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La Tierra tiene lunas adicionales que pueden contener secretos sobre el pasado del sistema solar

El sistema solar guarda muchos secretos que los científicos todavía están intentando descubrir. Para ayudar a resolver estos misterios, los investigadores están recurriendo a una variedad de rocas espaciales que pueden contener pistas sobre historias perdidas del pasado de nuestro sistema solar. Este enfoque ya está dando sus frutos: en octubre de 2023, la misión OSIRIS REx de la NASA descubrió agua y carbono, dos precursores de la vida en la Tierra, en el asteroide Bennu, de 4.500 millones de años.

De los miles de asteroides agrupados cerca de la órbita de la Tierra, los microsatélites (cuerpos cósmicos en miniatura cuyas órbitas están controladas en parte por la Tierra y en parte por otros cuerpos del sistema solar) pueden ser los primeros en comprenderlo, dice Richard Binzel, principal candidato para el origen de la órbita de la Tierra. sistema. Profesor de Ciencias Planetarias en el MIT.

«[Minimoons] «Probablemente tuvieron una experiencia similar a la de un pinball en el sistema solar interior, siendo rebotados y arrastrados por diferentes planetas», dijo Binzel a WordsSideKick.com. «Eventualmente se encontraron siendo arrastrados a una órbita algo circular cercana a la Tierra. «

Los satélites pequeños están relativamente cerca de la Tierra, lo que significa que viajar hasta ellos y obtener muestras requiere mucho menos tiempo y combustible que viajar a un asteroide como Bennu. Aunque los científicos no están seguros de dónde provienen las pequeñas lunas, una teoría importante sugiere que se originan en el cinturón de asteroides principal, que se encuentra entre Marte y Júpiter.

Paul Abel, científico jefe de exploración de cuerpos pequeños de la NASA, dijo a WordsSideKick.com que los asteroides cercanos a la Tierra de la región, como Bennu o las lunas pequeñas, «son como cápsulas del tiempo». «Nos muestran cómo era el sistema solar primitivo [and] Cuales son las condiciones. «

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Por ejemplo, en 2019, la Agencia de Exploración Aeroespacial de Japón (JAXA) recuperó muestras del asteroide romboidal Ryugu, que se encuentra a más de 322 millones de kilómetros (200 millones de millas) de la Tierra. Un análisis posterior mostró que la roca espacial contenía polvo de estrellas anterior a nuestro sistema solar, así como «organismos prebióticos», incluidos varios aminoácidos que los organismos utilizan para construir proteínas que forman cosas como el cabello y los músculos.

La recolección de muestras de pequeños satélites podría ayudar a aliviar algunos de los grandes problemas en la investigación actual de asteroides. En la mayoría de los casos, los científicos estudian trozos de asteroides que caen a la Tierra en forma de meteoritos. Estos todavía pueden informarnos sobre la composición temprana del sistema solar, pero dependiendo de las condiciones en las que se encuentran, pueden ser difíciles de analizar, dijo Abel.

«Cuando un meteorito cae a la Tierra, ya está contaminado por la humedad y los gases de la atmósfera terrestre», afirmó. «Cuando se habla de moléculas orgánicas y agua, que son materiales más volátiles, es realmente importante llegar a la fuente y descubrir qué contiene. Por eso queremos realizar estas misiones de retorno de muestras, como OSIRIS REx».

La nave espacial OSIRIS-REx arrojó muestras de Bennu a la Tierra en septiembre, completando la primera misión exitosa de la NASA para recolectar muestras de un asteroide distante. El cohete se encuentra actualmente en su próxima misión para explorar el asteroide Apophis, que se espera que llegue en 2029, cuando la roca cósmica pasará a 31.865 kilómetros (19.800 millas) de nuestro planeta.

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La NASA continuará estudiando las rocas y el polvo dentro de Bennu durante la próxima década porque «la presencia de abundantes materiales ricos en carbono y abundantes minerales arcillosos que contienen agua es sólo la punta del iceberg cósmico», dijo Dante Lauretta de Osiris-Rex, el dijo el investigador principal, en una conferencia de prensa en octubre.

Ahora, el éxito de la misión OSIRIS-REX ha inspirado a los científicos a planificar la siguiente fase de exploración cercana a la Tierra, y los expertos dicen que el próximo destino más fácil pueden ser los satélites pequeños.

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