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Granjas de cadáveres, instalaciones de investigación donde los cadáveres se pudren

Originalmente diseñada por la Universidad de Tennessee, la granja de cadáveres se ha convertido en una valiosa instalación de investigación para todos, desde científicos hasta funcionarios encargados de hacer cumplir la ley.

David Howells/Corbis vía Getty ImagesLos cuerpos se descomponen en la granja de cadáveres de la Universidad de Tennessee.

¿Qué crees que pasará con tu cuerpo después de tu muerte? Es posible que tengas una idea vaga, pero no totalmente realista, de los cambios que sufrirá tu cuerpo después de que caiga el frío de la muerte.

usted no está solo. La mayoría de la gente sabe muy poco sobre el horrible proceso de muerte y decadencia humana. De hecho, hacemos todo lo posible para mantener la muerte y sus consecuencias fuera de nuestra vista y mente.

Sólo en Estados Unidos, alrededor del 70 por ciento de las personas ahora mueren en hospitales, hogares de ancianos o centros de atención a largo plazo en lugar de en casa. Una vez que estamos muertos, nuestros cuerpos se conservan, se pintan con cosméticos si alguien está mirando y luego, por lo general, se incineran o se entierran profundamente en el suelo en un ataúd.

Ahora, incluso con este ritual de muerte oculto, el cuerpo humano todavía está atravesando el proceso de descomposición, pero es solo un breve retraso. A pesar de nuestros mejores esfuerzos por detener esta descomposición y mantenerla alejada, un pequeño grupo de científicos la estudia atentamente, de cerca, en instalaciones llamadas granjas de cadáveres.

Estos científicos forenses y antropólogos que trabajan en granjas de cadáveres están tratando de aprender más sobre cómo se descompone el cuerpo humano después de la muerte para poder usar esa información para hacer cosas como ayudar a resolver homicidios o incluso investigar genocidios; cualquier cosa que queramos que las circunstancias sepan, como cómo , cuándo y dónde murió una persona.

Sin embargo, algunos aspectos de la descomposición humana siguen siendo un misterio incluso para los científicos que han dedicado sus vidas a ese trabajo. Para ayudar a los científicos a desentrañar estos misterios, en las últimas décadas han surgido granjas de cuerpos.

El nacimiento de la granja de cuerpos

Granja de cuerpos de Tennessee

John B. Cannet/Bonnier & Co. vía Getty ImagesWilliam Bass inspecciona el progreso de un cuerpo en descomposición en la granja de cadáveres de la Universidad de Tennessee en 1997.

Antes de la aparición de las granjas de cadáveres a principios de la década de 1970, los científicos forenses que consultaban casos penales tenían que basarse en estudios realizados principalmente en cadáveres de cerdos, que son fisiológicamente similares a los humanos en comparación con otros animales. Incluso ahora, muchos países fuera de Estados Unidos todavía utilizan cadáveres de cerdo para este tipo de investigaciones.

Pero en 1972, un hombre llamado Dr. William Bass revolucionó el campo de la ciencia forense al establecer la primera granja de cadáveres en la Universidad de Tennessee en Knoxville.

A Bass se le ocurrió la idea de la granja de cadáveres cuando se le pidió que consultara sobre un caso local. La policía ha notado que la tumba recientemente destrozada del coronel William Shay de la época de la Guerra Civil parece sorprendentemente fresca. Sospechan que alguien ha sido asesinado recientemente y luego colocado en esta antigua tumba para encubrir el crimen.

Bass notó que los cuerpos todavía tenían carne rosada y le dijo a la policía que creía que los cuerpos de la época de la Guerra Civil habían sido reemplazados por otros más recientes, uno de los cuales murió hace menos de un año.

Él estaba equivocado. Un análisis más detallado de los dientes y la ropa del difunto reveló que, en efecto, se trataba de William Shy, cuyo cuerpo fue conservado en un ataúd de hierro embalsamado y sellado.

Dado que Bath lleva muerta más de 100 años, sabía que se necesitaba más investigación sobre el tema de la descomposición humana. Las granjas de cadáveres son la respuesta.

La granja de cadáveres de Bath comenzó en una parcela de 1,3 acres en terrenos de la universidad, donde los investigadores dejaron al aire libre los cuerpos humanos donados a la instalación para que se descompusieran en una variedad de condiciones con el fin de observar y rastrear los resultados.

Desde entonces, se han abierto alrededor de media docena de granjas de cadáveres similares en otras partes de Estados Unidos, incluida una en la Universidad de Western Carolina, otra en la Universidad del Sur de Illinois y la más grande del mundo en Freeman Ranch de la Universidad Estatal de Texas.

¿Qué diablos pasó con los cadáveres en Corpse Farm?

Entre las granjas de cadáveres de todo Estados Unidos, miles de cadáveres se pudrieron mientras los investigadores observaban a lo largo de los años. Sólo en la Universidad de Tennessee, más de 1.800 personas donaron 1.700 restos, y 4.000 personas se inscribieron para donar sus restos después de su muerte.

¿Qué pasa con los cuerpos cuando llegan a la granja de cadáveres?

El procedimiento puede variar ligeramente, pero en Texas (visitado por Vox en 2015), el proceso es el siguiente: primero, los investigadores toman medidas y fotografías, junto con muestras de cabello y sangre. Luego asignan al cuerpo un número de identificación, lo llevan a la superficie y lo colocan allí, al menos a unos metros de distancia de cualquier otro cuerpo cercano (unos 50 cuerpos a la vez).

Ahora las cosas no son tan sencillas. Los investigadores colocarán cadáveres (a menudo desnudos, pero no siempre) en lugares específicos según el tipo de investigación que quieran realizar. Unas veces los cadáveres eran dejados al sol para ver los efectos, otras veces eran colocados a la sombra o sobre la hierba alta, etc. A veces, los investigadores colocan cadáveres debajo de jaulas para evitar la interferencia de criaturas oportunistas como los buitres (los humanos invasores nunca lo hacen), pero también pueden excluirse los cadáveres para que los trabajadores puedan observar los efectos de estas criaturas.

cadáver de granja de cadáveres

Vox/YouTubeUn cadáver yace debajo de una jaula en una granja de cadáveres en Texas.

Además, los investigadores pueden colocar cadáveres en lugares específicos, muy parecidos a donde la policía podría encontrar cadáveres en homicidios de la vida real. Por ejemplo, los cadáveres de las granjas de cadáveres pueden dejarse en tanques de agua, atados a árboles o incluso colocados en los maleteros de los automóviles.

Mientras tanto, las estaciones meteorológicas monitorean todos los factores relevantes, incluida la temperatura, la humedad y más, mientras los investigadores monitorean de cerca la descomposición de los cadáveres.

cómo se descompone el cuerpo humano

Desintegrar un cadáver en una granja de cadáveres.

Vox/YouTubeUn cuerpo en una granja de cadáveres de Texas pasa por la fase de hinchazón.

La gran pregunta (y la que impulsó la creación de todas estas granjas de cadáveres en primer lugar) es ¿qué sucede cuando el cuerpo humano se descompone? Las respuestas pueden variar según los factores precisos que consideren los investigadores (temperatura, flora y fauna, etc.), pero el proceso básico sigue siendo el mismo.

Cuando una persona muere por primera vez, el líquido del interior de las células se escapa y las bacterias inmediatamente empiezan a darse un festín. Luego, las bacterias convierten los líquidos y sólidos del cuerpo en gases, lo que provoca que el cuerpo se hinche.

Durante esta etapa, a los pocos días de la muerte, el cuerpo se expande hasta casi duplicar su tamaño anterior. Al mismo tiempo, el azufre producido por las bacterias también le da al cuerpo un extraño tinte amarillento como parte del proceso de «marmoleo».

Luego llegan las moscas y ponen huevos, de los que se convierten en gusanos y luego comen la carne. Los gusanos tendían a comenzar en la cara, lo que, como escribió Vox, podía resultar en «un cráneo arrugado y ennegrecido con rasgos esculpidos unidos a un cuerpo aún hinchado».

Luego, unos tres días después de la muerte, el cuerpo entra en una fase de purificación. A medida que el cuerpo se marchita, pierde un líquido rico en nitrógeno que mata la hierba circundante y ennegrece el área.

Posteriormente, los gusanos y las bacterias se comerán toda la carne en unas pocas semanas. Esto deja un cuerpo que se seca hasta seis meses después de la muerte, dejando sólo huesos, cartílagos y piel, «que podrían confundirse con ropa sucia», escribió Vox.

Lo que los investigadores aprendieron de las granjas de cuerpos

Fotos de la granja del cuerpo

David Howells/Corbis vía Getty ImagesUn cuerpo se descompone en una instalación de la Universidad de Tennessee.

Antes de la llegada de las granjas de cadáveres, los investigadores no tenían la oportunidad de observar y monitorear el proceso de descomposición humana antes mencionado como lo hacen ahora. Además de ayudar a los investigadores a identificar los detalles de los procesos de descomposición antes mencionados, las granjas de cadáveres han permitido a los científicos aprender muchas cosas que son interesantes y útiles para las investigaciones policiales.

Por ejemplo, los investigadores han desarrollado mejores estimaciones del tiempo hasta la muerte basándose en los gases expulsados ​​por el cuerpo, que se liberan en patrones específicos a lo largo del tiempo. Además, ahora los investigadores pueden determinar mejor las condiciones ambientales en las que murió una persona y si llevaba ropa, entre otras cosas. Han visto cadáveres vestidos y desnudos descomponerse en diversas condiciones ambientales y saben qué le sucede al cuerpo en cada caso.

Un avance en una granja de cadáveres podría incluso ayudar a las autoridades a encontrar cadáveres desaparecidos. Los científicos de Corpse Farms han identificado tipos específicos de sustancias químicas que se acumulan alrededor de los cuerpos de los muertos, y si puedes encontrar esas sustancias químicas, tal vez puedas encontrar el cuerpo.

Además, los investigadores han utilizado granjas de cadáveres para comprender las cadenas alimentarias que intervienen a medida que el cuerpo se descompone, lo que se conoce como «bioma de la muerte». Por ejemplo, las bacterias que se alimentan del cuerpo pueden atraer a ciertos insectos, que se convierten en presa de los ratones, que a su vez se convierten en presa de criaturas como las serpientes, etc.

Aunque los humanos obviamente han estado muertos y en descomposición durante milenios, solo en las últimas décadas hemos creado granjas de cadáveres que nos permiten lograr avances científicos tan importantes.

Después de visitar una granja de cadáveres, descubrirás más sobre lo que le sucede a tu cuerpo después de tu muerte. Luego, echa un vistazo a los datos más divertidos sobre el cuerpo humano.

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