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La Tierra se encamina a otro año de calentamiento récord. ¿Pero tan cálido? | noticias del mundo

La Tierra está a punto de terminar su año más cálido en los últimos 174 años (y probablemente en los últimos 125.000 años).

Olas de calor insoportables azotan Phoenix y Argentina. Los incendios forestales están arrasando Canadá. Las inundaciones en Libia matan a miles de personas. La cantidad de hielo invernal en el oscuro mar que rodea la Antártida ha alcanzado su nivel más bajo.

Las temperaturas globales de este año no sólo están superando récords anteriores. Los dejan en el polvo. De junio a noviembre, las temperaturas se disparan mes tras mes. Las temperaturas se mantienen muy por encima de lo normal para diciembre: se espera que gran parte del noreste de Estados Unidos experimente condiciones primaverales esta semana.

Es por eso que los científicos ya están analizando evidencia de los océanos, las erupciones volcánicas e incluso la contaminación de los buques de carga para ver si este año revelará algo nuevo sobre el clima y lo que estamos haciendo al respecto.

Quizás una de las hipótesis más inquietantes es que el calentamiento de la Tierra se está acelerando y que los efectos del cambio climático nos afectan más rápido que antes. «Efectivamente, lo que estamos buscando es una serie de pruebas contundentes que apunten todas en la misma dirección», dijo Chris Smith, científico climático de la Universidad de Leeds. «Entonces buscamos causalidad. Eso será muy interesante».

Aunque las temperaturas de este año fueron extremas, no tomaron desprevenidos a los investigadores. Los modelos computacionales de los científicos proporcionan un rango de temperaturas previstas, y el calor en 2023 todavía está aproximadamente dentro de ese rango, aunque en el extremo superior.

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Andrew Deisler, científico atmosférico de la Universidad Texas A&M, dijo que un año excepcional, por sí solo, no es suficiente para indicar un problema con los modelos informáticos. Las temperaturas globales han fluctuado durante mucho tiempo alrededor de una tendencia de calentamiento estable debido a factores cíclicos como El Niño. El Niño, un patrón climático que surgió en la primavera y se ha intensificado desde entonces, podría presagiar más calor sin precedentes en 2024.

Hola a todos, ¡la tierra se está enfriando! ¡Echemos un vistazo a los datos! pic.twitter.com/8f9sdUKinP

– Andrew Dessler (@AndrewDessler) 14 de diciembre de 2023

«Su posición predeterminada tiene que ser: 'El modelo es correcto'», dijo Dessler. «Hasta que salgan más pruebas, me resisto a decir que hemos 'roto el clima' o que está sucediendo algo extraño».

Una cosa que los investigadores estarán observando es si podría estar sucediendo algo inesperado en la interacción de dos impactos climáticos importantes: el efecto de calentamiento de los gases de efecto invernadero como el dióxido de carbono y el efecto de enfriamiento de otros tipos de contaminación industrial.

Durante gran parte de los últimos 174 años, los humanos hemos estado bombeando al cielo gases de efecto invernadero y aerosoles, o partículas diminutas de chimeneas, tubos de escape y otras fuentes. Respirar estas partículas es perjudicial para los pulmones. Pero en la atmósfera reflejan la radiación solar, contrarrestando parcialmente el efecto de retención de calor del dióxido de carbono.

Sin embargo, en las últimas décadas, los gobiernos han comenzado a reducir la contaminación por aerosoles por razones de salud pública. Los científicos estiman que esto ha provocado un aumento acelerado de las temperaturas desde el año 2000.

En un informe muy debatido el mes pasado, el investigador climático James E. Hansen argumentó que los científicos están subestimando enormemente cuánto se calentará el planeta en las próximas décadas si los países limpian los aerosoles sin reducir las emisiones de carbono.

No todos los científicos están convencidos.

Reto Knuti, físico climático de ETH Zurich en Suiza, dijo que argumentos como el de Hansen han sido difíciles de cuadrar con los patrones de las últimas décadas. En los últimos años, los científicos también han descubierto que el calentamiento global depende no sólo de cuánto calor hay cerca de la superficie de la Tierra, sino también de cómo y dónde se distribuye ese calor en el planeta.

Eso hace que sea más difícil concluir con seguridad que el calentamiento climático se acelerará, dijo Knuti. Hasta que termine el actual El Niño, «es poco probable que podamos hacer una declaración clara», afirmó.

También es difícil determinar el alcance preciso de los impactos de los aerosoles.

Los aerosoles enfrían la Tierra en parte al hacer que las nubes sean más brillantes y desviar más radiación solar. Pero Yuan Tianle, geofísico de la NASA y de la Universidad de Maryland, condado de Baltimore, dijo que las nubes son extremadamente complejas y van y vienen, dejando pocos rastros para que los científicos las examinen. «Es por eso que este es un problema difícil», dijo.

Un hombre habla por teléfono mientras mira el humo de los incendios forestales en Canadá el 7 de junio de 2023, en el puente George Washington en Fort Lee, Nueva Jersey.  (Foto AP/Seth Wenig) Un hombre habla por teléfono mientras mira el humo de los incendios forestales en Canadá el 7 de junio de 2023, en el puente George Washington en Fort Lee, Nueva Jersey. (Associated Press)

Este año, los aerosoles son motivo de especial preocupación debido a las regulaciones internacionales de 2020 que limitan la contaminación de los barcos. Yuan y otros están tratando de determinar en qué medida las regulaciones pueden haber aumentado las temperaturas globales en los últimos años al limitar los aerosoles que reflejan la luz solar.

El argumento de Hansen de que el calentamiento climático se está acelerando se basa en parte en reconstrucciones del cambio climático entre edades de hielo durante los últimos 160.000 años.

Utilizar el pasado lejano de la Tierra para extrapolar el clima a años y décadas futuros puede resultar complicado. Aún así, la larga historia de la Tierra subraya la naturaleza extraordinaria de nuestra era actual, dijo Babel Honisch, científico del Observatorio Terrestre Lamont-Doherty de la Universidad de Columbia.

Por ejemplo, hace 56 millones de años, los trastornos geológicos agregaron a la atmósfera tanto dióxido de carbono como el que agregan los humanos hoy. La temperatura sube bruscamente. El océano se vuelve ácido. Las especies mueren en grandes cantidades.

«La diferencia es que se necesitaron entre 3.000 y 5.000 años para llegar allí», mientras que hoy se necesitarían siglos, afirmó Honisch.

Luego, la Tierra tardó más en neutralizar el exceso de dióxido de carbono: unos 150.000 años.

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