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La plaga del ratón en Australia está abrumando granjas, tiendas y dormitorios

TOTTENHAM, Australia – Primero te golpea el hedor, acre, mohoso y podrido. Entonces lo escuchas: un sonido como las olas del mar o la lluvia torrencial contra el concreto. Y el chirrido ocasional.

El horror que acecha en la oscuridad es una bandada de miles de ratones que pululan sobre, alrededor y en un búnker de almacenamiento de trigo en la granja de la familia Fragar, siete horas al oeste de Sydney, Australia. Después de una larga y dolorosa sequía, los ratones devastan la primera buena cosecha de la familia en años, poniendo en peligro la siguiente y llevando su negocio al borde de la ruina.

Su granja es solo una de las miles a lo largo del cinturón de cereales del este del país que luchan contra la peor plaga de ratones que se recuerde, con consecuencias de gran alcance tanto en los campos como en el campo.

Es como ver a los ratones devorar tu futuro, dijo Kathy Fragar, de 51 años.

Durante medio año que a muchos les pareció una eternidad, los roedores se han estado comiendo una franja del sur de Queensland, Nueva Gales del Sur y el norte de Victoria, la desventaja de la felicidad del descanso en una sequía de cien años.

No solo comían granos, sino que también mordían a las personas en sus parterres, se caían del aire acondicionado y mordían el equipo. Se comieron los dedos de los pies de los pollos en sus puestos. Se les culpa porque ciudades enteras perdieron cobertura telefónica y una casa se incendió.

Los ratones han agregado tareas desagradables a la rutina de muchas personas. Los comerciantes colocan trampas y ahogan a los ratones que atrapan. Los residentes queman ratones muertos en los «crematorios» del patio trasero. Los tenderos eliminan la harina que se derrama al piso de los paquetes mordisqueados. Los trabajadores del hospital colocan difusores en las salas de espera para enmascarar el hedor de los cadáveres de roedores en descomposición.

En la granja Fragars, los ratones se dispersan cuando la luz los golpea, se deslizan por los lados de una lona azul claro como una cascada y desaparecen en los agujeros y en la hierba. Por cada ratón visible, hay muchos otros debajo de la cubierta.

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El búnker de trigo de la familia se ha reducido visiblemente. Los ratones no se abrirán camino durante todo el proceso; si cavan demasiado profundo, se asfixiarán. Sin embargo, Jeff Fragar, de 55 años, dijo que la familia estaría feliz de vender 500 de las 700 toneladas que habían cosechado. Eso podría irse por el desagüe por $ 30,000.

Otros agricultores rechazaron los cultivos o se alejaron de los puertos después de que se encontraron excrementos de ratón. Algunos, como Terry Klante, que dirige granjas cerca del Sr. Fragar, han mantenido alejados a los ratones con cebos y cercas, pero aún mantienen una vigilancia nocturna para buscar signos de infestación.

Para Fragar, la principal preocupación es si podrá plantar el trigo de este año. La familia está en plena temporada de siembra. Los ratones se comerán todas las semillas que ahora plantan. Pero cuanto más espere, más se arriesga a una cosecha mediocre o ninguna cosecha.

Un grupo de presión, NSW Farmers, advierte que Nueva Gales del Sur podría perder $ 1 mil millones en cultivos si los productores cortan sus cosechas de invierno de trigo, cebada y canola.

«Hemos tenido tres años en los que ni siquiera pudimos sembrar nuestros cultivos debido a la sequía», dijo Fragar. “Y tenemos un año razonablemente razonable que los ratones ahora están destruyendo. Si no regresamos, diría que tenemos mala suerte aquí. El banco no nos llevará más lejos «.

Australia sufre de la plaga de ratones aproximadamente cada diez años. El actual se produjo después de las abundantes lluvias del año pasado que hicieron que los silos de los agricultores se desbordaran de grano. Compraron forraje para sus animales y todo el grano les dio a los ratones una fuente perfecta de alimento.

Los cambios en las prácticas agrícolas también fueron un factor. Los agricultores solían quemar rastrojos para limpiar la tierra. Durante los últimos 15 años, por razones medioambientales, han comenzado a sembrar nuevas plantas directamente sobre los tallos viejos. La consecuencia no deseada de esto fue que los ratones crearon más fuentes de alimento y refugio.

Estas causas naturales y provocadas por el hombre, junto con los rápidos ciclos de reproducción de los ratones (pueden tener de seis a diez crías aproximadamente cada tres semanas) han provocado que su número se dispare a millones.

Al mismo tiempo, la ayuda gubernamental tardó en llegar. El gobierno de Nueva Gales del Sur anunció recientemente un paquete de apoyo que incluye descuentos en cebos para ratones y el levantamiento de la prohibición del uso del veneno bromadiolona, ​​que según el secretario de Agricultura del Estado, Adam Marshall, equivale a «poner napalm» a los ratones.

En la pequeña ciudad de Tottenham, cerca de la granja Fragars, los residentes dicen que esta plaga de ratones es la más larga que han experimentado.

El próximo invierno en el hemisferio sur ha ralentizado a los ratones. Robert Brodin, dueño de una tienda llamada Tottenham Rural Trading, dijo que atrapaba 30 o 40 ratones en su tienda todas las mañanas, pero solo 15 o 20 ahora.

Pero no está seguro de que termine pronto. «Siempre decían que cuando comenzaban a comerse se acababa, pero se comían desde diciembre y no paraba», dijo.

Steve Henry, quien ha sido nombrado el mejor experto en plagas de ratones en el país por el gobierno australiano, dijo que era más fácil predecir cuándo comenzará un brote que cuándo terminará.

La escena que pintó para la resolución final fue una de las plagas del apocalipsis. El final de una plaga de ratones, dijo Henry, ocurre cuando “hay demasiados ratones en el sistema; todos interactúan entre sí y las enfermedades se propagan rápidamente. Al mismo tiempo, se quedan sin comida, por lo que se vuelven contra los enfermos y los débiles, atacan a sus bebés y se los comen «.

Advirtió que si los ratones sobrevivían al invierno en grandes cantidades, sus poblaciones explotarían nuevamente en la primavera, causando aún más daño.

Hasta que todo termine, la enfermedad seguirá cobrando un precio psicológico en áreas remotas donde las personas son en gran medida autosuficientes y, a menudo, sufren contratiempos con actitudes que los cabrean y siguen adelante.

Jo Randall, que vive a unos 120 kilómetros al sur de los Fragars, dijo que una mañana se conmovió hasta las lágrimas al pensar en el trabajo extra que los ratones crearon sobre una granja y una vida personal ya arduas.

Los Randall se consideran afortunados porque lograron mantener a los ratones fuera de sus campos cebando y quemando la tierra.

Pero viven en una casa vieja llena de pequeñas grietas y agujeros por los que pueden entrar los roedores. Incluso en el frío de la mañana tiene que abrir las ventanas para calmar el olor.

Hay rastros de ratones por todas partes: la carcasa del teléfono de la Sra. Randall está rasgada por los bordes, el sistema estéreo de la familia ha sido destruido y hay docenas de pequeñas marcas de dientes en el mango de las tijeras en el mostrador.

Pensó que la gota que colmó el vaso sería si los ratones alguna vez se metían en su cama. Pero cuando realmente sucedió, cuando encontró caca en sus buenas sábanas a las 10:30 p.m. después de un día ajetreado, simplemente suspiró, se quitó las sábanas y volvió a hacer la cama.

«Solo tienes que soportar el hecho de que no ganarás la pelea, no te librarás de ellos», dijo. «Así que haz lo mejor que puedes y espera a que termine».

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