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El telescopio James Webb encuentra géiseres gigantes en la luna de Saturno, arrojando agua cientos de millas al espacio

Los científicos han capturado a la luna helada de Saturno, Encelado, arrojando una «enorme columna de vapor de agua» al espacio profundo, una columna de vapor de agua que podría contener muchos de los ingredientes químicos para que exista la vida.

Los científicos detallaron la erupción, que el Telescopio Espacial James Webb (JWST) vislumbró en noviembre de 2022, en una reunión en el Instituto de Ciencias del Telescopio Espacial en Baltimore el 17 de mayo.

«Es enorme», dijo en la conferencia Sara Faggi, astrónoma planetaria del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA, según Nature.com. Según Faggi, se está esperando un trabajo de investigación completo sobre la enorme columna de humo.

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Esta no es la primera vez que los científicos ven a Encelado rociar agua, pero el ángulo de visión más amplio del nuevo telescopio y la mayor sensibilidad sugieren que el vapor de agua es expulsado más lejos en el espacio de lo que se pensaba anteriormente, de hecho, muchas veces más profundo que el ancho de Encelado. . (Encelado tiene aproximadamente 313 millas, o 504 kilómetros, de diámetro).

Los científicos se enteraron por primera vez de las explosiones de agua de Encelado en 2005, cuando la nave espacial Cassini de la NASA captó partículas heladas que salían disparadas de una gran grieta en la luna conocida como la «raya del tigre». Las explosiones fueron tan poderosas que su material formó uno de los anillos de Saturno, según la NASA.

Los análisis mostraron que el chorro contenía metano, dióxido de carbono y amoníaco, moléculas orgánicas que contienen los componentes químicos necesarios para el desarrollo de la vida. Incluso es posible que algunos de estos gases hayan sido producidos por la vida misma, arrojando metano en las profundidades de la superficie de Encelado, sugirió un equipo internacional de investigadores en una investigación publicada el año pasado en Planetary Science Journal.

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El agua es otra prueba de la posible vida en Encelado. Enceladus está completamente encerrado en una gruesa capa de hielo de agua, pero las mediciones de la rotación de la luna sugieren que un vasto océano se esconde debajo de la corteza congelada. Los científicos creen que los chorros de agua detectados por JWST y Cassini provienen de fumarolas hidrotermales en el fondo del océano, una hipótesis respaldada por la presencia de sílice, un componente común en las cortezas planetarias, en la columna de vapor.

Los científicos de la NASA están discutiendo una futura misión de regreso para buscar signos de vida en Enceladus. El Enceladus Orbilander propuesto orbitaría la luna durante unos seis meses, volando a través de su columna de agua y recolectando muestras. La nave espacial luego se convertirá en un módulo de aterrizaje y aterrizará en la superficie lunar helada. Orbilander llevará instrumentos para pesar y analizar moléculas, así como un secuenciador de ADN y un microscopio. Cámaras, sondas de radio y láseres escanearán de forma remota la superficie lunar, informa The Planetary Society.

Otra misión propuesta consiste en enviar un «robot serpiente» autónomo a las profundidades del agua debajo de la superficie de Encelado. Apodado Exobiology Extant Life Surveyor, el robot está equipado con cámaras y lidar en su cabeza para ayudarlo a navegar por el entorno desconocido en el fondo del océano de Enceladus.

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