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Henry Johnson, el Hellfighter de Harlem conocido como la «Peste Negra»

A pesar de su heroico servicio en la Primera Guerra Mundial, el soldado del ejército estadounidense Henry Johnson no recibió su merecido hasta 2015, 86 años después de su muerte en la oscuridad y la pobreza.

Aunque los afroamericanos han servido en las fuerzas armadas de Estados Unidos desde la Guerra Revolucionaria, todavía han enfrentado siglos de discriminación y segregación dentro del ejército. Antes de que el presidente Harry Truman integrara el ejército en 1948, los soldados de color tenían que servir en unidades «completamente negras». Uno de los soldados se llamaba Henry Johnson.

Johnson, un valiente soldado que sirvió durante la Primera Guerra Mundial, fue uno de los miles de estadounidenses negros alistados apresuradamente durante la «Guerra para acabar con todas las guerras». Aunque la segregación en la vida civil y militar todavía estaba generalizada cuando Estados Unidos entró en la guerra en 1917, muchos soldados negros todavía querían servir a su país. También creían que demostrar su valía en el campo de batalla europeo demostraría que merecían los mismos derechos en casa.

A pesar del entusiasmo de los soldados negros, la mayoría de los comandantes militares estadounidenses carecían de confianza en su capacidad para luchar.

Las tropas exclusivamente negras a menudo realizaban trabajos serviles en el frente, como transportar suministros o cavar letrinas. Rara vez reciben una formación adecuada. Sin embargo, hacia el final de la guerra, un regimiento compuesto exclusivamente por negros (Johnson entre ellos) saltó a la fama como una unidad de combate legendaria.

Henry Johnson y los Hellfighters de Harlem

Henry Johnson

ejércitos americanosSoldado Henry Johnson de los Harlem Hellfighters.

Como muchos otros regimientos exclusivamente negros durante la Primera Guerra Mundial, el 369.º Regimiento de Infantería comenzó con tareas serviles. Pero cuando Estados Unidos entró en la guerra, Francia tenía una grave escasez de tropas.

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Como resultado, el ejército estadounidense prestó el 369.º Regimiento de Infantería a sus aliados. Las tropas francesas, agotadas por años de lucha brutal y con menos prejuicios contra los negros que los estadounidenses, dieron la bienvenida con entusiasmo a las nuevas tropas, que pronto se conocieron como los «Harlem Hellfighters» porque muchos de los soldados procedían de Harlem, Manhattan.

A pesar de la falta de entrenamiento, las tropas fueron equipadas con armas y cascos franceses y enviadas directamente al frente cerca del bosque de Argonne.

Luchadores del infierno de HarlemLuchadores del infierno de Harlem

Wikimedia CommonsHarlem Hellfighters, 1919.

Uno de los Hellraisers enviado a esta prueba de fuego fue el soldado Henry Johnson, de 26 años, que había trabajado como portero de ferrocarril antes de alistarse. Johnson, que vivía en Albany en lugar de Harlem (y en realidad nació en Winston-Salem, Carolina del Norte), personalmente pensó que era una «locura» lanzar soldados no entrenados directamente a la batalla.

Pero estaba ansioso por demostrar su valía y les dijo a sus superiores que «arreglaría el trabajo».

Una noche de 1918, Johnson y otro Hellfighter, Needham Roberts, estaban haciendo guardia cuando escucharon un siniestro «crujido» proveniente de la oscuridad cerca de una valla colocada por los franceses. Johnson se dio cuenta de que era el sonido de un cortacables y arrojó una granada en la dirección del sonido, lo que provocó que los alemanes abrieran fuego.

Roberts pronto fue alcanzado por una granada y se vio obligado a permanecer en la trinchera, entregándole municiones a Johnson mientras luchaba contra los alemanes. Cuando los estadounidenses agotaron su suministro de granadas, Johnson comenzó a devolver el fuego con su propio rifle, pero cuando intentó insertar cartuchos estadounidenses en el arma francesa, accidentalmente atascó el rifle.

Needham RobertsNeedham Roberts

Biblioteca del CongresoNeedham Roberts luchó junto a Henry Johnson como Harlem Hellraiser.

Henry Johnson se negó a abandonar la lucha simplemente porque se había quedado sin municiones y ahora estaba completamente rodeado por una fuerza muy superior. El soldado mal entrenado comenzó a golpear al alemán con la culata de su rifle hasta hacerlo añicos. Cuando Johnson vio que el enemigo intentaba capturar a Roberts, cargó contra ellos con su cuchillo bolo y los mantuvo a raya hasta que finalmente llegaron refuerzos para ayudar a los estadounidenses.

Solo Johnson y Roberts mantuvieron a raya a los alemanes durante una hora. Nunca abandonaron sus puestos y lograron evitar que los alemanes rompieran las líneas francesas. Johnson sufrió más de 21 heridas, pero finalmente mató a cuatro alemanes e hirió a otros 20.

«Nada bueno, sólo luchar por mi vida», dijo Johnson. «El conejo haría lo mismo».

Sin embargo, los franceses no estuvieron de acuerdo y le otorgaron a él y a Roberts la Croix de Guerre, el honor militar más alto de Francia. Los dos Hellfighter fueron los primeros soldados estadounidenses en recibir el honor, y todo el ejército francés donde estaban estacionados se alineó para presenciar la ceremonia.

Hellraiser regresa a Estados Unidos

Hellfighters franceses del HarlemHellfighters franceses del Harlem

Wikimedia CommonsCazadores del infierno del Harlem francés.

Sin embargo, en casa, la valentía de Henry Johnson no fue reconocida oficialmente.

A pesar de que el ex presidente Theodore Roosevelt lo llamó uno de los «cinco estadounidenses más valientes» que sirvieron durante la guerra y de que su foto estaba pegada en sellos postales y carteles del ejército, Johnson ni siquiera recibió beneficios por discapacidad, algo que necesitaba desesperadamente debido a su discapacidad. Muchas lesiones.

Cuando Johnson y otros miembros de los Harlem Hellraisers regresaron a Nueva York en 1919, se vieron obligados a participar en su propio desfile de la victoria en la Quinta Avenida de Manhattan porque no se les permitió participar en el desfile de la victoria «oficial» ni en la siguiente procesión del desfile. . A los soldados blancos.

Desfile de la victoria de Henry JohnsonDesfile de la victoria de Henry Johnson

Guardia Nacional de Nueva YorkHenry Johnson durante el desfile de la victoria de los Harlem Hellfighters en 1919.

Pero eso no impidió que miles de personas se alinearan en las calles para animar a las tropas que regresaban, especialmente a Henry Johnson -ahora conocido como la «Peste Negra» por sus habilidades de lucha- que conducía encabezando la procesión en un coche abierto.

Johnson regresó al trabajo ferroviario después de su baja, pero encontró el trabajo difícil debido a sus heridas de guerra. Desafortunadamente, murió de miocarditis en 1929 a la edad de 32 años y sin un centavo.

Un reconocimiento tardío del heroísmo de Henry Johnson

El expresidente Obama otorgó la Medalla de Honor a Henry Johnson en 2015, y Henry Johnson recibió póstumamente el Corazón Púrpura en 1996 y la Cruz por Servicio Distinguido en 2002.

Henry Johnson fue enterrado con todos los honores militares en el Cementerio Nacional de Arlington, una sorpresa para sus descendientes.

El hijo de Johnson, Herman, también fue un valiente soldado estadounidense que sirvió como aviador de Tuskegee durante la Segunda Guerra Mundial. Encabezó los esfuerzos para obtener el reconocimiento oficial de los actos heroicos de su padre durante la guerra. No supo hasta 2002 que su padre estaba enterrado en Arlington.

«Saber que mi padre está enterrado en este lugar de honor nacional sólo puede describirse en una palabra: alegría», dijo Herman Johnson.

Por sus esfuerzos, Henry Johnson recibió póstumamente la Medalla de Honor de manos del presidente Barack Obama en 2015, 86 años después de su muerte.

Después de conocer a Henry Johnson, lea sobre algunos de los otros heroicos soldados negros que lo arriesgaron todo para luchar por Estados Unidos. Luego, mira estas 41 impresionantes fotografías del Renacimiento de Harlem.

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