusivas de los humanos en el universo (o al menos no ven evidencia de inteligencia extraterrestre).

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Para ellos, preservar nuestra conciencia y nuestros pensamientos y difundirlos por todo el universo es de gran importancia. Después de todo, ¿de qué sirve el universo si no tienes la sabiduría para apreciarlo? Estos transhumanistas se contentan con congelar sus cerebros. Esto ocupa menos espacio y cuesta menos. Además, inyectar anticongelante mágico directamente en el cerebro después de la muerte puede ser más rápido y aumentar las posibilidades de una preservación exitosa.

El cerebro es la sede de la memoria, la conciencia y el razonamiento, y eso es todo lo que les importa. En algún momento en el futuro, cuando la tecnología madure, la información del cerebro simplemente se descargará a una computadora o entidad similar. La entidad poseerá la conciencia y los recuerdos de la persona y le restaurará la «vida». No estaría limitado por cuestiones como las necesidades humanas de alimentos, agua, oxígeno y estrechos rangos de temperatura. Trascenderemos nuestros cuerpos y potencialmente viajaremos a cualquier parte del universo.

Elon Musk es conocido por sus esfuerzos transhumanistas y el actual proyecto Neuralink tiene como objetivo fusionar el cerebro humano con las computadoras. (Crédito de la foto: Win McNamee/Getty Images)

No es sorprendente que los transhumanistas estén generalmente entusiasmados con los viajes espaciales como nuestra única oportunidad de escapar de la destrucción de la Tierra. Uno de esos patrocinadores es el magnate e inversor Elon Musk, de quien se dice que es el hombre más rico del mundo, según el año, y que dijo que «moriría en Marte, no en el impacto». Presumiblemente uno de sus primeros objetivos al llegar al planeta rojo fue construir una instalación criónica.

La mala noticia es que no existe ninguna evidencia confiable de que la criogenia funcione en humanos. Los problemas potenciales son muchos. Para cuando los técnicos pueden infundir el cuerpo, pueden haber pasado minutos o incluso horas desde el momento de la muerte, incluso si el «cliente» se mueve junto a la instalación que se está preparando.

Durante ese tiempo, cada célula del cuerpo del fallecido sufre cambios bioquímicos drásticos por falta de oxígeno y nutrientes, de modo que el estado del cadáver congelado criogénicamente no es el de una persona viva. Pase lo que pase, dicen los defensores de la criónica: debemos preservar la estructura física del cerebro. Mientras se conserve lo suficientemente bien como para permitirnos ver las conexiones entre los miles de millones de células cerebrales, podremos reconstruir todo el cerebro humano.

Mapear todas las neuronas del cerebro es una ciencia emergente llamada conectómica. Aunque se ha avanzado mucho, los investigadores todavía están resolviendo problemas con moscas y otros organismos diminutos. Mientras esperamos el desarrollo de la conectómica, todavía no tenemos la experiencia para mantener adecuadamente los cerebros cadavéricos.

Por qué morimos: la nueva ciencia del envejecimiento y la búsqueda de la inmortalidad por Venki Ramakrishnan. (Fuente de la imagen: HarperCollins)

Hasta hace poco, durante muchos años, no era posible preservar el cerebro de un ratón, lo que requería inyectar líquido de embalsamamiento en el corazón del ratón mientras todavía latía, un proceso que mataría al ratón. Ninguna de estas empresas de criónica ha proporcionado ninguna evidencia de que sus procedimientos puedan preservar el cerebro humano de una manera que permita a los futuros científicos obtener un mapa completo de sus conexiones neuronales.

Incluso si pudiéramos desarrollar un mapa así, no sería suficiente para simular el cerebro. La idea de que cada neurona es simplemente un transistor en un circuito informático es irremediablemente ingenua. Gran parte de este libro enfatiza la complejidad de las células.

Cada célula del cerebro tiene un programa en constante cambio que se ejecuta en su interior, que involucra miles de genes y proteínas, y sus relaciones en constante cambio con otras células. Mapear las conexiones en el cerebro sería un gran avance en nuestra comprensión, pero aun así es sólo una instantánea estática. No nos permite reconstruir el estado real del cerebro congelado, y mucho menos predecir cómo «pensará» a partir de ese momento. Es como intentar extrapolar todos los aspectos de un país y su gente a partir de una hoja de ruta detallada y predecir su desarrollo futuro.

Entrevisté a Albert Cardona, un colega mío en el Laboratorio de Biología Molecular del MRC (Consejo de Investigación Médica) y un destacado experto en el conectoma del cerebro de Drosophila. Albert destacó que, además de las dificultades prácticas, la estructura del cerebro y su naturaleza dependían de su relación con el resto del cuerpo.

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Nuestros cerebros evolucionaron junto con el resto del cuerpo y reciben y actúan constantemente según los estímulos sensoriales del cuerpo. También es inestable: se agregan nuevas conexiones todos los días y se eliminan por la noche mientras duermes. Existen ritmos diarios y estacionales en el crecimiento y la muerte neuronal, pero esta remodelación constante del cerebro no se comprende bien.

Venki Ramakrishnan es uno de los ganadores del Premio Nobel de Química de 2009 y ex presidente de la Royal Society. (Crédito de la imagen: Kate Joyce y el Instituto Santa Fe)

Además, un cerebro sin cuerpo sería un asunto completamente diferente. El cerebro está impulsado por algo más que impulsos eléctricos que viajan a través de las conexiones entre neuronas. También responde a las sustancias químicas emitidas en el cerebro y en otras partes del cuerpo. Sus motivaciones están impulsadas en gran medida por las hormonas, que se originan en el órgano e incluyen necesidades básicas como el hambre, pero también deseos intrínsecos. La mayor parte de la felicidad que obtiene nuestro cerebro proviene del cuerpo físico. Una gran comida. escalar montañas. ejercicio. género. Además, si esperáramos hasta el envejecimiento y la muerte, nos estaríamos marinando en un cerebro que envejece en lugar de en la sofisticada máquina de un joven de 25 años. ¿Cuál es el punto de preservar ese cerebro?

Los transhumanistas creen que estos problemas pueden resolverse mediante el conocimiento adquirido por los humanos en el futuro. Pero su creencia se basa en el supuesto de que el cerebro es puramente una computadora, sólo que diferente y más compleja que nuestras máquinas basadas en silicio. Por supuesto, el cerebro es un órgano computacional, pero el estado biológico de sus neuronas es tan importante como las conexiones entre ellas para poder reconstruir su estado en un momento dado.

De todos modos, no hay evidencia de que sea factible congelar un cuerpo o un cerebro y restaurarlo a un estado de vida. Incluso si yo fuera uno de los clientes que venden criónica, me preocuparía la longevidad de estas instalaciones e incluso las sociedades y países en los que se encuentran. Después de todo, Estados Unidos tiene sólo unos 250 años.

Extraído del libro Por qué morimos: la nueva ciencia del envejecimiento y la búsqueda de la inmortalidad de Venki Ramakrishnan. Copyright © 2024 Venki Ramakrishnan. De William Morrow, un sello de HarperCollins. Reimpreso con autorización.

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