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Es posible que los científicos finalmente hayan descubierto cómo los elefantes obtienen sus increíbles trompas

Los elefantes tienen trompas increíbles que son fuertes, ágiles y flexibles. Ahora, es posible que los científicos finalmente hayan descubierto cómo los animales terrestres más grandes de la Tierra desarrollaron su carismática probóscide.

La trompa del elefante es una maravilla de la biología evolutiva. Pueden superar los 2 metros (6,5 pies) de largo y contener más de 40.000 fibras musculares y nerviosas. Pueden levantar más de 600 libras (270 kilogramos), pero pueden levantar con cuidado un maní.

Las presiones ambientales y biológicas exactas que llevaron a la evolución de estos troncos de árboles han desconcertado a los científicos durante mucho tiempo, pero un nuevo estudio preimpreso publicado el 28 de noviembre en la revista eLife sugiere que los cambios impulsados ​​por el clima pueden explicar parte del misterio.

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Comprender la evolución de las trompas de elefante ha sido un desafío porque los tejidos blandos de la trompa, como los músculos y la piel, no se fosilizan bien. Esto dificulta que los científicos encuentren evidencia directa de formas tempranas de troncos de árboles en el registro fósil.

Los científicos explican que muchos animales de tronco largo tienen mandíbulas inferiores muy largas. Pero estas largas mandíbulas se acortaron más tarde después de coevolucionar con el tronco, aunque la conexión entre ambos no está clara.

Primer plano de la trompa de elefante

Los investigadores creen que sus troncos evolucionaron como resultado del estrés experimentado por sus ancestros de los pastizales hace millones de años. (Crédito de la foto: Wim Van Den Heever/Getty Images)

En el nuevo estudio, los investigadores compararon tres familias principales de mamíferos parecidos a elefantes que existieron en el norte de China hace aproximadamente 11 a 20 millones de años, investigando cómo la fisiología de estos grupos variaba según sus estrategias de alimentación y ecosistemas.

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Estos grupos incluyen Amebelodontidae, Choerolophodontidae y Gomphotheriidae, tres linajes distintos de gogodontidae, el grupo ancestral de elefantes vivos.

Li Chunxiao, autor principal del estudio e investigador de la Academia de Ciencias de la Universidad de China, dijo a WordsSideKick.com que estos mamíferos antiguos son de particular interés porque todos tenían mandíbulas largas y «diferenciadas», por lo que se puede inferir cómo afectaba esto al tronco. evolución.

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El equipo analizó el esmalte dental de estas tres especies de elefantes primitivos para obtener nuevas pistas sobre sus hábitos alimentarios y los entornos en los que vivían.

Descubrieron que Choerolphontidae parecía vivir en ambientes relativamente cerrados, como los bosques, mientras que Amebelodontidae se expandió a hábitats más abiertos, como los pastizales. Los codóntidos parecen vivir en un hábitat intermedio.

Los científicos combinaron estos hallazgos con simulaciones matemáticas de los movimientos de las mandíbulas de las tres especies extintas.

Wang Shiqi, coautor del estudio y profesor del Laboratorio Clave de Evolución de Vertebrados y Orígenes Humanos de la Academia China de Ciencias, dijo a WordsSideKick.com: «Los ceratodontos vivían en bosques densos, por lo que había muchas plantas con ramas que se extendían horizontalmente.»

Sus mandíbulas están adaptadas para aplicar presión hacia arriba y hacia abajo en lugar de hacia adelante o hacia atrás, cortando efectivamente las hojas horizontales. Los investigadores creen que sus trompas eran relativamente primitivas y torpes.

Sin embargo, las mandíbulas de Gyrodontidae y Proteodontidae, que vivían en hábitats más abiertos, eran más adecuadas para cortar plantas de crecimiento vertical, como hierbas y pastos de tallo blando. La región nasal de sus cráneos parecía ser más similar a la de los elefantes modernos, lo que sugiere que sus trompas eran capaces de curvarse o agarrar movimientos que ayudaban a llevar la comida directamente a la boca.

«Sabemos que todo el paleoambiente cambió [during this time] Desde ambientes cálidos y húmedos hasta ambientes fríos, secos y abiertos», dijo Li. «En ese momento, vimos estos [early elephants] Empieza a utilizar sus largos troncos para agarrar la hierba. «

Este pastoreo abierto puede haber contribuido a la evolución de los troncos de los árboles que vemos hoy, dijo. También proporciona una razón por la cual las trompas de los animales del bosque como los tapires son relativamente frágiles en comparación con las de los elefantes.

«Encontramos la razón [early elephants] Comenzando a tener troncos tan inteligentes… sus troncos se volvieron más fuertes y flexibles, hasta que eventualmente comenzaron a perder sus largas mandíbulas», dijo Wang.

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