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Cientos de «estrellas fantasmas» rondan el centro de la Vía Láctea. Los científicos finalmente pueden saber por qué.

Un misterioso arreglo de «fantasmas» estelares de estrellas muertas acecha el centro de la galaxia de la Vía Láctea, y los científicos finalmente pueden saber por qué.

Estos fantasmas cósmicos existen en forma de nebulosas planetarias, nubes de gas expulsadas por estrellas moribundas al final de sus vidas. Pueden parecerse a mariposas o relojes de arena con los restos humeantes de estrellas en el centro. Un remanente gaseoso similar quedará alrededor de la enana blanca cuando se agote el combustible de fusión del núcleo del sol, expandiéndose en una gigante roja y devorando los planetas interiores en unos 5 mil millones de años.

Los astrónomos saben mucho sobre las nebulosas planetarias, pero la disposición de tales nubes en el bulto en el centro de nuestra galaxia sigue siendo un misterio desde que el Dr. Manchester las descubrió hace 10 años. Estudiante Brian Reese. Ahora, ese misterio ha sido resuelto gracias a un equipo de astrónomos que utilizan imágenes generadas previamente por el Telescopio Espacial Hubble.

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22 nebulosas planetarias ordenadas por tamaño. (Créditos de las imágenes: ESA/Hubble y NASA, ESO, NOAO/AURA/NSF, ideas del autor correspondiente e Ivan Bojičić, presentado por Ivan Bojičić, con aportes de David Frew y el autor).

Albert Zijlstra, astrofísico de la Universidad de Manchester, dijo en un comunicado: «Las nebulosas planetarias nos brindan una ventana al centro de la Vía Láctea, una idea que ha profundizado nuestra comprensión de la Vía Láctea. La comprensión de la dinámica del dominio nuclear y evolución.»

Usando el Very Large Telescope (VLT), el equipo de investigación estudió 136 nebulosas planetarias en la parte más gruesa de la Vía Láctea, el bulto, y descubrió que cada nebulosa planetaria no está relacionada y se origina en diferentes estrellas en diferentes tiempos murió y pasó su vida en diferentes lugares. Lugar.

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Los investigadores también encontraron que las formas de estas nebulosas planetarias se alinean de la misma manera en el cielo. No solo eso, sino que también están alineados casi paralelos al plano de la Vía Láctea.

Estos hallazgos también se reflejan en el trabajo de Rees, que presenta 40 nebulosas planetarias que el equipo volvió a examinar utilizando imágenes del Hubble.

Imagen del telescopio espacial Hubble de la nebulosa planetaria NGC 6881 (publicada el 12 de marzo de 2012). (Crédito de la imagen: ESA/Hubble y NASA)

Pero hasta ahora no sabíamos que esta alineación solo existe en nebulosas planetarias con compañeros cercanos. En estos casos, la estrella compañera orbita el remanente estelar en el centro de la nebulosa planetaria más cerca que el planeta más interno del sistema solar, Mercurio, está al sol.

En las nebulosas planetarias que carecen de una estrella compañera, este arreglo está ausente, lo que significa que el arreglo puede haber sido creado por el rápido movimiento orbital de la estrella compañera, que incluso puede terminar orbitando dentro del remanente de la estrella primaria. La alineación observada de las nebulosas planetarias también puede revelar que se formaron sistemas estelares binarios compactos con sus órbitas inclinadas en el mismo plano.

«La formación de estrellas en el bulbo de la Vía Láctea es un proceso complejo que involucra múltiples factores como la gravedad, la turbulencia y los campos magnéticos. Hasta el momento, carecemos de evidencia de qué mecanismos podrían causar que ocurra este proceso y producir esta alineación», concluye Zijlstra. «La importancia de este estudio es que ahora sabemos que este arreglo se observa en este subconjunto muy específico de nebulosas planetarias».

La investigación del equipo fue publicada en The Astrophysical Journal Letters.

Publicado originalmente en Space.com.

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