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‘Desde Rusia con amor’: un aliado de Putin extrae oro y tiene favoritos en Sudán

En un área rica en oro a 200 millas al norte de la capital sudanesa, un misterioso operador extranjero domina el negocio.

Los lugareños la llaman “la Compañía Rusa”, una planta fuertemente protegida que procesa montones de mineral polvoriento en barras de oro semirrefinado.

“Los rusos pagan mejor”, dijo Ammar al-Amir, minero y líder comunitario en al-Ibediyya, un pueblo a 10 millas de la planta. «De lo contrario, no sabemos mucho sobre ellos».

De hecho, según muestran los registros gubernamentales y de la compañía sudanesa, la mina de oro es un puesto de avanzada del Grupo Wagner, una red opaca de mercenarios rusos, compañías mineras y operaciones de influencia política, controlada por un aliado cercano del presidente Vladimir Putin de Rusia, que se está expandiendo. agresivamente a través de una franja de África.

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Mejor conocido como proveedor de sicarios, Wagner se ha convertido en una herramienta mucho más amplia y sofisticada del poder del Kremlin, según expertos y funcionarios occidentales. Wagner ha llegado a describir operaciones interrelacionadas de guerra, obtención de dinero y tráfico de influencias, de bajo costo y negables, que sirven a las ambiciones de Putin en un continente donde el apoyo a Rusia es relativamente alto.

Una tienda en el mercado del oro de Omdurman, Sudán, el 12 de abril de 2022. Respaldada por el Kremlin, la oscura red paramilitar conocida como el Grupo Wagner se está enriqueciendo en Sudán mientras ayuda a los militares a aplastar un movimiento democrático. (Abdumonam Eassa/The New York Times)

Wagner surgió en 2014 como una banda de mercenarios respaldados por el Kremlin que apoyaron la primera incursión de Putin en el este de Ucrania y que luego se desplegaron en Siria. En los últimos meses, al menos 1.000 de sus combatientes han resurgido en Ucrania, dijo la inteligencia británica.

El eje de las operaciones de Wagner, según funcionarios occidentales, es Yevgeny Prigozhin, un oligarca ruso que fue acusado en Estados Unidos de entrometerse en las elecciones presidenciales de 2016.

En 2017, Wagner se expandió a África, donde sus mercenarios se han convertido a veces en un factor fundamental en una serie de países afectados por conflictos: Libia, Mozambique, República Centroafricana y, más recientemente, Malí, donde, como en otros lugares, Wagner ha sido acusado de atrocidades contra civiles. .

Pero Wagner es mucho más que una máquina de guerra en África, y una mirada de cerca a sus actividades en Sudán, el tercer mayor productor de oro del continente, revela su alcance.

Wagner obtuvo lucrativas concesiones mineras en Sudán que producen un flujo de oro, según muestran los registros, un impulso potencial para el alijo de oro de $ 130 mil millones del Kremlin que los funcionarios estadounidenses temen que se esté utilizando para mitigar el efecto de las sanciones económicas sobre la guerra de Ucrania, al apuntalar el rublo.

En una imagen proporcionada por Abdumonam Eassa, mineros de oro procesan mineral en el estado del río Nilo, Sudán, en marzo de 2022. Respaldada por el Kremlin, la oscura red paramilitar conocida como Grupo Wagner se está enriqueciendo en Sudán mientras ayuda a los militares a aplastar un movimiento democrático. . (Abdumonam Eassa vía The New York Times)

En el este de Sudán, Wagner está apoyando el impulso del Kremlin para construir una base naval en el Mar Rojo para albergar sus buques de guerra de propulsión nuclear. En el oeste de Sudán, ha encontrado una plataforma de lanzamiento para sus operaciones mercenarias en los países vecinos, y una posible fuente de uranio.

Y desde que el ejército de Sudán tomó el poder en un golpe de estado en octubre, Wagner ha intensificado su asociación con un comandante hambriento de poder, el teniente general Mohamed Hamdan Dagalo, quien visitó Moscú en los primeros días de la guerra de Ucrania. Wagner ha brindado ayuda militar a Dagalo y ayudó a las fuerzas de seguridad de Sudán a reprimir un movimiento de base prodemocrático, dicen funcionarios occidentales.

“Rusia se alimenta de la cleptocracia, las guerras civiles y los conflictos internos en África, llenando los vacíos en los que Occidente no está involucrado o no está interesado”, dijo Samuel Ramani del Royal United Services Institute, un grupo de investigación de defensa en Londres.

El Kremlin y Prigozhin niegan cualquier vínculo con Wagner.

Prigozhin oculta sus actividades en secreto, tratando de enmascarar sus vínculos con Wagner a través de empresas ficticias. Pero el Departamento del Tesoro y los expertos que rastrean las actividades de Prigozhin dicen que él posee o controla la mayoría, si no todas, las empresas que componen Wagner.

Una planta de procesamiento de oro rusa en el desierto a las afueras de al-Ibediyya, 200 millas al norte de Jartum, Sudán, el 19 de abril de 2022. Respaldada por el Kremlin, la oscura red paramilitar conocida como el Grupo Wagner se está enriqueciendo en Sudán mientras ayuda a los militares. aplastar un movimiento democrático. (Abdumonam Eassa/The New York Times)

La mayoría de los funcionarios hablaron sobre Prigozhin y Wagner bajo condición de anonimato, citando la confidencialidad de su trabajo o, en algunos casos, temiendo por su seguridad. Dagalo y Mubarak Ardol, el regulador estatal de minería de Sudán, se negaron a ser entrevistados.

En una respuesta escrita a las preguntas, Prigozhin negó cualquier interés minero en Sudán, denunció las sanciones de Estados Unidos en su contra y rechazó la existencia misma del grupo con el que está asociado.

“Yo, lamentablemente, nunca he tenido empresas de extracción de oro”, dijo. “Y no soy un militar ruso.

“La leyenda de Wagner”, agregó, “es solo una leyenda”.

En 2017, después de casi tres décadas de gobierno autocrático, el presidente Omar al-Bashir de Sudán estaba perdiendo el control del poder. En una reunión con Putin en Rusia, buscó una nueva alianza, proponiendo a Sudán como la «clave para África» ​​de Rusia a cambio de ayuda, según la transcripción del Kremlin de sus comentarios.

Putin aceptó la oferta.

En cuestión de semanas, geólogos y mineralogistas rusos empleados por Meroe Gold, una nueva empresa sudanesa, comenzaron a llegar a Sudán, según los registros de vuelos comerciales obtenidos por el Dossier Center, un organismo de investigación con sede en Londres, y verificados por investigadores del Center for Advanced. Estudios de Defensa.

El Departamento del Tesoro dice que Meroe Gold está controlada por Prigozhin e impuso sanciones a la compañía en 2020 como parte de una serie de medidas dirigidas a Wagner en Sudán. El director de Meroe en Sudán, Mikhail Potepkin, fue empleado anteriormente de la Agencia de Investigación de Internet, una fábrica de trolls financiada por Prigozhin acusada de entrometerse en las elecciones estadounidenses de 2016, dijo el Departamento del Tesoro.

Los geólogos de Meroe Gold fueron seguidos por funcionarios de defensa rusos, quienes abrieron conversaciones sobre una posible base naval rusa en el Mar Rojo, un premio estratégico para el Kremlin.

Pero los rusos pronto se encontraron asesorando a al-Bashir sobre cómo salvar su pellejo. Cuando surgió una revuelta popular a fines de 2018, los asesores de Wagner enviaron un memorando instando al gobierno sudanés a realizar una campaña en las redes sociales para desacreditar a los manifestantes.

Este memorando y otros documentos fueron obtenidos por el Dossier Center, que está financiado por Mikhail Khodorkovsky, un ex oligarca petrolero y némesis de Putin. A través de entrevistas con funcionarios y líderes empresariales en Sudán, The New York Times confirmó información clave en los documentos, que según el Dossier Center fueron proporcionados por fuentes dentro de la organización Prigozhin.

Cuando al-Bashir fue derrocado por sus propios generales y puesto bajo arresto domiciliario en abril de 2019, los rusos cambiaron rápidamente de rumbo.

Una semana después, el avión de Prigozhin llegó a la capital de Sudán, Jartum, con una delegación de altos funcionarios militares rusos. Regresó a Moscú con altos funcionarios de defensa sudaneses, incluido un hermano de Dagalo, que en ese momento emergía como un corredor de poder, según los datos de vuelo obtenidos por el periódico ruso Novaya Gazeta.

Seis semanas después, el 3 de junio de 2019, las tropas de Dagalo lanzaron una operación para dispersar a los manifestantes prodemocráticos de Jartum en la que murieron al menos 120 personas. El 5 de junio, la empresa de Prigozhin, Meroe Gold, importó 13 toneladas de escudos antidisturbios, así como cascos y porras para una empresa controlada por la familia de Dagalo, según muestran documentos de aduanas y de la empresa.

La producción de oro en Sudán se disparó después de 2011, cuando Sudán del Sur se separó y se llevó la mayor parte de su riqueza petrolera. La familia de Dagalo domina el comercio de oro, dicen expertos y funcionarios sudaneses, y alrededor del 70% de la producción de Sudán se saca de contrabando, según estimaciones del Banco Central de Sudán obtenidas por el Times.

La mayor parte pasa por los Emiratos Árabes Unidos, el principal centro de oro africano no declarado.

“Puedes entrar a los Emiratos Árabes Unidos con un bolso lleno de oro y no te harán ninguna pregunta”, dijo Lakshmi Kumar de Global Financial Integrity, una organización sin fines de lucro con sede en Washington que investiga los flujos financieros ilícitos.

Detener el flujo de oro ruso se ha convertido en una prioridad para los gobiernos occidentales. En marzo, el Departamento del Tesoro amenazó con imponer sanciones a cualquiera que ayude a Putin a lavar el alijo de 130.000 millones de dólares en el banco central de Rusia.

Desde 2016, Estados Unidos ha impuesto no menos de siete rondas de sanciones a Prigozhin y su red, y el FBI ofrece una recompensa de 250 000 dólares por información que conduzca a su arresto. Esas medidas han hecho poco para detener su expansión en África.

La parte más turbia de la campaña de Wagner en Sudán está en Darfur, una región desgarrada por el conflicto y rica en uranio. Allí, los combatientes rusos pueden infiltrarse en las bases controladas por las Fuerzas de Apoyo Rápido de Dagalo, dicen funcionarios occidentales y de la ONU, y en ocasiones usar las bases para cruzar a la República Centroafricana, Libia y partes de Chad.

Este año, un equipo de geólogos rusos visitó Darfur para evaluar su potencial de uranio, dijo un funcionario occidental.

Desde que comenzó la guerra en Ucrania, las redes de desinformación rusas en Sudán han producido nueve veces más noticias falsas que antes, tratando de generar apoyo para el Kremlin, dijo Amil Khan de Valent Projects, una empresa con sede en Londres que monitorea los flujos de desinformación.

Ese mensaje no es bien recibido por todos. Varias protestas contra las operaciones de Meroe Gold han estallado en áreas mineras. Y los manifestantes a favor de la democracia teorizan que Moscú estuvo detrás de la toma militar del gobierno sudanés en octubre.

“Rusia apoyó el golpe”, decía un cartel sin firmar que apareció recientemente en Jartum, “para que pudiera robar nuestro oro”.

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