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Chile planea nacionalizar su enorme industria del litio

El presidente chileno, Gabriel Boric, dijo el jueves que nacionalizaría la industria del litio del país para impulsar la economía y proteger el medio ambiente. La industria del litio es el segundo mayor productor mundial del metal esencial para las baterías de los vehículos eléctricos.

El sorprendente movimiento del país, que tiene las reservas de litio más grandes del mundo, llegaría a tiempo para transferir el control del vasto negocio de litio de Chile de los gigantes de la industria SQM y Albemarle a una empresa estatal independiente.

A medida que más países buscan proteger sus recursos naturales, esto presenta nuevos desafíos para los fabricantes de vehículos eléctricos (EV) que se esfuerzan por garantizar la seguridad de los materiales de las baterías. México nacionalizó sus depósitos de litio el año pasado e Indonesia prohibió la exportación de mineral de níquel, un material clave para las baterías, en 2020.

México también está trabajando con los gobiernos de Argentina, Bolivia y Chile para formar una asociación de litio para que los tres países, que en conjunto representan más de la mitad de las reservas mundiales, puedan compartir su experiencia en la extracción del mineral.

«Esta es nuestra mejor oportunidad para hacer la transición a una economía sostenible. No podemos desperdiciarla», dijo Boric en un discurso televisado a nivel nacional.

Los futuros contratos de litio solo se emitirán como asociaciones público-privadas con control estatal, dijo.

Un intento de reformar los derechos mineros el año pasado encontró una fuerte oposición de la industria minera y fue rechazado.

Dijo que el gobierno no rescindiría el contrato actual, pero quería que la empresa se abriera a la participación estatal antes de que expirara el contrato, sin nombrar a Albemarle y SQM, los productores de litio número 1 y 2 del mundo, respectivamente.

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El contrato de SQM vence en 2030 y el de Albemarle en 2043.

SQM, formalmente conocida como Sociedad Química Y Minera de Chile, y Albemarle suministran a Tesla Inc., LG Energy Solution Ltd. y otros fabricantes de vehículos eléctricos y baterías.

Albemarle dijo que el anuncio «no tendría un impacto material en nuestro negocio» y que las negociaciones continuarían para invertir en un mayor crecimiento en Chile y utilizar nuevas tecnologías.

SQM y China Tianqi Lithium, el segundo mayor accionista de SQM, no respondieron de inmediato a una solicitud de comentarios de Reuters.

El fabricante surcoreano de baterías SK On, que tiene un contrato de suministro a largo plazo con SQM, dijo que monitoreará los desarrollos y responderá con una visión a largo plazo.

El anuncio de Chile ayudó a provocar un aumento en los precios asiáticos del litio en el comercio volátil del viernes, ya que alivió las preocupaciones sobre un exceso de oferta alimentado por una fuerte desaceleración en las ventas de vehículos eléctricos en China, el mercado automotriz más grande del mundo este año.

Los futuros de carbonato de litio más negociados en la Bolsa de Acero Inoxidable Wuxi de China subieron un 11% después de caer casi un 11% el viernes. Los precios al contado del litio han caído más del 70% desde su punto máximo en noviembre.

«Cuando los fabricantes de baterías renueven sus contratos con las empresas de litio en Chile, o si lo hacen, las condiciones del contrato pueden ser más difíciles de lo que han visto en el pasado sin la participación del Estado», dijo Cho Hyunryul, analista de Samsung Securities.

Los analistas dijeron que la medida podría impulsar futuras inversiones en litio en otros países, incluido Australia, el mayor productor mundial.

«La estabilidad de las políticas es muy importante para cualquier proyecto minero… Las jurisdicciones favorables a la minería como Australia serán donde se invierta el capital incremental», dijo Harsh Bardia, analista de JBWere, la rama de riqueza privada del National Australia Bank.

Rol Codelco

La estatal Codelco, el mayor productor de cobre del mundo, tendrá la tarea de encontrar el mejor camino a seguir para las empresas estatales de litio, dijo Boric, y buscará la aprobación del plan en el Congreso en el segundo semestre del año.

El Congreso ha estado examinando muchas de las propuestas más ambiciosas de Boric y archivó un proyecto de ley de reforma fiscal propuesto a principios de marzo.
Hasta que se establezca la Corporación Nacional del Litio, Codelco y la minera estatal Enami se adjudicarán contratos de exploración y minería en áreas donde actualmente hay proyectos privados.

Un departamento trabajará para avanzar en tecnología para minimizar el impacto ambiental, incluido el apoyo a la extracción directa de litio en lugar de estanques de evaporación.

Summit Nanotech Corp, de propiedad privada, que está desarrollando tecnología de extracción directa de litio, acogió con satisfacción la noticia.

Boric dijo que el país buscará preservar la biodiversidad y compartir los beneficios de la minería con las comunidades indígenas y vecinas.

«Hoy presentamos una estrategia nacional de litio técnicamente sólida y ambiciosa», dijo el presidente, y agregó que establecería «un Chile que distribuya de manera más equitativa la riqueza que todos creamos».

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