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Los médicos realizan el primer trasplante total de ojo y parcial de cara

Un paciente ha recibido por primera vez ojos nuevos y parte de su rostro en un trasplante innovador.

El receptor del trasplante fue Aaron James, un hombre de 46 años de Arkansas que sufrió una descarga de 7200 voltios el 10 de junio de 2021, mientras trabajaba como trabajador de líneas de alto voltaje.

«La mayoría de las personas no sobreviven a este nivel de lesión», dijo el jueves (9 de noviembre) el Dr. Eduardo Rodríguez, cirujano principal del trasplante de James y director del Programa de Trasplante Facial Langone de la Universidad de Nueva York, en una conferencia de prensa. Durante el incidente, un cable con corriente tocó la cara de James. Requirió múltiples cirugías reconstructivas y finalmente perdió el ojo izquierdo, la nariz, el labio, los dientes frontales, la mejilla y la mandíbula izquierdas y el brazo izquierdo por encima del codo.

A James le faltan ahora unos cinco meses para su trasplante, en el que participaron 140 miembros del personal médico de NYU Langone y se llevó a cabo durante 21 horas, del 27 al 28 de mayo de 2023.

«Han estado discutiendo la posibilidad de un trasplante de cara desde que desperté de un coma de seis semanas», dijo James en una conferencia de prensa.

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Esta serie de imágenes muestra a Aaron James antes de su lesión, antes de su trasplante y cinco meses después de la cirugía. (Fuente de la imagen: NYU Langone Health)

La cirugía le permitió dejar de usar una sonda de respiración y alimentación, y pudo saborear, oler y comer alimentos sólidos nuevamente. Finalmente regresó a su hogar en Arkansas en septiembre y ahora viaja a Nueva York mensualmente para realizar seguimiento. También continúa recibiendo terapia física, ocupacional y del habla.

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Además de estas mejoras funcionales, «lo miro cada vez que paso frente al espejo. Me hace estar más alto», dijo James sobre su nueva apariencia. «Antes del trasplante, estaba un poco deprimido y mi confianza un poco baja».

El equipo de la Universidad de Nueva York se enteró por primera vez de James dos meses después del accidente, cuando comenzaron a consultar con su equipo de atención en un centro médico en Texas. Era necesario extirpar el ojo izquierdo de James debido a un dolor intenso, por lo que el equipo de la Universidad de Nueva York recomendó que los cirujanos cortaran su nervio óptico lo más cerca posible del globo ocular para permitir un posible trasplante de ojo completo, así como un trasplante de cara planificado.

Esta foto muestra un quirófano durante un trasplante. (Fuente de la imagen: NYU Langone Health)

Pero la cirugía de trasplante de ojos también conlleva riesgos. «El ojo es una extensión del cerebro», afirmó en un comunicado de prensa el Dr. Vaidehi Dedania, especialista en retina del Departamento de Oftalmología de Langone de la Universidad de Nueva York. Rodríguez dijo que los injertos insertados en el sistema nervioso central conllevan el riesgo de infecciones mortales e inflamación del cerebro.

Al principio no estaba claro si el ojo trasplantado podría ver, pero las primeras pruebas mostraron que las células detectoras de luz en la parte posterior de su ojo al menos respondían a la luz.

«Es sorprendente que su retina pueda decirnos que está ‘viendo’ luz», dijo DeDagna. Los escáneres mostraron que la señal llegó a la corteza visual en la parte posterior del cerebro de James. Sin embargo, James aún no puede sentir estas señales entrantes, por lo que aún no está claro si sus ojos recuperarán la visión, dijo DeDagna.

«Ya sea que pueda ver o no, que así sea. Espero que esto ayude a futuros pacientes».

Aaron James, receptor de trasplante

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Para ayudar a que el ojo se conecte al nervio óptico de James, el equipo también trasplantó células madre adultas, que no están especializadas y pueden dar lugar a otros tipos de células. Las células se aislaron de la médula ósea del donante para ayudar a reparar el nervio óptico cortado de James, restaurando potencialmente su función.

En esta foto, Aaron James posa con su esposa Meagan y el Dr. Eduardo Rodríguez cinco meses después de su trasplante de rostro. (Fuente de la imagen: NYU Langone Health)

Durante la cirugía, dos equipos quirúrgicos, uno para el donante y otro para el receptor, operaron simultáneamente en salas cercanas. El equipo ensayó minuciosamente todos los pasos de la cirugía e imprimió «guías de corte» en 3D para esculpir con precisión los huesos y el tejido del donante para que encajaran en el espacio de la cara de James, «como una pieza de rompecabezas», dijo Rodrigue.

«Lo más importante es que quiero agradecer a mi esposa y a mis hijas Megan y Ellie. Sin ellas y su apoyo, no creo que hubiera podido superar esto».

Aaron James, receptor de trasplante

Desde las 9:14 a. m. del 27 de mayo hasta las 7:51 a. m. del 28 de mayo, el equipo trasplantó tejido de la nariz, los párpados superior e inferior izquierdos, la ceja izquierda, los labios superior e inferior y debajo del ojo derecho. También trasplantaron segmentos subyacentes del cráneo, las mejillas, la nariz y la mandíbula asociados con estos tejidos, así como el ojo izquierdo y el nervio óptico que lo acompaña.

Ahora, cinco meses después, James toma medicamentos inmunosupresores a diario y no muestra signos de rechazo. Tampoco puede levantar el párpado superior izquierdo para abrir el ojo izquierdo, que es marrón, mientras que su ojo derecho es azul claro. Sin embargo, Rodríguez dijo que ahora puede entrecerrar los ojos y tensar los músculos alrededor de los ojos, y sus párpados protegen sus ojos lo suficientemente bien como para que ahora no necesite un parche en el ojo.

En la conferencia de prensa, James expresó su más sincero agradecimiento al equipo de la Universidad de Nueva York, a los donantes y a las familias de los donantes, así como a su esposa e hija.

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