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Investigadores de química descubren que hasta el 90% de las tintas para tatuajes en EE. UU. pueden estar mal etiquetadas

Los tatuajes son una forma extremadamente común de autoexpresión permanente y se remontan a miles de años. La mayoría de los tatuadores siguen estrictas normas de salud e higiene, por lo que se podría pensar que la tinta para tatuajes también estaría muy regulada.

Pero como muestra la investigación realizada por mi equipo de investigación de química, hasta el 90% de las tintas para tatuajes en los Estados Unidos pueden estar mal etiquetadas. Este no es sólo un caso de falta de pigmento o ligeras diferencias. Estas tintas contienen aditivos potencialmente relevantes que no figuran en el embalaje.

¿Qué hay en la tinta?

Toda tinta está compuesta por uno o más pigmentos, que son las moléculas que le dan color al tatuaje, y algún tipo de soporte para ese pigmento. Antes del siglo XX, los pigmentos de los tatuajes incluían ceniza, carbón, minerales u otros materiales naturales. Sin embargo, a mediados del siglo XX, los tatuadores comenzaron a utilizar pigmentos y tintes sintéticos para crear sus propias tintas.

Casi todos los pigmentos que se utilizan hoy en día en los tatuajes están hechos de moléculas sintéticas que producen colores vibrantes, con excepción de los pigmentos blancos y negros.

En las últimas décadas, la fabricación de tinta para tatuajes ha pasado de ser artistas individuales que la fabrican ellos mismos a grandes empresas que fabrican la tinta y la venden a los artistas. Mi equipo quería saber si estas tintas contenían ingredientes anunciados, por lo que analizamos 54 tintas para tatuajes del mercado estadounidense.

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No hay ingredientes listados

Más de la mitad de las tintas que analizó mi equipo de investigación contenían polietilenglicol no incluido en la lista (también conocido como PEG). El PEG se encuentra en una variedad de productos médicos, incluidos los laxantes. Sin embargo, puede provocar reacciones alérgicas y, en el caso de los tatuajes, las investigaciones muestran que la exposición repetida al PEG puede provocar insuficiencia renal.

También encontramos propilenglicol en 15 tintas, aunque no figuraba como ingrediente en ninguna de ellas. El propilenglicol generalmente no es tóxico, tiene una estructura similar a la glicerina y se usa para espesar la tinta. Aunque el propilenglicol es seguro para la mayoría de las personas, algunas personas son muy alérgicas a él. De hecho, fue el alérgeno del año 2018 de la Asociación Estadounidense de Dermatitis de Contacto.

Una reacción alérgica al propilenglicol puede provocar sarpullido, picazón y ampollas.

En varias tintas, mi equipo de investigación descubrió ingredientes no listados que se encuentran comúnmente en cosméticos pero que aún no se han probado en tintas para tatuajes. Estos incluyen BHT, dodecano y 2-fenoxietanol. En concentraciones bajas, el 2-fenoxietanol puede actuar como conservante. Pero la Administración de Alimentos y Medicamentos de EE. UU. advierte que puede transmitirse a los bebés a través de la lactancia materna y provocar vómitos y deshidratación en los bebés.

De las 54 tintas que analizamos, 29 informaron el pigmento correcto, mientras que el resto no lo informó o informó el pigmento incorrecto. Este es un problema conocido en las tintas para tatuajes que los fabricantes de tintas aún no han solucionado.

Problema de pigmento

Las investigaciones han descubierto que el negro de humo, el principal pigmento negro utilizado en los tatuajes, puede estar contaminado con algunas de las mismas moléculas cancerígenas que se encuentran en los gases de escape de los automóviles y en el humo de los cigarrillos.

Muchos pigmentos rojos, amarillos y naranjas son pigmentos azoicos que contienen dos átomos de nitrógeno unidos. Estos pigmentos dan a la tinta sus colores brillantes y vibrantes, pero con el tiempo pueden descomponerse y convertirse en carcinógenos.

Los pigmentos de muchas tintas para tatuajes están formados por moléculas sintéticas. (Crédito de la foto: Amy Harris/Invision/AP)

Las regulaciones europeas prohíben el uso de pigmento azul 15 y pigmento verde 7 que contienen cobre, y en mi trabajo se observó que eran los únicos pigmentos azules y verdes en las tintas que probamos. La UE ha prohibido estos pigmentos por temor a que su uso en tintes para el cabello pueda causar cáncer de vejiga, aunque los investigadores no han estudiado este vínculo en los tatuajes.

Nuevo enfoque regulatorio

La FDA está empezando a prestar más atención a los ingredientes de las tintas para tatuajes. En 2022, el Congreso aprobó la Ley de Regulación de Modernización de Cosméticos (MoCRA), que otorgó a la FDA mayor autoridad para regular las tintas para tatuajes.

La FDA todavía está decidiendo cómo implementar MoCRA, pero el proyecto de ley requeriría un etiquetado preciso de los ingredientes y ampliaría la autoridad de la agencia para retirar tinta. En el pasado, las tintas para tatuajes rara vez se retiraban del mercado debido a la contaminación bacteriana, y sólo de forma voluntaria.

Entonces, ¿qué significa esto para los clientes y artistas del tatuaje? Actualmente, no existe un consenso claro en la investigación sobre si los tatuajes son seguros porque pueden causar infecciones y reacciones alérgicas. Además, los tatuajes varían mucho en tamaño, color y ubicación física en el cuerpo.

Estudios como el de mi laboratorio son una parte importante para determinar los ingredientes reales de los tatuajes, de modo que los investigadores puedan comprender mejor cualquier evento adverso que puedan causar los tatuajes, como reacciones alérgicas a largo plazo.

Saber qué hay en la tinta también puede ayudar a los médicos a determinar qué problemas de salud específicos deben buscar en las personas con tatuajes.

Los investigadores sí saben que los problemas de salud relacionados con los tatuajes provienen de artistas no calificados que siguen protocolos de higiene deficientes. Para prevenir posibles problemas de salud, las personas que estén considerando hacerse un tatuaje pueden trabajar con un artista capacitado y experimentado que siga las mejores prácticas de higiene y cuidado posterior del tatuaje.

Este artículo editado se vuelve a publicar desde The Conversation bajo una licencia Creative Commons. Lea el artículo original.

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