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El Starliner de Boeing finalmente lanza a la tripulación de la NASA al espacio

«Encaja con la narrativa general de que Boeing ha perdido el rumbo», dijo McDowell.

Starliner, al igual que Crew Dragon, es una cápsula similar a las antiguas misiones Apolo. La nave espacial puede transportar hasta siete astronautas y volar en gran medida de forma autónoma, por lo que sólo requiere una gran intervención en caso de emergencia. Durante una misión de prueba que comienza esta noche, Wilmore y Williams probarán esta posibilidad, desviando deliberadamente la nave espacial de su curso para asegurarse de que puedan volver a encaminarla manualmente y evaluar el soporte vital general y el sistema de navegación de la nave espacial. Una vez atracada en la estación espacial, la nave espacial se someterá a más pruebas, incluida la práctica de su uso como bote salvavidas en caso de que los astronautas necesiten evacuar la Estación Espacial Internacional.

Starliner es reutilizable y Boeing dice que puede realizar hasta 10 misiones. A diferencia de Crew Dragon, la nave espacial no tiene baño y tiene aproximadamente el mismo espacio habitable que un SUV, lo que la hace relativamente cómoda para viajar hacia y desde la órbita. Tiene controles manuales físicos e interruptores para que los astronautas controlen la nave espacial, mientras que Crew Dragon usa una pantalla táctil en el interior. Al regresar a la Tierra, un escudo térmico protege a los pasajeros de temperaturas de aproximadamente 3.000 grados Fahrenheit, antes de que la nave descienda en paracaídas y finalmente aterrice en uno de los varios lugares de aterrizaje en el desierto de Estados Unidos con la ayuda de bolsas de aire para mitigar la caída.

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Boeing ha firmado un contrato con la NASA para lanzar Starliner a la Estación Espacial Internacional seis veces después de esta misión de prueba. Cada vez transportará cuatro o cinco astronautas y carga y permanecerá en la estación espacial durante seis meses. La nave espacial alternará misiones con la nave espacial Dragon, lanzándose una vez alrededor de febrero y una vez alrededor de agosto de cada año. Steven Siceloff, especialista en asuntos públicos del Centro Espacial Kennedy de la NASA, dijo que esta redundancia es muy beneficiosa. «De este modo, si una determinada nave espacial encuentra un problema técnico, no significa que la estación espacial tenga que funcionar de forma independiente por el momento», afirmó. «Significa que hay otras opciones».

Laura Forczyk, fundadora de la consultora espacial Astralytical, señaló que «la redundancia es especialmente importante ahora» debido a la falta de fiabilidad de Rusia. A pesar de las tensiones políticas entre los dos países, la NASA y la agencia espacial rusa Roscosmos han seguido colaborando en el programa de la Estación Espacial Internacional, incluido el uso compartido de asientos entre la Soyuz rusa, la Crew Dragon y ahora la Starliner.

Pero más allá de esas seis misiones, Boeing no tiene planes públicos de realizar ningún vuelo Starliner. «Si esto fuera SpaceX, Musk habría hablado de tres o cuatro contratos que tenía con celebridades», dijo McDowell. Dado que la Estación Espacial Internacional también saldrá de órbita en 2030, eso podría significar que Starliner, a pesar de una década de desarrollo y miles de millones de dólares, enfrenta la perspectiva de solo un puñado de vuelos. «No sabemos si Boeing tiene actualmente la capacidad de realizar misiones comerciales adicionales», dijo Falchik.

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La NASA ha estado tratando de promover el desarrollo de nuevas estaciones espaciales comerciales, como este programa de vuelos espaciales tripulados comerciales, con la esperanza de que puedan llenar el vacío de investigación orbital dejado por el fin de la Estación Espacial Internacional. Si estas estaciones espaciales comerciales llegan a buen término, podrían convertirse en destinos para las naves espaciales Starliner y Dragon, pero la necesidad exacta de tal esfuerzo sigue siendo incierta. «¿Hay suficiente mercado para sostener a dos entidades que hacen esto?», preguntó McDowell. «Todavía soy escéptico acerca de las estaciones espaciales comerciales. Pero si tienen éxito, querrás múltiples opciones para el despegue y el aterrizaje».

Boeing sólo espera que el primer vuelo tripulado de Starliner transcurra sin problemas antes de afrontar el futuro. Una vez que finalmente se lance con humanos a bordo, la nave espacial podrá comenzar a cumplir su función tan promocionada.

Actualizado: 7 de mayo de 2024 a las 10:30 a. m. BST: se agregaron detalles sobre la nueva hora de lanzamiento de la misión después de que se cancelara el lanzamiento original planeado para el 6 de mayo.

Actualizado: 5 de junio de 2024 a las 5:30 p. m. BST: se agregaron detalles del lanzamiento exitoso.

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