Economía

Cuidado con los cuentos de hadas sobre la inflación

Actualizaciones de inflación de EE. UU.

Los mercados financieros creen en ricitos de oro. Habiendo estado cada vez más preocupados por las presiones inflacionarias en los primeros cinco meses del año, ahora están de acuerdo en que los aumentos de precios en los EE. UU. Y otras economías avanzadas no serán ni demasiado calientes ni demasiado fríos en los próximos años.

El diferencial de rendimiento entre los bonos gubernamentales nominales de EE. UU. Y los bonos vinculados a la inflación se ha estabilizado en poco más del 2 por ciento durante los próximos 10 años. Como diría Ricitos de Oro, esto es «acertado» y permite que una economía estresada sostenga un crecimiento robusto del empleo y una normalización gradual de la política monetaria.

Pero la realidad es más caótica que los cuentos de hadas. En el segundo trimestre, los precios subieron a tasas no vistas en décadas. En los EE. UU., La inflación básica anualizada se elevó al 8,1 por ciento, su nivel trimestral más alto desde 1982. Obsesionado con Alemania, la inflación anualizada aumentó más rápidamente desde el auge posterior a la reunificación a principios de la década de 1990.

Los banqueros centrales insisten en que hay poco de qué preocuparse. Una inflación más alta es «temporal», dicen, y agregan que se seguirá necesitando un estímulo monetario para permitir una fuerte recuperación de la crisis del coronavirus. Consideran que los riesgos de endurecer las políticas demasiado pronto, dejar las economías demasiado frías, son peores que los riesgos de poner fin a las cosas demasiado tarde.

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Para Japón y la zona euro, su evaluación parece estar justificada, ya que ambas economías se han visto afectadas por una inflación persistentemente baja durante la última década.

En general, el consenso entre los responsables de la formulación de políticas también se basa en alguna evidencia sólida de problemas temporales en la economía mundial. Una parte significativa del reciente aumento de precios se puede atribuir a los cuellos de botella en las cadenas de suministro globales, especialmente para los semiconductores. Este aumento de los precios de los bienes importados y los productos fabricados en el país traerá nuevas inversiones en equipos de fabricación y, en última instancia, su propia curación. La creciente propagación de la variante Delta de Covid-19 ya está frenando la recuperación del gasto de los hogares.

El gráfico de líneas del índice de precios al consumidor (excluidos los alimentos y la energía), cambio, intertrimestral anualizado (%) muestra que la inflación subyacente aumentó en el segundo trimestre a un nivel no alcanzado en décadas en el mundo industrializado

Pero el caso más amplio de la inflación bajo control no tiene una base sólida similar en los EE. UU. Y el Reino Unido, y es importante comprender los supuestos a menudo implícitos que sustentan el supuesto de que la inflación se moverá en los próximos trimestres se comporta significativamente mejor.

Se sabe que ambos países han tenido políticas fiscales agresivas después de que la pandemia comenzara a compensar a las empresas y a las personas por su incapacidad para trabajar. Para 2021, el FMI espera un déficit presupuestario de EE. UU. Del 13,3 por ciento del producto interno bruto, seguido de cerca por Gran Bretaña con el 11,7 por ciento, los cuales son significativamente más generosos que la zona euro con el 7,9 por ciento. Combinado con las restricciones de Covid-19, este alto nivel de apoyo fiscal ha resultado en «superávits» más altos que en la mayoría de los países europeos, según el FMI.

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Los ahorros excesivos generalmente no son peligrosos, especialmente porque los consumidores de EE. UU. Y el Reino Unido suelen ser criticados por gastar demasiado rápido. Sin embargo, sí significa que existe el riesgo de que el gasto privado aumente a medida que desciende la prevalencia del virus. Las predicciones tranquilizadoras dependen de que los funcionarios sean correctos, de que las autoridades fiscales hayan calibrado el apoyo casi a la perfección. Como dice el FMI sobre sus propias predicciones, «el pronóstico supone una transición suave desde un apoyo político excepcional al crecimiento del sector privado con una reducción gradual del exceso de ahorro».

El fondo dijo que se había acumulado más dinero en países con tasas de ahorro tradicionalmente bajas, lo que muestra a los hogares allí que es probable que reconstruyan sus finanzas. Pero la conclusión opuesta, que los hogares del Reino Unido y EE. UU. Con dinero extra lo gastan tradicionalmente, es más plausible.

Los mercados laborales son una segunda área de preocupación para la inflación a ambos lados del Atlántico. El Banco de Inglaterra revisó su pronóstico la semana pasada, diciendo que se necesitarían algunas subidas de tasas «modestas» durante los próximos tres años, ya que ya no se trata de picos en el desempleo, sino de una afluencia suave de personas a puestos de trabajo. En los EE. UU., Los datos del mercado laboral también muestran niveles récord de puestos vacantes y despidos, lo que sugiere que es extremadamente escaso a pesar del alto desempleo.

Ni EE. UU. Ni Reino Unido se basan en el crecimiento de los salarios, pero sugieren que persistirá la alta inflación.

Estos importantes riesgos para el equilibrio entre la oferta y la demanda se producen en un momento en que el envejecimiento de la fuerza laboral de China sugiere que ya no será la fuerza detrás de la deflación global como lo fue antes y el retiro de los grandes baby boomers. La generación gradualmente cambiará el equilibrio aún más hacia consumo en las economías avanzadas.

Nada de esto sugiere que nos encaminemos hacia la espiral de precios y salarios de la década de 1970, pero apunta a un futuro en el que debemos estar más preocupados por la inflación que en los últimos años.

Los errores son probables y deben esperarse. El hecho de que los mercados financieros esperen un juicio perfecto de las autoridades es en sí mismo un motivo de preocupación.

chris.giles@ft.com

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