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La misteriosa 'microbiota cerebral' puede desempeñar un papel en las enfermedades neurológicas

Los microbios que viven en su intestino pasan su tiempo al sol. Incluso si no estuviera siguiendo este estudio, no se habría perdido los cientos de anuncios de probióticos y prebióticos diseñados para venderle productos que mantienen saludable su microbioma.

Recientemente se han descubierto otros grupos de microorganismos que también juegan un papel importante en la salud. La boca, la nariz, la piel y el cuero cabelludo tienen su propio microbioma único. Algunos incluso han sugerido que el cerebro tiene su propio microbioma.

La idea de que el cerebro tiene un microbioma se propuso por primera vez en 2013, pero no llamó mucho la atención. Esto se debe en gran medida a que durante mucho tiempo se pensó que el cerebro era un órgano estéril, aislado del resto del cuerpo y de sustancias nocivas que circulan en la sangre.

También es difícil confirmar la presencia de microorganismos. Las técnicas utilizadas se basan en el análisis de material genético extraño, que puede resultar poco fiable porque estos fragmentos de ADN pueden ser el resultado de una contaminación.

En un cerebro sano, la llamada «barrera hematoencefálica» protege al cerebro de la sangre y de cualquier sustancia nociva disuelta en ella. Sin embargo, durante el envejecimiento y en enfermedades neurológicas como la enfermedad de Alzheimer, esta barrera protectora se vuelve permeable, permitiendo que la sangre y sustancias nocivas entren al cerebro.

Esto puede provocar enfermedades y empeorar los daños que ya se han producido. Asimismo, el sistema inmunológico se vuelve menos eficiente a medida que envejecemos. Esto también puede provocar la presencia de microorganismos en todo el cuerpo, que las células inmunitarias del joven pueden eliminar.

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El estudio de 2013 antes mencionado investigó si los microorganismos podrían invadir el cerebro de pacientes con VIH/SIDA. Compararon el tejido cerebral de personas con VIH/SIDA con el tejido cerebral de personas sin VIH/SIDA. Sorprendentemente, encontraron material genético no humano que indicaba la presencia de más de 173 especies de bacterias y bacteriófagos (virus que infectan bacterias) en los cerebros que estudiaron.

Todas las muestras de cerebro analizadas parecían contener material genético bacteriano y fueron tomadas de pacientes con diferentes enfermedades cerebrales, no sólo de aquellos con VIH/SIDA.

Un equipo de investigadores de la Universidad de Edimburgo comparó los cerebros de personas con la enfermedad de Alzheimer con cerebros sanos. El cerebro de los pacientes con Alzheimer contiene más bacterias y hongos que el de las personas sanas. Pero sí encontraron varias especies de hongos, bacterias y otros microorganismos en cerebros sanos.

Se descubrió que el microbioma del cerebro humano es un subconjunto (aproximadamente el 20 %) del microbioma intestinal. Aunque se encontraron más bacterias en los cerebros de los pacientes con Alzheimer, los investigadores no pudieron detectar patrones en ciertas bacterias que se encuentran sólo en cerebros enfermos. Sin embargo, este estudio no ha sido revisado por pares ni publicado en una revista científica, por lo que los resultados deben tratarse con precaución.

El problema todavía existe

Todavía no sabemos cómo llegan los microbios al cerebro.

Una teoría es que las enfermedades bucales, como la enfermedad de las encías o las caries, causan daños en los tejidos que permiten que las bacterias que normalmente se encuentran en la boca viajen a través del sistema nervioso hasta el cerebro.

Curiosamente, las bacterias orales pueden producir amiloide. El amiloide es una proteína importante para el funcionamiento normal del cerebro, pero se han encontrado grupos anormales de amiloide en personas con enfermedad de Alzheimer. Por lo tanto, las bacterias en la boca pueden invadir el cerebro y causar enfermedades.

El microbioma cerebral es una idea reciente y fascinante. A medida que avance la tecnología molecular, como las nuevas técnicas de secuenciación que nos ayudan a comprender el código genético de los microbios, descubriremos más microbios en todo el cuerpo. Al igual que en el microbioma intestinal, la alteración del delicado equilibrio de los microorganismos parece contribuir a la enfermedad. Sin embargo, el descubrimiento abre la puerta a nuevos tratamientos potenciales para enfermedades cerebrales como el Alzheimer.

Pero persisten varios problemas. El microbioma intestinal varía de persona a persona y el microbioma cerebral también puede ser diferente. Aún no se ha elaborado un mapa completo de qué microbios están presentes en el cerebro sano. No sabemos qué controla qué microbios viven en nuestro cerebro y cómo llegan allí.

Este artículo ha sido editado y reimpreso de The Conversation bajo una licencia Creative Commons. Lea el artículo original.

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