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Cómo inventamos la infancia

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Piensa en la infancia. No necesariamente tu infancia, sino la idea de ser un niño en general. ¿Qué te viene a la mente? ¿Jugando? ¿Curiosidad? ¿Imaginación? ¿Inocencia?

Todas estas son nociones comunes, si no cliché, de lo que significa ser un niño. Juegas, aprendes, imaginas y te mantienes protegido de los peligros del mundo el mayor tiempo posible. Los adultos en tu vida no quieren arrancarte esa ingenuidad infantil; de hecho, les encanta tenerte allí. Quieren que permanezcas dulce y sin mancha, que seas simplemente un niño.

Esa noción de infancia, sin embargo, es una que inventamos total y completamente. El historiador francés Philippe Ariès escribió quizás el libro más leído sobre este mismo tema, siglos de infancia. Aunque gran parte del libro ahora es criticado, en parte porque parte de su evidencia estaba anclada en la ropa de adultos que usaban los niños en los retratos medievales, Ariès fue el primero en presentar la infancia como una construcción social moderna, en lugar de un derecho biológico.

Hoy, aunque se distancian de la lógica de Ariès, muchos académicos coinciden en que los últimos siglos de historia han visto un cambio importante en la forma en que se trata a los niños y en cómo se considera la infancia misma.

siglos de infancia

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La historia de Routledge de la infancia en el mundo occidental, una compilación reciente de ensayos de una variedad de académicos, presenta una evolución amplia y detallada de lo que consideramos la infancia y, como el libro se esfuerza por señalar, busca finalmente poner fin al texto de Ariès. La editora Paula S. Fass, historiadora de UC Berkeley, señala lo siguiente en su introducción al libro:

“Estos ensayos muestran claramente que la perspectiva ‘moderna’ de los niños como sexualmente inocentes, económicamente dependientes y emocionalmente frágiles cuyas vidas se supone que están dominadas por el juego, la escuela y la crianza familiar, proporciona una visión muy limitada de la vida de los niños en el mundo occidental moderno. pasado. Si bien algunos niños experimentaron este tipo de infancia, para la gran mayoría, literalmente, solo en el siglo XX se impusieron como preferidos y dominantes”.

Fass continúa afirmando que nuestra noción moderna de infancia se forjó durante la Ilustración. La Ilustración, o La Edad de la Razón, se extendió desde aproximadamente la década de 1620 hasta aproximadamente la década de 1780, e hizo un buen trabajo al sacudir las ideologías tradicionales, y a menudo irracionales, de la Edad Media. Durante los siglos XVII y XVIII, el público dio un giro relativamente brusco hacia la razón científica y el pensamiento filosófico avanzado. Como productos de una generación ahora enamorada de la razón, los niños fueron un gran punto focal para las muchas formas nuevas de cambio social.

edad de la inocencia

La popular pintura del siglo XVIII de Joshua Reynolds, “La edad de la inocencia”, habla de los ideales emergentes sobre la infancia. Fuente de la imagen: Tate

El filósofo inglés y padre de la Ilustración, John Locke, publicó piezas sólidas y controvertidas sobre política, religión, educación y libertad. Opositor de la monarquía tiránica y arraigada de Inglaterra, Locke rápidamente se hizo famoso entre los grandes pensadores con su publicación en 1689 de Un ensayo sobre el entendimiento humanoen el que instó a las personas a usar la razón como guía, a pensar por sí mismas y a comprender su mundo a través de la observación en lugar del dogma religioso.

John Locke

John Locke, Fuente de la imagen: skepticism.org

En el momento en que publicó Algunas reflexiones sobre la educación en 1693, las ideas de Locke eran muy apreciadas en los círculos educados. Volteando la sabiduría convencional sobre la educación, Locke afirma que la enseñanza autoritaria es contraproducente, sugiriendo, de los niños, que “todas sus inocentes locuras, juegos y acciones infantiles deben quedar perfectamente libres”. El objetivo era hacer niños morales, no eruditos. La educación debe ser agradable y moldeada en torno a las necesidades de cada niño para que sea un miembro productivo y positivo de la sociedad.

Para comprender cuán revolucionaria fue la ideología de Locke sobre la educación y los niños, es necesario ponerla en contexto. En la época de Locke, las formas de juego o entretenimiento no estructuradas se consideraban una pérdida de tiempo. Como resultado, a lo largo de la vida de Locke, el único “libro” y herramienta de aprendizaje específicamente para niños fue el hornbook.

Con una historia que se remonta al siglo XV, este “libro” era en realidad una paleta de madera, tradicionalmente inscrita con el alfabeto, números del cero al nueve y un pasaje de las Escrituras. Y si eso no fuera lo suficientemente divertido, tenía el doble propósito de ser una herramienta de aprendizaje y una forma de castigo si el niño hacía algo horrible, como recitar el alfabeto incorrectamente.

Paleta Hornbook 1630

Un hornbook de aproximadamente 1630. Fuente de la imagen: Pinterest

Libro de cuerno para niños

Una mujer sosteniendo un hornbook. Fuente de la imagen: Wikimedia Commons

Además, en la época de Locke, se pensaba muy poco en los derechos del niño. Especialmente si no tenías el dinero para cuidar a un niño, ese niño era simplemente un objeto funcional, un trabajador extra. Si el niño no era una mano extra, entonces eran una boca extra para alimentar.

Tal vez en ninguna parte esto sea más evidente que en la tradición inglesa de 200 años de duración de los niños deshollinadores, que realmente despegó en la década de 1660. Niños pequeños de entre 4 y 10 años de familias de escasos recursos eran vendidos a maestros barrenderos. Usando los codos, la espalda y las rodillas, los niños subían y bajaban por estrechas chimeneas para limpiar el hollín. Estos niños fueron severamente golpeados, muertos de hambre, desfigurados, propensos a graves complicaciones de salud e incluso propensos a morir como resultado de quedar atrapados permanentemente en las chimeneas.

Sin embargo, este “modelo comercial” siguió siendo popular porque la mayoría no simpatizaba y nadie se molestó en crear cepillos o varillas grandes hasta que se vieron obligados a hacerlo, en 1875, cuando finalmente se volvió ilegal usar niños como deshollinadores.

Deshollinador para niños

Maestro y aprendiz de deshollinador. Fuente de la imagen: Wikimedia Commons

Cara de deshollinador infantil

Un niño deshollinador, Fuente de la imagen: Civilización Occidental

Blake el deshollinador

El poema de William Blake de 1789, «The Chimney Sweeper», de su libro, canciones de inocencia. Fuente de la imagen: Respuestas

Locke murió en 1704 (mucho antes de la práctica de utilizar niños como deshollinadores), pero en las décadas siguientes, el movimiento de la Ilustración que ayudó a crear siguió avanzando. Aquellos a los que influyó continuaron popularizando sus ideas. La alfabetización también estaba en constante aumento (hacia 1800, el 60-70 por ciento de los hombres adultos en Inglaterra sabían leer, en comparación con el 25 por ciento en 1600), y con la alfabetización vino tanto la capacidad de difundir ideas más rápidamente como la demanda. para nuevas publicaciones. En la década de 1620 aparecieron unos 6.000 títulos. En la década de 1710, ese número aumentó a casi 21.000 y, a finales de siglo, superó los 56.000. Como resultado, los textos religiosos y sus filosofías medievales empezaron a perder su monopolio sobre la palabra escrita y la mente del público.

En ese momento, el próximo actor influyente en la creación de la infancia moderna dio un paso al frente. Muy inspirado por Locke, el filósofo francés Jean-Jacques Rousseau escribió una serie de obras extremadamente populares que tuvieron una profunda influencia en la continuación de la Ilustración. En particular, Emilio confronta la naturaleza de la educación y del hombre. Es a partir de este escrito que surgen la mayoría de nuestras nociones modernas en torno a la pureza innata de los niños. En contraste con los puntos de vista de la iglesia, escribe Rousseau, “la naturaleza me hizo feliz y bueno, y si soy diferente, es culpa de la sociedad”. La naturaleza es, creía Rousseau, nuestro mayor educador moral y los niños deberían centrarse en su vínculo con ella.

emilio

Fuente de la imagen: www.heritagebookshop.com

Ya sea de Locke, Rousseau o de cualquier otro lugar de la Ilustración, estas nociones de la infancia en gran medida no se cuestionan hoy en día. Emilio se publicó en 1762. Poco más de 250 años después, la mayoría de nosotros creemos firmemente que los niños tienen el derecho y la libertad de ser salvajes (dentro de lo razonable), explorar la naturaleza y disfrutar de una vida que no se vea afectada por la corrupción social. Sin embargo, un siglo después Emilio, todavía estábamos empujando niños llenos de hollín por las chimeneas. Y no fue hace ni un siglo que Estados Unidos puso fin por completo al trabajo infantil, en 1938.

En ese momento, la Ilustración había ido y venido hace mucho tiempo. Mira, se necesita tiempo para que estas ideas que damos por sentadas se propaguen a través de las clases y generaciones para que se vuelvan “reales”. Como resultado, hoy nos sentamos seguros en un concepto concreto que nos separa a nosotros y a nuestros hijos de los de la Edad Media, sin apenas darnos cuenta de que ese concepto es tan antiguo como nuestros abuelos.

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