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Corea del Norte podría levantar las restricciones fronterizas por la pandemia en 2023

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En su discurso ante el Partido Laborista a fines de diciembre de 2022, el líder norcoreano Kim Jong-un enfatizó que 2023 es el tercer año de importancia crítica para la implementación del plan quinquenal (2021-25). Sin embargo, su único plan concreto para esto es una nueva calle con 3.700 apartamentos nuevos en 2023. En el frente de la seguridad, Kim Jong-un ha ordenado una expansión «exponencial» del arsenal nuclear de su país y el desarrollo de misiles intercontinentales de combustible sólido, así como el lanzamiento, por ejemplo, de un satélite espía en 2023, todo lo cual requieren importantes recursos financieros.

Para cumplir el objetivo de 2023, el gobierno parece necesitar una nueva estrategia. Su economía autosuficiente está agotada después de tres años de severas restricciones al comercio y el transporte transfronterizos debido a la pandemia de COVID-19.

Corea del Norte finalmente puede abrir lentamente sus fronteras con China y Rusia en 2023. Esto puede reflejar un reconocimiento creciente de que Corea del Norte necesita reanudar la actividad económica transfronteriza debido a la falta de divisas.

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Desde enero de 2020, Corea del Norte ha prohibido severamente todas las transacciones transfronterizas, incluido el comercio, el transporte y el turismo, que son las principales fuentes de divisas del país. El cierre de la frontera ha acelerado el deterioro de la economía de Corea del Norte, con Kim reconociendo raramente que el país está luchando en 2022. El producto interno bruto (PIB) del país para 2020-21 caerá entre un 4,5 % y un 4,6 % interanual, según datos de Statistics Korea.

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Desde 2022, ha habido señales de que el liderazgo de Pyongyang está buscando formas más sostenibles de controlar la epidemia y la situación económica. En agosto de 2022, solo tres meses después de reconocer su primer caso de COVID-19 el 11 de mayo, Corea del Norte declaró la victoria sobre el virus. Es posible que Kim Jong-un haya decidido buscar la inmunidad colectiva para fomentar la actividad económica nacional, incluidos los mercados privados y la distribución y movilización interregional de la mano de obra. En ese momento, Corea del Norte estaba luchando contra la escasez de alimentos, una crisis económica y un sentimiento público deprimido debido a las restricciones de COVID-19.

Kim Jong-un ordenó la cancelación de las máximas medidas antiepidémicas implementadas en mayo tras el comunicado. Corea del Norte eliminó los requisitos de máscaras faciales y otras regulaciones, como limitar el horario de apertura de las instalaciones comerciales y públicas en todas las áreas, excepto en las áreas fronterizas, informó KCNA.

La declaración de victoria también podría ser el preludio de la reanudación del comercio con China, que se ha visto obstaculizado por un cierre de fronteras de dos años. Desde septiembre, Corea del Norte y China han reanudado los servicios de trenes de carga desde la ciudad fronteriza china de Dandong hasta Sinuiju de Corea del Norte después de una suspensión de cinco meses debido a la pandemia.

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También hubo señales de que Corea del Norte tiene la intención de reanudar el comercio terrestre con China a través de la Oficina de Aduanas de Sinuiju, donde se agregaron nuevos edificios e instalaciones, según Daily NK, un grupo con sede en Seúl que monitorea a Corea del Norte utilizando fuentes nacionales. Además, Corea del Norte comenzó la primera ronda de vacunación contra el COVID-19 para residentes y funcionarios comerciales en la ciudad fronteriza de Sinuiju a mediados de agosto, y la segunda ronda para residentes de la provincia de Pyongan del Norte y Nampo, así como algunas áreas, en finales de septiembre ronda de vacunas. Residentes de Pyongyang.

Sin embargo, el comercio transfronterizo no puede reanudarse solo con las esperanzas de Corea del Norte; también depende de la decisión de China. En el caso de Pyongyang, el tiempo de anticipación para levantar las restricciones fronterizas puede haber sido impulsado por las expectativas de que el líder chino, Xi Jinping, relajaría las políticas de COVID-19 después de su reelección en el 20º Congreso del Partido, que tuvo lugar del 16 al 22 de octubre del año pasado.Esto

Después de un retraso, luego de una ola de protestas contra las políticas de Xi Jinping, el gobierno chino finalmente publicó nuevas pautas a principios de diciembre de 2022, relajando su estricta política de cero COVID. Las nuevas pautas representan un cambio importante ya que ya no se requieren pruebas masivas, bloqueos estrictos y fronteras cerradas. Levantar las restricciones de COVID-19 en China podría proporcionar a Kim Jong-un el impulso para reajustar los estrictos controles fronterizos de Corea del Norte y reabrir las fronteras con China y Rusia tarde o temprano antes de que la situación económica y la escasez de alimentos se vuelvan graves.

Fronteras abiertas para los trabajadores de Corea del Norte

Aunque las operaciones de trenes de carga transfronterizos entre Corea del Norte y China se reanudaron el año pasado, el comercio se ha centrado en el mínimo indispensable de medicamentos, alimentos y materiales de construcción, lo suficiente para satisfacer las necesidades más apremiantes de Pyongyang. En general, el comercio de Corea del Norte con China se mantiene muy por debajo de los niveles previos a la pandemia. El comercio de Corea del Norte con China se ha desplomado un 80% en 2021, según una asociación comercial en Seúl, golpeando a Pyongyang más fuerte de lo que las sanciones internacionales han castigado su programa de armas nucleares.

De hecho, a pesar del régimen de sanciones internacionales, Corea del Norte logró un crecimiento positivo en 2019 al exportar artículos no sancionados a China, como juguetes, zapatos, pelucas y cejas postizas. Es el autocierre de fronteras lo que ha causado graves daños económicos.

Dada su experiencia, es probable que Corea del Norte intente aumentar sus exportaciones, no solo vendiendo artículos no sancionados, sino también exportando artículos ilícitos como textiles, productos pesqueros y minerales a través de sus fronteras terrestres y marítimas. El aumento de las exportaciones puede traer una gran cantidad de divisas al país. La actual relación de confrontación entre EE. UU. y China podría permitir que Corea del Norte eluda las sanciones de la ONU.

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Una de las mayores fuentes de divisas del gobierno es el envío de trabajadores norcoreanos a China y Rusia, lo que podría repetirse a pesar de violar las sanciones de la ONU. En el pasado, los trabajadores norcoreanos en el extranjero tenían que pagar al gobierno al menos el 50 por ciento de sus salarios mensuales. Además, envían una parte significativa de sus salarios a casa en forma de varios «impuestos» y financiación para varios proyectos de construcción. Incluso durante la pandemia, los trabajadores de las fábricas de Corea del Norte solo en China ganan 12,28 millones de dólares al mes y 147,36 millones de dólares al año, lo que significa que el gobierno está ganando enormes sumas de dinero a través de los trabajadores enviados a China.

Corea del Norte recientemente comenzó a prepararse para abrir nuevas oficinas comerciales en Rusia, enviando personal a Vladivostok, la ciudad natal de muchos trabajadores norcoreanos, así como a San Petersburgo y Moscú, según las fuentes. También se ha especulado que Corea del Norte planea enviar trabajadores a Donetsk, ocupada por Rusia, en el este de Ucrania, después de que se levanten las restricciones fronterizas por la pandemia.

El turismo es otra fuente potencial de divisas para Pyongyang. La mayoría de los turistas son ciudadanos chinos; entre mediados de 2018 y mediados de 2019, la friolera de 120 000 turistas chinos visitaron Corea del Norte. Desde que Corea del Norte cerró sus fronteras a los turistas extranjeros el 22 de enero de 2020, la pérdida económica estimada es de al menos 175 millones de dólares. Aún así, Corea del Norte no considerará reabrir sus fronteras a los turistas extranjeros en el corto plazo, ya que la flexibilización de las medidas de COVID-19 por parte de China ahora ha provocado un aumento en los nuevos casos y ha generado preocupaciones sobre la posible aparición de una variante más peligrosa del coronavirus.

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Con eso en mente, Pyongyang podría continuar imponiendo restricciones fronterizas para evitar los viajes entrantes, pero permitiría exenciones especiales para los viajes salientes de empresarios y trabajadores norcoreanos. Esto permitiría a Corea del Norte enviar personal desde el país.

En conclusión

Como se mencionó anteriormente, los cambios futuros en la política fronteriza de Pyongyang dependerán del nivel de inmunidad colectiva y las posibles mutaciones del virus en China y Corea del Norte. A diferencia de otros países, Corea del Norte tiene opciones muy limitadas para lidiar simultáneamente con una economía en desarrollo y una crisis pandémica debido a su deficiente sistema de salud y falta de vacunas. Aún así, una reapertura gradual parece ser la única opción para reconstruir la economía nacional. Dado que Pyongyang parece haberse dado cuenta de que la debilidad económica es una amenaza mayor para la supervivencia del futuro régimen que el impacto de la COVID-19, es probable que las presiones económicas de la pandemia obliguen al país a explorar una reapertura gradual de sus fronteras.

Sin embargo, incluso si Corea del Norte reabre algunos intercambios internacionales limitados, eso no significa que Pyongyang se comprometa con Seúl y Washington. En cambio, continuará con las pruebas nucleares y de misiles en 2023 para reforzar sus capacidades militares. Pero este objetivo solo puede lograrse con los recursos financieros del gobierno.

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